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Los tardígrados realizan paseos arriesgados dentro de los vientres de los caracoles y luego escapan en su caca

Los pequeños osos de agua pueden sobrevivir en condiciones que serían mortales para la mayoría de los demás animales. Crédito de la imagen: Copyright Matteo Vecchi

La próxima vez que esté inquieto en un asiento incómodo en un tren o avión lleno de gente y desee una mejor manera de viajar, agradezca no ser un tardígrado. Para estos animales casi microscópicos, ir de un lugar a otrootro a veces significa ser tragado por un caracol, viajar en sus entrañas y luego salir del molusco por el ano, sobre un montón de heces.

A pesar de los inconvenientes obvios de este arreglo, viajar en caracol es ciertamente más rápido por un ratotardígrado que caminar. Desafortunadamente, los tardígrados tienen solo un 30% de posibilidades de sobrevivir al viaje, ya que corren el riesgo de ser digeridos en el camino, descubrieron los científicos.

Los tardígrados, también conocidos como lechones de musgo u osos de agua, miden entre 0,002 y 0,05 pulgadas 0,05 a 1,2 milímetros de largo, y son sorprendentemente lindos para organismos tan pequeños, con cuerpos adorablemente rechonchos, caras redondas y ocho patas rechonchas. Sonse encuentran en casi todas partes de la Tierra donde hay agua líquida, pero se sabe poco acerca de cómo estas pequeñas criaturas alcanzan y pueblan nuevos entornos. Se cree que los vientos y el agua son los principales transportadores de vida microbiana incluidos los tardígrados de un ecosistema a otro, y algunosla investigación ha sugerido que los animales más grandes también pueden desempeñar un papel, sirviendo como autobuses y taxis para polizones microscópicos.

Pero había poca evidencia directa de la dispersión de tardígrados a través de la ingestión y defecación de caracoles, hasta ahora, informaron recientemente los científicos.

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Hace unos dos años, el autor principal del estudio, Tommi Vuori, estudiante de maestría en el Departamento de Ciencias Biológicas y Ambientales de la Universidad de Jyväskylä en Finlandia, primero consideró la idea de que los animales tragaran y luego dispersaran a los tardígrados, le dijo a Rhythm89 en un correo electrónicoUna conversación con su supervisor sobre los tardígrados vivos que se encuentran en las heces de las aves, descrita por los investigadores en 2020 en la revista Biología polar, llevó a Vuori a otro estudio publicado en Revista de Parasitología en 1962, en el que los científicos describieron el hallazgo de tardígrados vivos en las heces de caracoles terrestres.

Estos ejemplos lo inspiraron a buscar otros casos de dispersión de tardígrados por parte de animales terrestres, dijo Vuori. Decidió buscar animales que comieran musgo, donde a menudo se encuentran tardígrados, y con heces que "sería fácil de tomar muestras".

"Ese es el punto cuando los caracoles del bosquecillo Arianta arbustorum me vino a la mente", dijo Vuori. "Todos los que han hecho algo de jardinería en Finlandia saben que esos caracoles comen casi cualquier cosa". Así que Vuori y sus colegas tomaron muestras de heces de 21 caracoles de bosquecillo recolectados en un jardín comunitario, y los llevaron ael laboratorio y pasó alrededor de 30 horas examinándolos, encontrando tardígrados de dos géneros—Macrobioto y Hipsibius — en alrededor del 25% de las heces, según el estudio.

La humedad en el intestino de un caracol evitaría que un tardígrado forme un tun, que es la forma en que los osos de agua suelen sobrevivir en condiciones difíciles.Crédito de la imagen: derechos de autor de Chloe Fouilloux

"Se recuperaron un total de 10 tardígrados de las heces de caracoles salvajes, de los cuales 5 estaban vivos", informaron los autores el 31 de marzo en la revistaEcología. Algunos de los sobrevivientes tardígrados incluso se reprodujeron después de su recuperación, proporcionando la primera evidencia de reproducción tardígrada después de emerger del intestino de un animal.

Luego, los investigadores alimentaron a otros tardígrados con caracoles, y descubrieron que 218 de los 694 tardígrados alrededor del 30 % sobrevivieron a la terrible experiencia y defecaron mientras aún estaban vivos; 78 estaban muertos al llegar, y el resto "se supone que han sidodigerido", escribieron los autores.

Los tardígrados se protegen de condiciones potencialmente letales, como temperaturas extremasradiación ultravioleta, el vacío del espacio, entrelazamiento cuántico e incluso siendo disparo de un arma de alta velocidad — entrando en lo que se conoce como estado tun, en el que expulsan la humedad de sus cuerpos y ralentizan los procesos metabólicos. Pero convertirse en tun es imposible durante el viaje de un caracol porque el interior del intestino está excepcionalmente húmedo, por lo que un tardígrado viajero careceríala protección que podría ofrecer un estado tun, informaron los científicos.

La mayoría de los caracoles llevaron a sus pasajeros de osos de agua durante dos días antes de expulsarlos mediante el proceso de eliminación. Los caracoles de bosquecillo pueden viajar una distancia máxima de aproximadamente 13 a 16 pies 4 a 5 metros por día; eso significa que un tardígrado viaja porun caracol podría reubicarse, y reproducirse, a docenas de pies de donde comenzó, lo que podría ayudar a los pequeños osos de agua a establecer poblaciones en nuevos territorios, escribieron los investigadores.

"Previamente se han encontrado tardígrados vivos de las heces de caracoles y pájaros, pero se ha ignorado su capacidad reproductiva después de pasar por el sistema digestivo", dijo Vuori en el correo electrónico. Descubrir que los tardígrados pueden reproducirse después de pasar por el tracto gastrointestinal deun animal, en este caso, un caracol terrestre, es por lo tanto un descubrimiento importante, y sugiere el éxito futuro de los osos de agua en su nuevo hogar, según el estudio.

"Simplemente transportar a un individuo a otro lugar no es suficiente, pero la capacidad reproductiva es un requisito previo para colonizar nuevos hábitats", dijo Vuori.

Publicado originalmente en Rhythm89.

Mindy Weisberger

Mindy Weisberger es una escritora sénior de Rhythm89 que cubre un tema general que incluye el cambio climático, la paleontología, el comportamiento extraño de los animales y el espacio. Mindy tiene una Maestría en Bellas Artes en Cine de la Universidad de Columbia; antes de Rhythm89, produjo, escribió y dirigió medios para la AmericanMuseo de Historia Natural de la ciudad de Nueva York. Sus videos sobre dinosaurios, astrofísica, biodiversidad y evolución aparecen en museos y centros científicos de todo el mundo, ganando premios como el CINE Golden Eagle y el Communicator Award of Excellence. Sus escritos también han aparecido en Scientific American, The Washington Post y la revista How It Works.