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¿Cómo sería diferente la Tierra si los humanos modernos nunca hubieran existido?

Una ilustración de un extinto gliptodonte , una enorme criatura parecida a un armadillo que vivió durante la última edad de hielo. Crédito de la imagen: Daniel Eskridge / Stocktrek Images a través de Getty Images

La huella digital de la humanidad se puede ver en todo el planeta hoy, desde los rascacielos que definen nuestras metrópolis modernas hasta las pirámides y otros monumentos antiguos de nuestro pasado. La actividad humana también marca nuestros extensos campos abiertos de agricultura y las carreteras que unen todo.Pero, ¿cómo sería el mundo si los humanos nunca hubieran existido?

Algunos científicos pintan una imagen de una naturaleza virgen y una abundancia de especies, desde las familiares hasta las no tan familiares. "Creo que sería un lugar mucho más vegetado con una gran cantidad de animales, de gran tamaño repartidos por todos los continentes.excepto Antártida , "Trevor Worthy, paleontólogo y profesor asociado de la Universidad Flinders en Australia, le dijo a Rhythm89.

Un mundo sin humanos modernos también podría significar que nuestros parientes humanos extintos, como los neandertales , todavía estaría por aquí. Y ellos, sin duda, también habrían cambiado el paisaje.

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Los humanos han dado forma al mundo a expensas de muchas especies, desde el dodo Raphus cucullatus a tigre de Tasmania Thylacinus cynocephalus , que condujimos a la extinción a través de actividades como la caza y la destrucción del hábitat.

La tasa de extinción activada Tierra hoy es más de 100 veces lo que sería sin los humanos según las estimaciones más conservadoras y no ha sido más alto desde el Cretácico -Evento de extinción del paleógeno K-Pg que acabó con alrededor del 80% de las especies animales, incluidos los dinosaurios no aviares, hace 66 millones de años Ritmo89 informado anteriormente. En otras palabras, los humanos golpean este planeta como un asteroide , y el polvo aún se asienta a medida que la vida silvestre continúa disminuyendo.

"Mi tatarabuelo pudo observar bandadas de miles de periquitos en los paisajes naturales, mi abuelo vio bandadas de cien, mi padre vio algunas y tengo suerte si puedo ver dos en los bosques".Digno dijo.

El declive de la naturaleza impulsado por los humanos indica que la Tierra sería un lugar mucho más salvaje sin nosotros, con algunos gigantes perdidos, como los moas, sobresaliendo más que otros. Este grupo de aves parecidas a avestruces, algunas de las cuales se extendían hasta11,8 pies 3,6 metros de altura, evolucionaron en Nueva Zelanda durante millones de años. A los 200 años de la llegada de los humanos a las tierras de estas aves hace 750 años, las nueve especies de moa desaparecieron, junto con al menos otras 25 especies de vertebrados.incluidas las águilas gigantes de Haast Hieraaetus moorei que cazaba moas, según Worthy.

Los moas gigantes y las águilas de Haast son ejemplos recientes de grandes animales cuyas extinciones están definitivamente ligadas a actividades humanas, como la caza insostenible y la introducción de especies invasoras en nuevos hábitats. También son indicadores de lo que pudo haber sido nuestra relación con los grandes animales.como en otros lugares.

La supervivencia de los animales grandes es fundamental para especular sobre una Tierra sin humanos, ya que estas bestias tienen un impacto tan fuerte en los paisajes.

Tierra del Serengeti

Una imagen compuesta de la vida silvestre en el Serengeti. Crédito de la imagen: ugurhan a través de Getty Images

Sören Faurby, profesor titular de zoología en la Universidad de Gotemburgo en Suecia, cree que los seres humanos desempeñaron un papel clave en la desaparición de muchos mamíferos grandes que se remontan a miles de años atrás. Dirigió un estudio de 2015, publicado en la revista diversidad y distribuciones , lo que sugirió que, sin los humanos, la Tierra se parecería en gran medida a la actualidad Serengeti , un ecosistema africano lleno de vida.

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En este escenario, animales extintos similares a los que se encuentran hoy en el Serengeti, incluidos elefantes , rinocerontes y leones - viviría en toda Europa. Por ejemplo, en lugar de leones africanos Panthera le o, todavía habría leones de las cavernas Panthera spelaea , una especie un poco más grande que vivió en Europa hasta hace unos 12.000 años.Mientras tanto, las Américas albergarían parientes de elefantes y osos masivos, junto con especies únicas, como los armadillos del tamaño de un automóvil llamados gliptodonte y perezosos terrestres gigantes , según Faurby.

