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Satélites SpaceX Starlink responsables de más de la mitad de los encuentros cercanos en órbita, dice un científico

Ilustración de un artista de los satélites de Internet Starlink de SpaceX en órbita. Crédito de la imagen: SpaceX

Los operadores de constelaciones de satélites se ven constantemente obligados a mover sus satélites debido a los encuentros con otras naves espaciales y trozos de basura espacial. Y gracias a SpaceX Satélites Starlink, el número de estos enfoques peligrosos seguirá creciendo, según estimaciones basadas en los datos disponibles.

SpaceX Starlink los satélites por sí solos participan en unos 1.600 encuentros cercanos entre dos naves espaciales cada semana, según Hugh Lewis, jefe del Grupo de Investigación Astronáutica de la Universidad de Southampton, Reino Unido Estos encuentros incluyen situaciones en las que dos naves espaciales pasan a una distancia de 0,6 millas1 kilómetro el uno del otro.

Lewis, el principal experto europeo en desechos espaciales, realiza estimaciones periódicas de la situación en órbita basándose en datos de la base de datos Sócrates Informes de conjunción orbital satelital que evalúan encuentros amenazadores en el espacio. Esta herramienta, gestionada por Celestrack, proporciona información sobre las órbitas de los satélitesy modela sus trayectorias hacia el futuro para evaluar el riesgo de colisión.

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Lewis publica actualizaciones periódicas en Twitter y ha visto una tendencia preocupante en los datos que refleja el rápido despliegue de la constelación Starlink.

"He analizado los datos que se remontan a mayo de 2019 cuando se lanzó Starlink por primera vez para comprender la carga de estas megaconstelaciones", dijo Lewis a Space.com.que se duplicó y ahora estamos en una situación en la que Starlink representa la mitad de todos los encuentros ".

Los 1.600 pases cercanos actuales incluyen aquellos entre dos satélites Starlink. Excluyendo estos encuentros, los satélites Starlink se acercan a las naves espaciales de otros operadores 500 veces por semana.

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en comparación, el competidor de Starlink OneWeb , que actualmente vuela sobre 250 satélites, participa en 80 pases cercanos con satélites de otros operadores cada semana, según los datos de Lewis.

Y la situación seguramente empeorará. solo 1.700 satélites de una constelación esperada de decenas de miles que se han puesto en órbita hasta ahora. Una vez que SpaceX lance los 12.000 satélites de su constelación de primera generación, los satélites Starlink participarán en el 90% de todos los acercamientos cercanos, sugieren los cálculos de Lewis.

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El riesgo de colisión

Siemak Heser, director ejecutivo y cofundador de Kayhan Space, con sede en Boulder, Colorado, confirma la tendencia. Su empresa, que desarrolla un sistema de gestión del tráfico espacial autónomo comercial, estima que, en promedio, un operador que gestiona unos 50 satélites recibirá hastaa 300 alertas de conjunción oficiales a la semana. Estas alertas incluyen encuentros con otros satélites, así como piezas de escombros. De estas 300 alertas, hasta diez requerirían que los operadores actúen maniobras de evitación , Hesar le dijo a Space.com.

Kayhan Space basa sus estimaciones en datos proporcionados por Red de vigilancia espacial de EE. UU. . Esta red de radares y telescopios, administrada por la Fuerza Espacial de EE. UU., Monitorea de cerca alrededor de 30,000 satélites vivos y difuntos y pedazos de escombros hasta el tamaño de 4 pulgadas 10 centímetros y proporciona los datos de ubicación más precisos de la órbitaobjetos.

Se espera que el tamaño de este catálogo aumente diez veces en el futuro cercano, agregó Hesar, en parte debido al crecimiento de megaconstelaciones, como Starlink, y en parte a medida que los sensores mejoran y permiten la detección de objetos aún más pequeños.el catálogo significa encuentros más peligrosamente cercanos.

"Este problema realmente se está saliendo de control", dijo Hesar. "Los procesos que existen actualmente son muy manuales, no escalables y no hay suficiente intercambio de información entre las partes que podrían verse afectadas si ocurre una colisión".

Hesar comparó el problema con conducir en una carretera y no saber que ha habido un accidente a unas millas por delante de usted. Si dos naves espaciales chocan en órbita, la nube de escombros que genera el choque amenazaría a otros satélites que viajan por la misma área.

"Quieres tener esa conciencia de la situación para los otros actores que están volando en el vecindario", dijo Hesar.

