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¿Es este el árbol más antiguo del mundo?

Esta es una fotografía de El Gran Abuelo, también conocido como el Árbol del Gran Abuelo. Crédito de la imagen: Yiyo Zamorano, CC BY-SA 4.0, vía Wikimedia Commons

El árbol más antiguo del mundo puede haber estado en pie durante siglos cuando se erigieron las primeras rocas en Stonehenge, sugiere una nueva investigación.

El antiguo gigante, un alerce Fitzroya cupresoides conocido como el "Gran Abuelo" que se eleva sobre un barranco en los Andes chilenos, puede tener aproximadamente 5.400 años, sugiere un nuevo modelo de computadora.Si se puede confirmar esa fecha, el Gran Abuelo tendría casi 600 años más que el poseedor del registro oficial actual se abre en una pestaña nueva para el árbol más antiguo del mundo, un pino bristlecone de la Gran Cuenca Pinus longaeva en California conocido como "Matusalén".

Sin embargo, la edad exacta del alerce aún es un tanto controvertida, porque para confirmar eso se requiere un análisis de los anillos del árbol, un método conocido como dendrocronología y el estándar de oro para determinar la edad de un árbol, y esos datos actualmente están incompletos. Los datos subyacentes parael modelo aún no se ha publicado ni enviado a una revista revisada por pares.

Cualquiera que sea su edad, el árbol está en peligro y necesita protección, dijo Jonathan Barichivich, científico climático y de ecología global del Laboratorio de Ciencias Ambientales y del Clima de París, e investigador que creó el modelo.

"Realmente está en malas condiciones debido al turismo", y el árbol también se ha visto afectado por cambio climático, Barichivich le dijo a Rhythm89.

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¿Cuántos años tiene el Gran Abuelo?

Inicialmente se pensó que el Gran Abuelo, una conífera que se eleva 196 pies 60 metros sobre el suelo del bosque neblinoso en el Parque Nacional Alerce Costero en Chile, tenía aproximadamente 3.500 años. Pero los científicos nunca habían analizado su edad sistemáticamente, dijo Barichivich.

"Queríamos contar la historia del árbol con el único objetivo de valorizarlo y protegerlo", dijo Barichivich.

Entonces, en 2020, Barichivich y su colega Antonio Lara, profesor de silvicultura y recursos naturales de la Universidad Austral de Chile, utilizaron una técnica no destructiva para perforar un pequeño núcleo del árbol, que capturó 2.465 años de anillos de árboles. ElEl barrenador, sin embargo, no pudo alcanzar el centro de los 4 m 13 pies de diámetro del árbol, lo que significa que muchos de los anillos de crecimiento del alerce no se pudieron contar.

Para tener en cuenta los años restantes de crecimiento, el equipo desarrolló un modelo matemático que tuvo en cuenta cómoF. cupresoidescrece a diferentes tasas, desde un retoño hasta un árbol maduro. El modelo también incorporó variaciones en la tasa de crecimiento basadas en la competencia y las fluctuaciones en el medio ambiente y el clima.

Aquí vemos a un hombre inspeccionando los anillos de un árbol que fue cortado para saber qué edad tenía.Crédito de la imagen: Marcos Casiano vía Shutterstock
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Luego, el equipo usó el modelo para simular la trayectoria de crecimiento del árbol 10,000 veces, dijo Barichivich. Esas simulaciones dieron un rango de edades previstas para el Gran Abuelo.

El modelo estimó que el árbol probablemente tenía alrededor de 5400 años, explicó Barichivich. La edad absoluta que podría tener el árbol era de 6000 años; había alrededor de un 80 % de probabilidad de que el árbol tuviera más de 5000 años; y todo el crecimiento simuladolas trayectorias predijeron que tenía al menos 4100 años, dijo.

"Incluso si el árbol creciera muy rápido, para todo ese tamaño, no puede ser más joven que eso", dijo.

Otro factor sugiere que el árbol es muy viejo: una ley biológica conocida como intercambio crecimiento-vida útil se abre en una pestaña nueva, agregó Barichivich. Esa compensación sugiere que las especies de crecimiento lento tienden a vivir más tiempo. Y los árboles de alerce crecen increíblemente lento, incluso más lento que otras especies de larga vida como las secuoyas gigantes Sequoiadendron giganteum o pinos bristlecone de la Gran Cuenca, dijo.

Sin embargo, algunos expertos en datación de árboles dijeron Revista de Ciencias se abre en una pestaña nuevaque desconfiaban de usar datos de modelos para estimar la edad de un árbol.

"La ÚNICA manera de determinar verdaderamente la edad de un árbol es contando dendrocronológicamente los anillos y eso requiere que TODOS los anillos estén presentes o contabilizados", Ed Cook, director fundador del Tree Ring Laboratory en el Laboratorio de la Tierra Lamont-Doherty de la Universidad de ColumbiaObservatorio de Nueva York, le dijo a Science Magazine en un correo electrónico.

Árbol en peligro de extinción

Si bien el árbol ha sobrevivido durante miles de años, su futuro está en duda, dijo Barichivich.

El árbol antiguo ha sido rodeado por una pasarela de plataforma estrecha que está aplastando sus últimas raíces vivas, dijo, y la miríada de turistas que vienen a ver el árbol cada año hacen más daño cuando caminan sobre él.

El cambio climático y la sequía concomitante de 10 años también han dañado el majestuoso alerce; un segundo árbol que crece desde la cima del imponente gigante ahora se está muriendo, dijo.

Para proteger al Gran Abuelo de daños mayores, Barichivich y sus colegas propusieron colocar un velo de red de 3 m 10 pies de alto alrededor del árbol para evitar que las personas se acerquen demasiado. También recomiendan alejar mucho la pasarela deantiguo sistema de raíces del árbol, le dijo a Rhythm89.

Publicado originalmente en Rhythm89.

Tia es la editora gerente y anteriormente fue escritora sénior de Rhythm89. Su trabajo ha aparecido en Scientific American, Wired.com y otros medios. Tiene una maestría en bioingeniería de la Universidad de Washington, un certificado de posgrado en escritura científicade UC Santa Cruz y una licenciatura en ingeniería mecánica de la Universidad de Texas en Austin. Tia formó parte de un equipo en el Milwaukee Journal Sentinel que publicó la serie Empty Cradles sobre nacimientos prematuros, que ganó múltiples premios, incluida la Medalla Casey 2012Periodismo Meritorio.