"En un mundo sin humanos, habría una diversidad mucho mayor de grandes mamíferos, y si ves una mayor diversidad de grandes mamíferos, tiendes a ver un hábitat mucho más abierto", dijo Faurby a Rhythm89.

Los elefantes y otros animales grandes están bastante decididos a buscar comida y no toleran obstrucciones innecesarias. "Si eres lo suficientemente grande, entonces podría ser más fácil simplemente derribar un árbol y comer las hojas frescas en la parte superior".Faurby dijo. Pero también, si hay una tonelada de mamíferos grandes, tiende a haber menos vegetación boscosa emergiendo en primer lugar, agregó.

El elefante peludo en la habitación

Los animales grandes, como los elefantes, se conocen como megafauna. Durante la última edad de hielo del Pleistoceno , hace 2,6 millones a 11.700 años, el mundo era rico en megafauna, pero la mayoría se extinguió cuando terminó la edad de hielo o en los milenios transcurridos desde entonces. Por ejemplo, unos 38 géneros de animales grandes se extinguieron en América del Norte enel final de la última edad de hielo, según un estudio de 2020 en la revista Actas de la Academia Nacional de Ciencias . Durante el siglo pasado, los científicos han debatido si los cambios climáticos naturales o las actividades humanas, como la caza excesiva, eran la causa principal del declive de estos grandes animales.

Un estudio de 2021 publicado en la revista Naturaleza concluyó que el cambio climático finalmente desapareció lanudo mamuts Mammuthus primigenius y otra megafauna del Ártico que sobrevivió al final del Pleistoceno, ya que el clima cálido lo hizo demasiado húmedo para que sobreviviera la vegetación que comían.

Los humanos, sin embargo, cazaron mamuts. Los científicos que piensan que los humanos fueron probablemente el factor clave en su extinción, como Faurby, argumentan que los mamuts sobrevivieron a los cambios climáticos antes de que aparecieran los humanos y probablemente podrían haber sobrevivido hasta el día de hoy si no fuera porla presión adicional que los humanos ejercen sobre ellos.

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Ilustración de mamuts lanudos caminando penosamente sobre colinas cubiertas de nieve. Crédito de la imagen: Daniel Eskridge / Shutterstock

Christopher Doughty, profesor asociado y ecologista de ecosistemas en la Universidad del Norte de Arizona, modela cómo los animales grandes del pasado y el presente mueven semillas y nutrientes al comer y defecar. Su trabajo sugiere que el transporte de elementos como fósforo , calcio y magnesio , que son fundamentales para la vida, han disminuido en más del 90% debido a la extinción de animales grandes.

Doughty plantea la hipótesis de que sin los humanos, los elementos estarían distribuidos de manera más uniforme en el paisaje. Esto significaría un suelo más fértil, lo que haría que los ecosistemas fueran más productivos ". Si los elementos son más irregulares en los ecosistemas, la productividad serámás irregular ", dijo Doughty.

Los seres humanos tienden a agrupar elementos a través de prácticas como la agricultura y la creación de áreas cercadas, por lo que estas áreas se vuelven menos fértiles con el tiempo en comparación con los sistemas silvestres, según Doughty. Una mayor fertilidad significa que las plantas pueden asignar sus recursos hacia más frutasy flores, para que el mundo se vea más vibrante y alimente a más animales.

El clima también puede ser diferente, y aunque es difícil decir cómo los humanos y la megafauna pueden haber influido en los cambios climáticos hace miles de años con evidencia oscurecida por el tiempo, es mucho más fácil juzgar nuestro impacto en el clima de la Tierra hoy. A través calentamiento global , causado por actividades como la quema de combustibles fósiles, los humanos han elevado la temperatura global promedio en aproximadamente 1.8 grados Fahrenheit 1 grado Celsius desde principios del siglo 20. La Tierra, por lo tanto, habría sido al menos tantomás fresco sin nosotros.

Un estudio de 2016 publicado en Naturaleza llegó a la conclusión de que el calentamiento provocado por los humanos pospondrá la próxima era de hielo en al menos 100.000 años. Sin embargo, no estaba prevista para otros 50.000 años, incluso sin el retraso humano, por lo que es poco probable que la Tierra esté en medio de otraera glacial hoy si no estuviéramos presentes.

