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Los híbridos de oso 'Pizzly' se están extendiendo por el Ártico gracias al cambio climático

Un oso 'pizzly' en cautiverio. Crédito de la imagen: Philippe Clement / Arterra / Universal Images Group a través de Getty Images

polar en peligro de extinción osos se están reproduciendo con osos grizzly, creando osos híbridos "pizzly" y está siendo impulsado por el cambio climático, dicen los científicos.

A medida que el mundo se calienta y Ártico el hielo marino se adelgaza, los osos polares hambrientos son conducidos cada vez más al sur, donde se encuentran con osos pardos, cuyas áreas de distribución se expanden hacia el norte. Y con ese creciente contacto entre las dos especies, se produce un mayor apareamiento y, por lo tanto, un aumento de los avistamientos de su descendencia híbrida.

Con características que podrían darles una ventaja en el calentamiento de los hábitats del norte, algunos científicos especulan que los pizzlies, o "grolars", podrían estar aquí para quedarse.

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"Por lo general, los híbridos no se adaptan mejor a sus entornos que sus padres, pero existe la posibilidad de que estos híbridos puedan buscar una gama más amplia de fuentes de alimentos", Larisa DeSantis, paleontóloga y profesora asociada de ciencias biológicasen la Universidad de Vanderbilt en Tennessee, dijo a Rhythm89. Los osos polares tienen cráneos más largos, lo que los convierte en expertos en agarrar focas del mar, dijo DeSantis. "Pero sus molares son más pequeños de lo que es típico para el tamaño de su cuerpo porque todo lo que comen es grasadía. Los grizzlies, por otro lado, pueden comer lo que quieran. Aún no lo sabemos, pero quizás el cráneo intermedio del pizzly podría conferir una ventaja biomecánica ".

Los osos pardos y los osos polares solo divergieron hace 500.000 a 600.000 años, por lo que las dos especies pueden aparearse y producir descendencia viable. Las observaciones realizadas en cautiverio y un estudio realizado en la naturaleza también sugieren que los híbridos son fértiles y que ellos mismos han producido crías.

Los avistamientos salvajes de osos pizzly híbridos comenzaron en 2006, cuando un cazador disparó a lo que pensó que era un oso polar en los Territorios del Noroeste del Ártico canadiense.

Cuando miró más de cerca, encontró un animal mucho más inusual: un oso con el pelaje blanco crema de un oso polar pero las garras largas, la espalda encorvada, la cara poco profunda y parches marrones de un oso pardo. Las pruebas de ADN confirmaron que elanimal era un híbrido, la primera descendencia salvaje documentada de un oso polar y un oso grizzly.

Desde entonces, los avistamientos de híbridos han ido en aumento, con un estudio de 2017 en la revista Ártico que muestra ocho híbridos que surgen de una sola hembra de oso polar que se apareó con dos osos pardos.

El aumento de los pizzlies coincide con el declive de los osos polares: se prevé que su número disminuya en más del 30% en los próximos 30 años, según un estudio de 2016 en la revista Letras de biología . Esta caída precipitada está relacionada en parte con la invasión de los osos pardos en las áreas de distribución de los osos polares, donde los superan por fuentes alternativas de alimento, pero también con las dietas altamente especializadas de los osos polares, como destaca DeSantis en una investigación publicada el 1 de abril en eldiario Biología del cambio global .

Un oso polar y su cachorro en el Ártico. Crédito de la imagen: Kt Miller / Polar Bears International

Según DeSantis, los animales generalistas como los coyotes y los pumas son los mejores supervivientes de un cambio rápido en su entorno, no los depredadores ápice altamente especializados como los osos polares y los gatos dientes de sable.

"Los osos polares consumían alimentos blandos incluso durante el Período Cálido Medieval, un período anterior de calentamiento rápido. Sus dietas no han cambiado mucho", dijo DeSantis, refiriéndose a comidas grasosas como las focas.lo que estamos viendo ahora, todos estos osos polares hambrientos que intentan encontrar fuentes alternativas de alimento, podría representar un punto de inflexión ".

Según un comunicado del Centro Nacional de Datos de Nieve y Hielo NSIDC, el hielo marino del Ártico, que los osos usan como terreno de caza, disminuyó en aproximadamente 336,000 millas cuadradas 870,000 kilómetros cuadrados este año desde su máximo promedio de 1981 a 2010. Eso representala pérdida de un área aproximadamente el doble del tamaño de California. Aunque los osos polares pueden adaptar su dieta para incluir huevos de aves marinas y caribú cuando están en tierra, un estudio de 2015 publicado en la revista Frontiers in Ecology and the Environment encontró que las calorías que obtienen deestas fuentes no equilibran las que queman al buscarlas, Rhythm89 informado anteriormente .

Todo esto podría resultar en un hábitat listo para que los híbridos se muevan y tomen el control, lo que provocaría una pérdida de biodiversidad si se reemplazan los osos polares.

"Estamos teniendo impactos masivos con el cambio climático en muchas especies en este momento", dijo DeSantis. "El oso polar es el canario en la mina de carbón que nos dice lo mal que están las cosas".

En cierto sentido, los osos pizzly podrían ser un compromiso triste pero necesario dadas las tendencias actuales de calentamiento, dijo DeSantis.

"Los depredadores ápice ayudan a estabilizar los ecosistemas, y mirando hacia adelante, realmente espero que el Ártico todavía tenga un oso polar. Pero, dicho todo esto, ¿podría el pizzly permitir que los osos continúen existiendo en las regiones intermedias del Ártico? Posiblemente,sí. Por eso tenemos que seguir estudiándolos ".

Publicado originalmente en Rhythm89.