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La NASA acaba de lanzar 2 cohetes hacia la aurora boreal

La aurora boreal brilla sobre las montañas cerca de Atigun Pass, Dalton Highway, Alaska.Crédito de la imagen: Noppawat Tom Charoensinphon/Getty Images

Un lanzamiento sobre Alaska el miércoles por la noche 23 de marzo envió dos cohetes al corazón de la aurora boreal.

La ventana de lanzamiento para el acoplamiento de iones neutros de la NASA durante la misión Active Aurora se abrió el miércoles. Dirigidos por el astrónomo Stephen Kaeppler de la Universidad de Clemson, los científicos enviaron dos cohetes cargados con herramientas de detección al activoaurora boreal. Planearon medir los vientos, temperaturas y densidades del plasma dentro de la aurora.

Las luces danzantes de la aurora se forman cuando las partículas cargadas del espacio chocan contra las moléculas en TierraLa atmósfera superior de . Estas colisiones aumentan la energía de los electrones en estas moléculas atmosféricas, lo que hace que los electrones giren alrededor de sus núcleos en un estado de mayor energía. Cuando el zumbido desaparece, los electrones vuelven a su estado de energía original,liberando afotón, o partícula de luz, mientras lo hacen. Estos fotones crean las cortinas cambiantes de verde, violeta y rojo que se ven en las latitudes polares.

Kaeppler y su equipo están interesados ​​en el límite entre los gases neutros de la atmósfera y el plasma, o gas cargado que se vuelve cada vez más frecuente en la atmósfera superior. La perturbación molecular de la aurora perturba la capa límite entre los gases neutros de la atmósfera inferior y los gases superiores.-plasma atmosférico La perturbación conduce a fricción y, por lo tanto, calor que los investigadores pueden medir.

Esta animación conceptual muestra electrones que viajan por las líneas del campo magnético de la Tierra, chocando contra partículas en la atmósfera de la Tierra para desencadenar la aurora.Crédito de la imagen: Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA/CILab/Bailee DesRocher

"Todos sabemos que [si] nos frotamos las manos, te vas a calentar", Kaepplerdicho en un comunicado. "Es la misma idea básica, excepto que ahora estamos tratando con gases".

El primero de los cohetes del equipo lanzó vapores coloridos mientras viajaba a una altura de 299 kilómetros 186 millas. Estos vapores, similares a los químicos que hacen que los fuegos artificiales sean coloridos, flotaron en la atmósfera, lo que permitió a los investigadores rastrear el viento atmosférico.El próximo cohete fue diseñado para alcanzar una altura máxima de 125 millas 201 km con el fin de transportar instrumentos para medir la temperatura y la densidad dentro de la aurora. Los cohetes cayeron a la Tierra inmediatamente después de realizar sus mediciones.

Los resultados deberían revelar los detalles de cómo la aurora altera esa capa límite entre el gas neutro y el plasma, dijo Kaeppler en el comunicado. El límite podría aumentar, disminuir o plegarse y cambiar de forma.

"Todos estos factores hacen que este sea un problema de física interesante para examinar", dijo Kaeppler.

Los cohetes lanzados desde Poker Flat Research Range al norte de Fairbanks, Alaska.

Publicado originalmente en Rhythm89.

Stephanie Pappas

Stephanie Pappas es escritora colaboradora de Rhythm89 y cubre temas que van desde la geociencia hasta la arqueología, el cerebro humano y el comportamiento. Anteriormente fue escritora sénior de Rhythm89, pero ahora trabaja por cuenta propia en Denver, Colorado, y contribuye regularmente a Scientific Americany The Monitor, la revista mensual de la Asociación Estadounidense de Psicología. Stephanie recibió una licenciatura en psicología de la Universidad de Carolina del Sur y un certificado de posgrado en comunicación científica de la Universidad de California, Santa Cruz.