Los humanos son inevitables

Humanos modernos Homo sapiens como somos hoy no siempre fuimos los únicos homínidos en el bloque, y sacarnos de la ecuación podría haber abierto la puerta para nuestro neandertal primos. Los científicos no están seguros de por qué los neandertales se extinguieron hace unos 40.000 años, sino porque se cruzaron con H. sapiens , partes de su ADN vive en algunos de nosotros. Probablemente hubo múltiples razones para la desaparición de los neandertales, pero somos el principal sospechoso.

Chris Stringer, profesor e investigador líder en orígenes humanos en el Museo de Historia Natural de Londres, cree que la competencia por los recursos fue un factor en la desaparición de los neandertales. "Si no hubiéramos estado presentes, si no hubiéramos venido a EuropaHace 45.000 o 50.000 años, creo que probablemente todavía estarían aquí ", le dijo a Rhythm89.

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Una réplica de un neandertal masculino en el Museo de Historia Natural de Londres. Crédito de la imagen: Chettaprin.P / Shutterstock.com

Según Stringer, los neandertales llevaban vidas complejas en Europa, similares a los humanos modernos, pero tenían dificultades para hacer frente a los cambios climáticos y eran relativamente pocos en número, con pocos genético diversidad. Esta es una mala noticia para cualquier especie, ya que es un signo de endogamia y mala salud. Es probable que los neandertales "ya estuvieran en problemas, y cuando los humanos modernos también llegaron allí, creo que eso fue lo que losedge ", dijo Stringer.

Pero no fueron solo los neandertales los que los humanos pudieron haber retenido. Los científicos todavía están aprendiendo sobre al menos un linaje humano más que vivió aproximadamente al mismo tiempo que los humanos modernos y los neandertales: los denisovanos. Este linaje parece estar más cerca de los neandertalesque los humanos modernos en genes y apariencia, pero se distingue de los neandertales por sus molares muy grandes.

Los humanos probablemente se cruzaron con los denisovanos, ya que hay evidencia de ADN de los denisovanos en los humanos actuales que viven en lugares como Nueva Guinea en Oceanía, un hallazgo que indica que los denisovanos estaban en el sudeste asiático interactuando con los antepasados ​​de los humanos modernos que luego se asentaron más al este., de acuerdo a un estudio de 2012 publicado en la revista Science. Los denisovanos también se asociaron con los neandertales en Siberia, donde se encontraron los restos fosilizados de un híbrido denisovano-neandertal Rhythm89 informado anteriormente .

Estas interacciones de los denisovanos, junto con la evidencia fósil, sugieren que tenían un rango geográfico más amplio que los neandertales, abarcando una mayor variedad de entornos y, por lo tanto, posiblemente, se adaptaron más ampliamente que los neandertales. La evidencia de ADN también sugiere que los denisovanos probablementetenían una mayor diversidad genética que los neandertales, según Stringer. "Podrían haber sido una apuesta aún mejor para la supervivencia que los neandertales".

Los neandertales y los denisovanos importan, porque si uno o ambos de estos linajes sobrevivieron, podrían haber tallado un camino similar a qué H. sapiens finalmente forjado, pasando de la recolección de cazadores cuando terminó la última edad de hielo al desarrollo de la agricultura.

"No hay ninguna razón por la que los neandertales o los denisovanos no pudieran haber hecho eso eventualmente, con el tiempo suficiente", dijo Stringer. Es posible que hayan superado cualquier deficiencia intelectual potencial, que no está claro que hayan tenido evolución , agregó. Entonces, tal vez el mundo no se vería tan diferente después de todo.

"E igualmente, podrían estar cometiendo los mismos errores que hemos cometido desde entonces", dijo Stringer. "Entonces, el calentamiento global podría haber estado todavía aquí, pero con neandertales o denisovanos conduciéndolo, no nosotros. ¿Quién sabe?"

Publicado originalmente en Rhythm89.

Patrick es redactor de Rhythm89. Su experiencia es la conservación de la vida silvestre y ha trabajado con especies en peligro de extinción en todo el mundo. Patrick tiene una maestría en periodismo internacional de la Universidad de Cardiff en el Reino Unido y actualmente está terminando una segunda maestría enbiodiversidad, evolución y conservación en acción en la Universidad Middlesex de Londres.