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El 'Glaciar del Juicio Final' de la Antártida está desangrando hielo más rápido que en los últimos 5500 años

El glaciar Thwaites es uno de los glaciares que se derrite más rápido en la costa de la Antártida. Crédito de la imagen: British Antarctic Survey

El llamado Glaciar del Juicio Final de la Antártida está perdiendo hielo a su ritmo más rápido en 5500 años, lo que genera preocupación sobre el futuro de la capa de hielo y la posibilidad de un aumento catastrófico del nivel del mar causado por el derretimiento del hielo del continente congelado.

El hallazgo proviene de un estudio de depósitos marinos prehistóricos encontrados en las costas que rodean el glaciar Thwaites del "día del juicio final" y el glaciar vecino Pine Island, ambos ubicados en la capa de hielo de la Antártida occidental. ¿La escalofriante noticia?cambio climático, está avanzando más rápido que nunca en la historia registrada, informaron los investigadores el 9 de junio en la revista Geociencia de la naturaleza se abre en una pestaña nueva.

"Estas tasas actualmente elevadas de derretimiento del hielo pueden indicar que esas arterias vitales del corazón de la capa de hielo de la Antártida Occidental se han roto, lo que lleva a un flujo acelerado hacia el océano que es potencialmente desastroso para el futuro nivel global del mar en un mundo que se calienta," coautor Dylan Rood, un científico de la Tierra en el Imperial College London, dicho en un comunicado.

"¿Es demasiado tarde para detener el sangrado?" preguntó Rood.

Como uno de Antártidaglaciares de fusión más rápida, Thwaites se ha ganado el apodo" Glaciar del Juicio Final." Desde la década de 1980, Thwaites ha perdido un estimado de 595 000 millones de toneladas 540 000 millones de toneladas métricas de hielo, lo que contribuye a un aumento del 4 % en el nivel mundial del mar. Thwaites y su vecino del norte, el glaciar Pine Island, cubren enormes extensiones;Thwaites tiene una superficie de aproximadamente 74 130 millas cuadradas 192 000 kilómetros cuadrados lo que la hace casi tan grande como Gran Bretaña y Pine Island 62 660 millas cuadradas 162 300 kilómetros cuadrados.

Como los extremos de los glaciares que miran hacia el mar se colocan sobre una cuenca oceánica en forma de cuenco, ambos glaciares están expuestos en su parte inferior a corrientes de agua cálida, densa y salada. Esta agua tibia no solo derrite los glaciares dondese extienden hacia el Mar de Amundsen, pero también los está erosionando desde abajo, desprendiendo sus puntos de anclaje principales ubicados al norte.Además, este derretimiento desde abajo debilita los glaciares y los hace más propensos a las fracturas superficiales, que podrían extendersea través de toda la capa de hielo, y potencialmente causar que se rompa. Si la totalidad de la capa de hielo de la Antártida Occidental se rompiera y se derritiera en el mar, elevaría los niveles globales del mar en aproximadamente 11 pies 3,4 metros.

Para comparar las tasas de derretimiento de los glaciares actuales con las del pasado lejano, los científicos buscaron pistas en las playas antárticas cercanas a donde terminaban los glaciares en el océano. El hielo pesa sobre la tierra, por lo que parte de ese peso congelado se derritió y drenó haciael mar hacia el final de la última glaciación hace unos 11.500 años la tierra se recuperó para revelar las costas que antes estaban ocultas bajo las olas.Al medir las edades y alturas de casi dos docenas de costas, los científicos esperaban descubrir con qué rapidez el hielodesapareció de la tierra antes de avanzar de nuevo.

Los investigadores estimaron las edades de las costas recolectando conchas antiguas y pequeños fragmentos de huesos de pingüinos, antes de analizar la biomateria antigua con datación por radiocarbono. Este método identifica la edad del material orgánico midiendo la cantidad de carbono-14, un radioactivocarbono isótopo, o variante con un número diferente de neutrones, que se encuentra en todas partes en Tierra y es fácilmente absorbido por plantas y animales. Cuando los animales mueren, dejan de acumular carbono-14 en sus tejidos y la cantidad que ya han absorbido comienza a decaer. La vida media del carbono-14 o el tiempo quetarda la mitad en descomponerse es de 5.730 años, y los científicos pueden precisar las edades de los animales que murieron hace miles de años midiendo las cantidades de carbono-14 sin descomponer en los restos.

Después de datar huesos y caparazones de pingüinos de más de 20 costas diferentes, los científicos descubrieron que la playa más antigua y más alta comenzó a formarse hace aproximadamente 5500 años. Desde ese momento hasta hace unos 30 años, la pérdida de hielo expuso las costas a unatasa de alrededor de 0,14 pulgadas 3,5 milímetros cada año, informaron los investigadores. Pero en las últimas tres décadas, la tasa de avance de la costa se ha disparado, hasta 1,6 pulgadas 40 mm por año.

"Aunque estos glaciares vulnerables se mantuvieron relativamente estables durante los últimos milenios, su tasa actual de retroceso se está acelerando y ya eleva el nivel global del mar", dijo Rood.

Lo que esto significa para el futuro de los glaciares y la capa de hielo de la Antártida, y las costas vulnerables de todo el mundo, no está claro. Los hallazgos de los investigadores, aunque son alarmantes, no abordan cuántas veces los glaciares pueden haberse retirado y vuelto a avanzar a lo largo de la historia registrada.Los científicos esperan resolver esto perforando el hielo para tomar muestras de roca de la masa de tierra debajo de él, lo que podría mostrar si la tasa actual de derretimiento es reversible, o si los glaciares realmente han pasado un punto sin retorno.

Publicado originalmente en Rhythm89.

Ben Turner

Ben Turner es redactor de Rhythm89 en el Reino Unido. Cubre física y astronomía, entre otros temas como tecnología y cambio climático. Se graduó de la University College London con una licenciatura en física de partículas antes de formarse como periodista. Cuando no está escribiendo, a Ben le gusta leer literatura, tocar la guitarra y pasar vergüenza con el ajedrez.