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La famosa señal 'alienígena' ¡Wow! puede haber venido de una estrella distante similar al sol

Impresión de la señal "¡Guau!". El comentario al costado inspiró el nombre del evento. Crédito de la imagen: Big Ear Radio Observatory y Observatorio Astrofísico de América del Norte NAAPO

Los investigadores pueden haber identificado la fuente de una famosa supuesta transmisión extraterrestre descubierta hace casi medio siglo.

La prominente y todavía misteriosa señal ¡Wow!, que sonó brevemente en un radiotelescopio la noche del 15 de agosto de 1977, puede haber venido de una estrella similar al Sol ubicada a 1.800 años luz de distancia en la constelación de Sagitario.

"La señal Wow! se considera la mejor señal de radio candidata a SETI que hemos captado con nuestros telescopios", dijo a Rhythm89 Alberto Caballero, un astrónomo aficionado. SETI, o la búsqueda de inteligencia extraterrestre, es un campo que ha sidoescuchando posibles mensajes de seres tecnológicos de otro mundo desde mediados del siglo XX, según la NASA.

Apareciendo durante una búsqueda SETI en el telescopio Big Ear de la Universidad Estatal de Ohio, la señal ¡Wow! fue increíblemente fuerte pero muy breve, con una duración de solo 1 minuto y 12 segundossegún un informe escrito por su descubridor, astrónomo Jerry Ehman, en honor a su 30 aniversario.

Al ver una impresión de una señal anómala, Ehman escribió "¡Guau!" en la página, dando nombre al evento. El telescopio Big Ear ahora deconstruido buscó mensajes en la banda de frecuencia electromagnética de 1420.4056 megahercios, que es producida porel elemento hidrógeno.

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2MASS 19281982-2640123, una estrella similar al sol en la constelación de SagitarioCrédito de la imagen: PanSTARRS/DR1

"Dado que el hidrógeno es el elemento más abundante en el universo, es lógico suponer que una civilización inteligente dentro de nuestra galaxia, la Vía Láctea, deseosa de atraer la atención sobre sí misma podría transmitir una fuerte señal de radiobaliza de banda estrecha en o cerca de la frecuencia neutralínea de hidrógeno”, escribió Ehman en su informe de aniversario.

Desde entonces, los investigadores han buscado repetidamente seguimientos que se originen en el mismo lugar, pero han resultado vacíos según una historia de la Sociedad Astronómica Estadounidense. Lo más probable es que la señal de Wow! proviniera de algún tipo de evento natural y no extraterrestre, dijo Caballero a Rhythm89, aunque los astrónomos han descartado algunos orígenes posibles como un cometa que pasa.

Aún así, Caballero notó que en nuestros intentos poco frecuentes de saludar a ET, los humanos en su mayoría han producido transmisiones únicas, como el mensaje de Arecibo enviado hacia el cúmulo estelar globular M13 en 1974. La señal Wow! puede haber sido algo similar, agregó.

Sabiendo que los dos receptores del telescopio Big Ear estaban apuntando en dirección a la constelación de Sagitario en la noche de la señal ¡Wow!, Caballero decidió buscar a través de un catálogo de estrellas del satélite Gaia de la Agencia Espacial Europea para buscar posibles candidatos.

"Encontré específicamente una estrella similar al Sol", dijo, un objeto designado 2MASS 19281982-2640123 a unos 1.800 años luz de distancia que tiene una temperatura, diámetro y luminosidad casi idénticos a nuestra propia compañera estelar. Los hallazgos de Caballero aparecieron el 6 de mayoen el Revista Internacional de Astrobiología.

Si bien los organismos vivos pueden existir en una amplia variedad de entornos alrededor de estrellas muy diferentes a la nuestra, eligió centrarse en estrellas similares al Sol porque "estamos buscando vida tal como la conocemos". Dados sus resultados, piensa que"podría ser una buena idea buscar [la estrella] en busca de planetas habitables e incluso civilizaciones".

"Creo que vale la pena hacerlo porque queremos apuntar nuestros instrumentos en la dirección de las cosas que creemos que son interesantes", Rebecca Charbonneau, una historiadora que estudia SETI en el Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica y que no participóen el trabajo, le dijo a Rhythm89. "Hay miles de millones de estrellas en la galaxia, y tenemos que encontrar alguna manera de reducirlas", agregó.

Pero se pregunta si buscar solo estrellas similares al sol es demasiado limitante. "¿Por qué no solo mirar un montón de estrellas?", Preguntó.

Los humanos solo tenemos un punto de datos, nosotros mismos, cuando consideramos qué tipos de tecnología pueden tener los extraterrestres, o cómo podrían usar esa tecnología, dijo Charbonneau. El concepto de SETI en sí apareció a mediados del siglo XX, poco después de que los militares alrededorel mundo comenzó a transmitir mensajes usando poderosos instrumentos electromagnéticos.

"No creo que sea una coincidencia que el punto de la historia humana en el que empezamos a poner señales inteligentes en el espacio sea también el mismo punto en la historia en el que se nos ocurre la idea de buscar señales inteligentes del espacio", dijo Charbonneau.

Publicado originalmente en Rhythm89.

Adán Mann

Adam Mann es un periodista independiente con más de una década de experiencia, especializado en historias de astronomía y física. Tiene una licenciatura en astrofísica de UC Berkeley. Su trabajo ha aparecido en The New Yorker, New York Times, National Geographic, WallStreet Journal, Wired, Nature, Science y muchos otros lugares. Vive en Oakland, California, donde disfruta andar en bicicleta.