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Las espeluznantes 'arañas en Marte' finalmente se explicaron después de dos décadas

El Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA capturó esta imagen de las "arañas" en el polo sur de Marte el 13 de mayo de 2018. Crédito de la imagen: NASA

Ziggy tocaba la guitarra , y los científicos del Reino Unido jugaron con un gran trozo de hielo seco para tratar de descubrir qué hay detrás de los extraños patrones alienígenas conocidos como " arañas en Marte . "

Esos patrones, visibles en imágenes satelitales del polo sur del Planeta Rojo, no son arañas reales, por supuesto; pero las formas negras y ramificadas talladas en la superficie marciana parecen lo suficientemente espeluznantes que los investigadores las llamaron "araneiformes" que significa "araña-como " después de descubrir las formas hace más de dos décadas.

Miden hasta 3300 pies 1 kilómetro de ancho, las formas gigantescas no se parecen a nada Tierra . Pero en un nuevo estudio publicado el 19 de marzo en la revista Informes científicos , los científicos recrearon con éxito una versión reducida de las arañas en su laboratorio, usando una losa de dióxido de carbono hielo también llamado hielo seco y una máquina que simula la atmósfera marciana. Cuando el hielo frío hizo contacto con un lecho mucho más cálido de sedimentos similares a Marte, parte del hielo se transformó instantáneamente de sólido a gas unproceso llamado sublimación, formando grietas en forma de araña donde el gas que escapa empuja a través del hielo.

"Esta investigación presenta el primer conjunto de evidencia empírica de un proceso de superficie que se cree modifica el paisaje polar en Marte , "la autora principal del estudio, Lauren McKeown, científica planetaria de la Open University en Inglaterra, dicho en un comunicado . "Los experimentos muestran directamente que los patrones de araña que observamos en Marte desde la órbita se pueden esculpir mediante la conversión directa de hielo seco de sólido a gas".

Aquí hay un ejemplo de "arañas" creadas en el laboratorio con secciones transversales que muestran que la profundidad de las depresiones disminuye lejos del centro araneiforme, como ocurre en Marte. Crédito de la imagen: Scientific Reports, CC por 4.0

La atmósfera marciana contiene más del 95% de dióxido de carbono CO2 según NASA , y gran parte del hielo y las heladas que se forman alrededor de los polos del planeta en invierno también están compuestos de CO2. En a estudio de 2003 , los investigadores plantearon la hipótesis de que las arañas en Marte podrían formarse en primavera, cuando la luz del sol penetra en la capa translúcida de hielo de CO2 y calienta el suelo debajo. Ese calentamiento hace que el hielo se sublime desde su base, acumulando presión debajo del hielo hasta que finalmenteEl gas acumulado se escapa a través de las grietas en una columna que brota, dejando atrás los patrones en zigzag de patas de araña visibles en Marte hoy, según la hipótesis del equipo.

Hasta hace poco, los científicos no tenían forma de probar esa hipótesis en la Tierra, donde las condiciones atmosféricas son muy diferentes. Pero en el nuevo estudio, los investigadores hicieron una pequeña porción de Marte aquí en la Tierra, utilizando un dispositivo llamado Cámara de Simulación de Marte de la Universidad Abierta.. El equipo colocó granos de sedimento de diferentes tamaños dentro de la cámara, luego usó un sistema que se asemeja a una máquina de garras que verías en una galería local para suspender un bloque de hielo seco sobre los granos. El equipo ajustó la cámara para imitar la atmósferacondiciones de Marte, luego bajó lentamente el bloque de hielo seco sobre los granos.

Los experimentos demostraron que la hipótesis de la sublimación de la araña es válida. Independientemente del tamaño de los granos de sedimento, el hielo seco siempre se sublimaba al contacto con ellos y el gas que escapaba empujaba hacia arriba, formando grietas en forma de patas de araña a lo largo del camino.Según los investigadores, las patas de araña se ramificaron más cuando los granos eran más finos y menos cuando los granos fueron más gruesos.

Aunque no son definitivos, estos experimentos proporcionan la primera evidencia física que muestra cómo se pueden haber formado las arañas en Marte. Ahora, ¿no es sublime?.

Publicado originalmente en Rhythm89.