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Urano: Datos sobre el gigante de hielo de costado

Esta es una imagen del planeta Urano tomada por la nave espacial Voyager 2 en 1986. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech

Urano, el séptimo planeta desde el sol, fue el primer planeta que se descubrió con un telescopio. Es un mundo extraño que se inclina hacia un lado, con anillos delgados y docenas de lunas.

En 2022, Urano fue seleccionado por científicos planetarios como objetivo principal en el sistema solar para exploración, y la NASA espera lanzar una nueva sonda en algún momento de la década de 2030, que explorará Urano lateralmente con mayor detalle que nunca. En inglés, el nombre del planeta se puede pronunciar de dos maneras: YOU'-rin-us y you- LLUVIA'-nosotros Ambos invitan juegos de palabras pueriles que han convertido a Urano en el blanco de las bromas escolares durante generaciones.

¿Cómo obtuvo Urano su nombre?

En 1781, el astrónomo Frederick William Herschel vio a Urano a través de su telescopio, convirtiéndolo en el primer planeta descubierto en la era científica moderna según la NASA. Herschel originalmente pensó que estaba mirando un cometa o una estrella, pero las observaciones de otros astrónomos, incluido Johann Elert Bode a finales de 1700, finalmente demostraron que se trataba de un planeta recién descubierto.

El Herschel germano-británico trató de nombrar al mundo Georgium Sidus en honor al rey Jorge III, pero Bode sugirió a Urano, el dios griego del cielo, que se quedó.

¿De qué está hecho Urano?

Al igual que su vecino Neptuno, Urano es conocido como un gigante de hielo, lo que significa que el 80 % o más de la masa del planeta es un fluido caliente y denso compuesto de materiales helados que incluyen agua, metano y amoníaco según la NASA. Este material no es hielo en el sentido convencional; más bien, es más una suspensión comprimida, según Revista de Astronomía. El término "gigante de hielo" se hizo popular en la década de 1990 cuando los investigadores se dieron cuenta de que Urano y Neptuno tenían una composición bastante diferente de los gigantes gaseosos Júpiter y Saturno, que están hechos casi en su totalidad de hidrógeno y helio.

En sus partes más internas, Urano tiene un pequeño núcleo rocoso que se calienta hasta 9,000 grados Fahrenheit 4,982 grados Celsius según la NASA. Las temperaturas y presiones extremas que rodean el núcleo significan que probablemente esté envuelto en elementos que son comprimido en estados cuánticos exóticos, y su rareza cuántica se convierte en una "sopa" súper presurizada que se diluye a medida que se acercan a la superficie.

Ilustración vectorial de la estructura interna básica de Urano.Crédito de la imagen: EreborMountain a través de Shutterstock

La atmósfera de Urano es principalmente hidrógeno y helio, con una pequeña cantidad de metano, que le da al planeta su color azul según la NASA.. En 2021, los investigadores detectaron hermosas auroras infrarrojas en su atmósfera superior.

Debajo de la atmósfera superior, las temperaturas y presiones extremas del planeta rompen las moléculas de metano y las liberancarbono, que puede transformarse en una forma cristalina y crear lluvia de diamantes en Urano. Apestoso bolas de mushroom de amoníaco también puede caer a través de los cielos del planeta cuando el metano se descompone.

Urano es un poco más grande que Neptuno, con un diámetro de 31.518,4 millas 50.724 kilómetros, pero menos masa total, lo que lo convierte en el segundo planeta menos denso después de Saturno, según la NASA. Las temperaturas mínimas en el planeta pueden alcanzar menos 371 F menos 224 C, lo que significa que es incluso más frío que Neptuno en algunos lugares.

¿A qué distancia está Urano del sol?

Urano está en promedio a 1,800 millones de millas 2,900 millones de km del sol, casi 20 veces más lejos que la Tierra según la NASA. El año de Urano equivale a aproximadamente 84 años terrestres, aunque un solo día en Urano solo dura alrededor de 17 horas.

