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La primera aurora documentada encontrada en un texto chino antiguo

La aurora boreal sobre Groenlandia. La observación documentada más antigua de una aurora puede datar de principios del siglo X a. C. Crédito de la imagen: Elena Pueyo a través de Getty Images

El primer caso documentado de una aurora, las luces fugaces pero de colores brillantes que a veces iluminan el cielo nocturno, data de principios del siglo X a. C., revela un nuevo estudio sobre un antiguo texto chino.

El texto describe una "luz de cinco colores" observada en la parte norte del cielo nocturno hacia el final del reinado del rey Zhāo, el cuarto rey de la dinastía china Zhou. Se desconocen las fechas exactas del reinado de Zhāo,pero es probable que este evento de "luz de cinco colores" haya ocurrido en el 977 a. C. o en el 957 a. C., según el estudio.

Los investigadores descubrieron este colorido detalle en los Anales de Bambú Zhúshū Jìnián en mandarín, un texto del siglo IV a. C. escrito en tiras de bambú que narra la historia legendaria y temprana de China. Aunque los estudiosos han estado al tanto de los Anales de Bambú durante algún tiempo, unUna nueva mirada a esta sección en particular llevó a la conclusión de que detallaba lo que podría ser la primera aurora descrita, según el autor correspondiente del estudio, Hisashi Hayakawa, profesor asistente en el Instituto para el Espacio- Tierra Environmental Research en la Universidad de Nagoya en Japón y científico visitante en el Laboratorio Rutherford Appleton en el Reino Unido, le dijo a Rhythm89.

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La descripción de "luz de cinco colores" recién analizada probablemente se refiere a una tormenta geomagnética, informaron en el estudio Hayakawa y el coinvestigador del estudio Marinus Anthony van der Sluijs, un investigador independiente con sede en Canadá. Las tormentas geomagnéticas ocurren cuando el sol —una "bola de gas que respira": expulsa llamaradas solares o enormes burbujas de gas electrificado que viajan a altas velocidades a través del espacio según la NASA.

La magnetosfera de la Tierra generalmente protege al planeta de las partículas energéticas cargadas del sol, pero a veces estas partículas atraviesan y causan perturbaciones magnéticas, conocidas como tormentas geomagnéticas. Tales tormentas pueden producir hermosas luces: el oxígeno brilla en verde y rojo, mientras que el nitrógeno emite luz azul yluz violeta, informado por la NASA.

Hoy en día, las luces del norte, la aurora boreal, ocurren en las latitudes del norte, mientras que las luces del sur, o aurora austral, ocurren en las latitudes del sur. Pero a mediados del siglo X a. C., el polo norte magnético de la Tierra se inclinó hacia los continentes euroasiáticos,a unos 15 grados más cerca del centro de China que en la actualidad. Como resultado, es posible que los pueblos antiguos en el centro de China, posiblemente tan al sur como a 40 grados de latitud, o justo al norte de Beijing, podrían haber visto tormentas geomagnéticas y las luces de colores.produjeron, dijeron los investigadores.

Un fragmento variante de los Anales de Bambú.Crédito de la imagen: © Biblioteca Nacional de la Dieta de Japón

Las auroras de latitudes medias pueden presentar múltiples colores cuando son lo suficientemente brillantes, lo que podría explicar por qué el evento celestial se notó como "luz de cinco colores", agregaron los investigadores. Por ejemplo, en octubre de 1847, se observó una colorida exhibición de aurorasen el Reino Unido, Hayakawa le dijo a Rhythm89. Según un informe cerca de Cambridge, Inglaterra, "se formó una corona cerca del cenit magnético, de la cual todos los rayos parecían divergir; sus colores eran muy espléndidos y de una transparencia peculiar, especialmente el rojo y el verde, siendo el primero bastante como el carmín, y el último como el della esmeralda pálida; la parte central de este dosel, o el que estaba cerca del norte magnético, era de un color muy amarillo, con una serpentina que parecía bastante dorada."

Hayakawa llamó a este posible evento de récord una "aurora candidata", ya que el equipo no tiene pruebas suficientes para confirmar una aurora. Anteriormente, las auroras candidatas más antiguas eran registros inscritos por asirioastrónomos en tablillas cuneiformes, que data de entre el 679 a. C. y el 655 a. C., según un estudio de 2019 realizado por Hayakawa y sus colegas publicado en Las cartas del diario astrofísico.

El último hallazgo tardó tanto en ser reconocido por varias razones, señaló Hayakawa. El manuscrito original de los Anales de Bambú se perdió, se redescubrió en el siglo III d. C. y luego se perdió nuevamente durante la dinastía Song 960 a 1276 d. C.. Durantedel siglo XVI, una traducción usó la palabra "cometa" en lugar de "luz de cinco colores". Ahora, el nuevo estudio deja las cosas claras, escribieron los investigadores.

Documentar las auroras candidatas es útil, ya que puede ayudar a los científicos a modelar patrones a largo plazo del clima espacial y la actividad solar, dijo el equipo.

El estudio fue publicado en línea el 17 de enero en la revistaAvances en la Investigación Espacial.

Publicado originalmente en Rhythm89.

Laura es editora en Rhythm89. Edita Life's Little Mysteries e informa sobre ciencia general, incluida la arqueología y los animales. Su trabajo ha aparecido en The New York Times, Scholastic, Popular Science y Spectrum, un sitio sobre investigación del autismo. Tieneganó múltiples premios de la Sociedad de Periodistas Profesionales y la Asociación de Editores de Periódicos de Washington por sus reportajes en un periódico semanal cerca de Seattle.Laura tiene una licenciatura en literatura inglesa y psicología de la Universidad de Washington en St. Louis y una maestría en redacción científica deUniversidad de Nueva York.