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Una visualización de satélites y desechos espaciales alrededor de la Tierra. Crédito de la imagen: NASA

malas decisiones

A pesar de las preocupaciones, hasta ahora solo han ocurrido tres colisiones orbitales confirmadas. A principios de esta semana, el astrofísico y rastreador de satélites Jonathan McDowell, que trabaja en el Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica en Cambridge, Massachusetts, encontró evidencia en los datos de Space-Track queel satélite meteorológico chino Yunhai 1-02 , que se desintegró en marzo de este año, en realidad fue golpeado por un pedazo de basura espacial.

La peor colisión espacial conocida en la historia tuvo lugar en febrero de 2009 cuando el satélite de telecomunicaciones estadounidense Iridium 33 y el desaparecido satélite militar ruso Kosmos-2251 se estrellaron a una altitud de 490 millas 789 kilómetros. El incidente generó más de 1.000 piezas de escombros de más de 4 pulgadas 10 cmMuchos de estos fragmentos estuvieron luego involucrados en más incidentes orbitales.

A Lewis le preocupa que con el aumento del número de pases cercanos, el riesgo de que los operadores en algún momento tomen una decisión incorrecta también aumentará. Las maniobras de evasión cuestan combustible, tiempo y esfuerzo. Por lo tanto, los operadores siempre evalúan cuidadosamente dichos riesgos.Sin embargo, la decisión de no realizar una maniobra de evitación después de una alerta, como la que tomó Iridium en 2009, podría saturar el entorno orbital durante años y décadas.

"En una situación en la que recibe alertas a diario, no puede maniobrar para todo", dijo Lewis. "Las maniobras usan propulsor, el satélite no puede brindar servicio. Por lo tanto, debe haber algún umbral. Pero eso significaestás aceptando una cierta cantidad de riesgo. El problema es que, en algún momento, es probable que tomes una decisión equivocada ".

Hesar dijo que las incertidumbres en las posiciones de los satélites y los fragmentos de escombros siguen siendo considerables. En el caso de los satélites operativos, el error podría ser de hasta 330 pies 100 metros. Cuando se trata de un fragmento de escombros, la incertidumbreacerca de su posición exacta podría ser del orden de una milla o más.

"Este objeto puede estar en cualquier lugar de esta burbuja de varios kilómetros", dijo Hesar. En este punto, y en el futuro previsible, la evitación es nuestro mejor recurso. Las personas que dicen 'Voy a correr el riesgo',en mi humilde opinión, eso es una irresponsabilidad ".

En septiembre de 2019, el satélite de monitoreo del viento de la ESA Aeolus se acercó peligrosamente a una de las naves espaciales Starlink de SpaceX. La agencia espacial tuvo que mover la nave espacial para evitar una colisión. Crédito de la imagen: ESA

Lewis está preocupado por la creciente influencia de un solo actor, Starlink, en la seguridad de las operaciones orbitales. Especialmente, dice, ya que la compañía de vuelos espaciales ha ingresado al mundo de las operaciones satelitales recientemente.

"Confiamos en una sola compañía, para hacer lo correcto", dijo Lewis. "Estamos en una situación en la que la mayoría de las maniobras que vemos involucrarán a Starlink. Antes eran proveedores de lanzamiento, ahora son losmayor operador de satélites, pero solo lo han estado haciendo durante dos años, por lo que hay cierta inexperiencia ".

SpaceX se basa en un sistema autónomo de prevención de colisiones para mantener su flota alejada de otras naves espaciales. Sin embargo, eso a veces podría presentar más problemas. Los ajustes orbitales automáticos cambian la trayectoria pronosticada y, por lo tanto, hacen que las predicciones de colisiones sean más complicadas, según Lewis.

"Starlink no publica todas las maniobras que están haciendo, pero se cree que están haciendo muchas pequeñas correcciones y ajustes todo el tiempo", dijo Lewis. "Pero eso causa problemas a todos los demás porque nouno sabe dónde va a estar el satélite y qué va a hacer en los próximos días ".

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Tereza es una periodista de ciencia y tecnología, productora de videos y bloguera de salud radicada en Londres. Originaria de Praga, República Checa, pasó los primeros siete años de su carrera trabajando como reportera, guionista y presentadora de varios programas de televisión.de la estación de televisión nacional checa. Más tarde se tomó un descanso en su carrera para continuar su educación y agregó una Maestría en Ciencias de la Universidad Espacial Internacional, Francia, a su licenciatura en Periodismo de la Universidad Charles de Praga. Es una apasionada de la nutrición, la meditación ypsicología y sostenibilidad.