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Misterioso 'hipercarnívoro' con dientes en forma de cuchillo vagaba por California hace 42 millones de años

Una especie de hipercarnívoro recientemente nombrada vivió durante el Eoceno y no está estrechamente relacionada con ningún carnívoro vivo. Crédito de la imagen: Museo de Historia Natural de San Diego CC 4.0

Un fósil no identificado recolectado hace más de tres décadas era en realidad una especie misteriosa de dientes de sablecarnívoroque una vez acechó a sus presas a través de las antiguas selvas tropicales del sur de California.

El fósil incluye una mandíbula inferior casi completa y un conjunto de huesos bien conservadosdientes, según un nuevo estudio, publicado el martes 15 de marzo en la revista CompañeroJ. Los paleontólogos del Museo de Historia Natural de San Diego The Nat recolectaron originalmente el espécimen en 1988 de un sitio conocido como la Formación Santiago en Oceanside, una ciudad en el condado de San Diego, California. Se estima que la formación geológica tiene alrededor de 42millones de años, por lo que los fósiles del sitio se remontan a la época del Eoceno hace 55,8 millones a 33,9 millones de años, según el Museo Americano de Historia Natural.

Cuando se descubrió inicialmente la quijada fosilizada, "había sido muy correctamente identificada como un animal carnívoro", dijo la coautora del estudio Ashley Poust, investigadora postdoctoral en paleontología de vertebrados en el Nat., dientes de tijera" que son ideales para triturar carne fresca, en lugar de triturar nueces o roerhuesos, por ejemplo, dijo Poust.

Los paleontólogos del museo originalmente pensaron que estos formidables dientes podrían pertenecer a un nimravid, un tipo de hipercarnívoro parecido a un gato, un animal cuya dieta consistía principalmente en carne. Los nimravids a menudo se llaman "falsos gatos con dientes de sable", ya que se parecen afelinos famosos pero no pertenecen a la familia Felidae como lo hacen los gatos verdaderos,Rhythm89 informado anteriormente.

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Este fósil ha estado en la colección de The Nat desde 1988. Fue recuperado en Oceanside por el equipo de PaleoServices del museo.Crédito de la imagen: Museo de Historia Natural de San Diego CC 4.0

Sin embargo, el coautor del estudio Hugh Wagner, paleontólogo del Nat, sugirió más tarde que la mandíbula podría pertenecer a un grupo más misterioso de hipercarnívoros con escasa representación en el registro fósil: los machaeroidinos. Se han descubierto restos de estas extrañas bestiassolo en sitios seleccionados en Asia y América del Norte, y antes del nuevo estudio, solo se habían encontrado 14 especímenes, según el informe de Peer J. El grupo ahora extinto incluye a los primeros mamíferos carnívoros con dientes de sable conocidos, que no están estrechamente relacionadosrelacionado con cualquier carnívoro vivo.

Dos de estos especímenes, un esqueleto parcial y una mandíbula, fueron descubiertos en Wyoming y Utah y descritos en anterior papeles por el coautor del estudio, Shawn Zack, profesor asistente en la Facultad de Medicina de la Universidad de Arizona y experto en carnívoros antiguos. Para el nuevo artículo, Zack, Poust y Wagner se unieron para reexaminar la desconcertante mandíbula del carnívoro en elcolección de Nat y determinar, de una vez por todas, si pertenecía a una machaeroidina.

El equipo tomó fotos del fósil desde muchos ángulos para construir un modelo 3D detallado del hueso y los dientes, y después de un examen minucioso, confirmaron que el espécimen no solo era una machaeroidina, sino un género y una especie nunca antes vistos de machaeroidina.

Nombraron a la criatura recién descubiertaDiegoaelurus vanvalkenburghaeen honor al condado de San Diego, donde se encontró el espécimen, y al científico Blaire Van Valkenburgh, ex presidente de la Sociedad de Paleontología de Vertebrados, cuyo trabajo influyó enormemente en la comprensión de los científicos sobre la evolución de los carnívoros.

"Encontrar este grupo en particular fue bastante sorprendente", porque no se habían encontrado otros especímenes de machaeroidina en los EE. UU. al oeste de las Montañas Rocosas, dijo Poust a Rhythm89. "No sabíamos que estos ocurrían aquí en absoluto".

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Según el tamaño de la mandíbula, los investigadores determinaron queD. vanvalkenburghaetenía aproximadamente el tamaño de un gato montés, según el estudio. El animal llevaba dientes cortantes en forma de cuchilla en la parte posterior de la boca y tenía "una especie de dientes reducidos en la parte delantera; perdió por completo el primer [diente] detrás de su canino inferior", dijo Poust.Los gatos modernos también tienen este espacio detrás de sus caninos inferiores, para hacer espacio para que sus caninos superiores grandes muerdan, anotó. Además de este espacio,D. vanvalkenburghae tenía una barbilla huesuda y hacia abajo que también habría ayudado a acomodar sus impresionantes dientes de sable.

La autora del estudio, Ashley Poust, tiene el recién nombrado D. vanvalkenburghaefósil frente al cráneo de un gato con dientes de sable, un carnívoro mucho más grande que surgió millones de años despuésD. vanvalkenburghae. Crédito de la imagen: Museo de Historia Natural de San Diego CC 4.0

Hace unos 42 millones de años, D. vanvalkenburghaehabría vivido en un entorno muy diferente al que se puede encontrar hoy en el condado de San Diego, señaló Poust.

El Eoceno comenzó con un período de calentamiento extensivo, que alimentó el crecimiento de calor y humedad selvas tropicalesen todo el mundo, según el Museo Americano de Historia Natural. Los fósiles recuperados de la Formación Santiago sugieren que las exuberantes selvas tropicales del antiguo sur de California alguna vez fueron el hogar de primates parecidos a lémures, marsupiales, del tamaño de un jabalítapires y diminutos rinocerontes. En teoría, D. vanvalkenburghae puede haberse aprovechado de estos animales, aunque se desconoce la dieta exacta del depredador, dijo Poust.

La nueva especie ayuda a completar el escaso registro fósil de machaeroidina, pero también plantea nuevas preguntas sobre los depredadores parecidos a gatos, dijo Poust.

Por ejemplo, hizo D. vanvalkenburghae ¿alguna vez coexistió y compitió por presas con nimravids? Los restos más antiguos de nimravid encontrados en los EE. UU. son aproximadamente 5 millones de años más jóvenes que los recién identificadosD. vanvalkenburghaefósil, por lo que dependería en parte de cuándo se extinguió la machaeroidina. El momento exacto y la razón de esta extinción también siguen siendo un misterio, aunque está claro que las machaeroidinas se extinguieron muchos millones de años antes de la aparición de los verdaderos gatos con dientes de sable esmilodón, señaló Poust.

Publicado originalmente en Rhythm89.

Nicoletta Lanese

Nicoletta Lanese es redactora de Rhythm89 y cubre temas de salud y medicina, junto con una variedad de historias sobre biología, animales, medio ambiente y clima. Tiene títulos en neurociencia y danza de la Universidad de Florida y un certificado de posgrado en comunicación científica de laUniversidad de California, Santa Cruz. Su trabajo ha aparecido en The Scientist Magazine, Science News, The San Jose Mercury News y Mongabay, entre otros medios.