El sistema tiene una inclinación axial extrema, con el planeta, sus anillos y lunas inclinados más de 90 grados en relación con el plano del sistema solar. Nadie sabe exactamente cómo o por qué sucedió esto, pero la mayoría de los astrónomos sospechan que Urano estaba golpeado por un objeto helado del tamaño de la Tierraen algún momento en el pasado lejano.

¿Han explorado los humanos Urano?

Solo una nave espacial ha visitado Urano: la sonda Voyager 2, que se lanzó desde la Tierra en 1977 y llegó al gigante de hielo azul en 1986 según la Sociedad Planetaria. El emisario robótico llegó a 50 600 millas 81 500 km de las nubes del planeta y descubrió 10 nuevas lunas, dos nuevos anillos y un campo magnético más fuerte que el de Saturno, según la NASA.

Aquí hay un diagrama que muestra el campo magnético de Urano. La flecha amarilla apunta al Sol, la flecha azul claro marca el eje magnético de Urano y la flecha azul oscuro marca el eje de rotación de Urano.Crédito de la imagen: NASA/Scientific Visualization Studio/Tom Bridgman.

En una encuesta decenal de 2022, en la que los científicos planetarios establecieron prioridades en el campo para los próximos 10 años, los expertos seleccionaron una nueva misión emblemática a Urano como un objetivo científico principal, según lo informado por el sitio hermano de Rhythm89, Espacio.com. Los investigadores están ansiosos por explorar Urano debido a sus muchos enigmas, como el rayos x misteriosos que se han visto brillar desde el planeta, y también porque las pistas sobre Urano pueden informar la comprensión de los científicosexoplanetas, ya que una gran cantidad de descubrimientos recientes están en el mismo rango de tamaño que Urano y Neptuno.

Una futura sonda de Urano costaría alrededor de 4.200 millones de dólares y se lanzaría en 2031 o 2032 para llegar al planeta en 2044 o 2045, según Space.com. Orbitaría el sistema durante varios años, estudiando el interior del planeta,atmósfera y magnetosfera, y recorriendo sus intrigantes lunas heladas y anillos delgados.

¿Cuántas lunas tiene Urano?

Urano tiene 27 confirmadoslunas, según la NASA. Todos llevan el nombre de personajes de las obras del dramaturgo William Shakespeare o del poeta Alexander Pope. En orden alfabético, son: Ariel, Belinda, Bianca, Caliban, Cordelia, Cressida, Cupid, Desdémona, Ferdinand, Francisco, Juliet, Mab, Margaret, Miranda, Oberon, Ophelia, Perdita, Portia, Prospero, Puck, Rosalind, Setebos, Stephano, Sycorax, Titania, Trinculo y Umbriel.

Las cinco lunas más grandes de Urano son Miranda, Ariel, Umbriel, Oberón y Titania. Urano también alberga un delicado sistema de anillos. Fue descubierto por primera vez en 1977 cuando los astrónomos observaron el paso del planeta frente a una estrella distante y vieron cambios enla luz de la estrella que indicaba la presencia de los anillos, según la NASA.

¿Podría haber vida en Urano?

NASA no considera Urano es un lugar propicio para la vida tal como la conocemos. Es posible que algunas de las lunas más grandes del planeta estén ocultando enormes reservas de agua líquida debajo de sus superficies heladas, que podrían ser entornos habitables, según Space.com.

Recursos adicionales

Adán Mann

Adam Mann es un periodista independiente con más de una década de experiencia, especializado en historias de astronomía y física. Tiene una licenciatura en astrofísica de UC Berkeley. Su trabajo ha aparecido en The New Yorker, New York Times, National Geographic, WallStreet Journal, Wired, Nature, Science y muchos otros lugares. Vive en Oakland, California, donde disfruta andar en bicicleta.