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¿Es hora de enviar otro mensaje a los extraterrestres inteligentes? Algunos científicos creen que sí.

El radiotelescopio esférico de apertura de quinientos metros FAST en la provincia de Guizhou, suroeste de China. Crédito de la imagen: NAO/FAST

Los científicos han elaborado un nuevo mensaje para cualquier extraterrestre inteligente que pueda estar por ahí. Y quieren comentarios sobre si deberían enviarlo.

La tecnología necesaria para enviar el mensaje aún no está lista. Y si la nota se transmite y cuando se transmita, tardará miles de años en llegar a su destino. En otras palabras, nadie espera un mensaje de respuesta de ET en el corto plazo.Pero los investigadores detrás del memorando extraterrestre esperan que sus ideas abran un diálogo sobre cómo contactar a los extraterrestres y qué decir, y cómo inmortalizar a la humanidad como especie.

"Queremos enviar un mensaje en una botella en el océano cósmico, para decir, 'Oye, estamos aquí'", dijo a Rhythm89 Jonathan Jiang, astrofísico del Laboratorio de Propulsión a Chorro JPL de la NASA en California, "inclusosi no estamos aquí algunos años después".

Acercándose a ET

El mensaje diseñado por Jiang y su equipo se basa en misivas anteriores que la humanidad ha enviado al espacio; de hecho, los investigadores programaron la creación del nuevo mensaje para el 50 aniversario del mensaje de Arecibo, el primer intento de alto poder para contactar a ET.

Ese mensaje de 1974 usó código binario y transmitió información sobre el sistema de conteo de base 10 de la humanidad, elementos importantes comunes y un mapa del sistema solar. El nuevo mensaje, descrito en un artículo publicado en la base de datos de preimpresiónarXiv, también codifica información en binario y describe matemáticas, física y biología básicas que los extraterrestres necesitarían para comprender a los humanos, incluidas descripciones de ADN, aminoácidos y glucosa. También contendría un mapa de Vía Láctea, el sistema solar y Tierra en sí mismo, incluida información sobre la composición del planeta y su atmósfera.

El mensaje es más avanzado que sus predecesores en varias formas clave. Primero, su mapa de la ubicación de la Tierra en la Vía Láctea es más preciso que el del mensaje de Arecibo. En ese mensaje, los científicos intentaron usar la ubicación de las estrellas giratorias llamadaspúlsares como señales para identificar la Tierra. Pero las posiciones de los púlsares no son lo suficientemente consistentes durante largos períodos de tiempo, y estas estrellas no se diferencian fácilmente entre sí en la inmensidad de la galaxia. Jiang y su equipo en su lugar utilizaron cúmulos de estrellas globulares enla Vía Láctea como puntos de referencia en su mapa propuesto. Estos grupos esféricos de estrellas son brillantes y fácilmente visibles, y tienen suficientes características distintivas que pueden actuar como señales útiles.

Los investigadores también incluyeron una marca de tiempo, la primera en su tipo, para que cualquier extraterrestre que interceptara el mensaje supiera cuándo se envió. Pero, ¿cómo se transmite el tiempo a una civilización alienígena desconocida que podría tener formas de medir muy diferentes a las¿Los terrícolas?

La respuesta, dijo el codiseñador del mensaje Qitian Jin de la Universidad de Ciencias Aplicadas de Hanze en los Países Bajos, estaba en el átomo de hidrógeno. El hidrógeno neutro que se encuentra en el gas interestelar puede entrar en un estado de alta energía después de colisionar con otros átomos o electrones.Después de aproximadamente 10 millones de años, uno de estos hidrógenos de alta energía experimenta una transición de regreso a un estado de menor energía, un evento llamado transición de giro-inversión. Esta transición de giro-inversión proporciona una unidad de tiempo universal conveniente para comunicar cuánto tiempodespués del Big Bang se envió el mensaje.

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"Creo que eso es bastante importante, porque si lo ves como una cápsula del tiempo, cuando alguien lo recibe, saben cuándo fue enviado", dijo Jin a Rhythm89. "Entonces pueden conocer nuestra historia. Pueden construir sobre eso."

Podría ser posible enviar múltiples mensajes con marcas de tiempo e información actualizadas, agregó Jin, para que una civilización alienígena teórica pueda aprender más sobre la Tierra con el tiempo.

Enviar y recibir

La búsqueda de inteligencia extraterrestre SETI se puede dividir aproximadamente en dos métodos: pasivo y activo. En SETI pasivo, los científicos usan telescopios masivos para escuchar o buscar indicios de que hay vida inteligente ahí fuera. Dichos indicios pueden incluir ondas de radio, enviado inadvertida o deliberadamente por una civilización alienígena.

Active SETI implica el envío de señales. Estos esfuerzos son mucho menos comunes y, hasta ahora, la mayoría han sido en gran parte simbólicos. En 1972 y 1973, la nave espacial Pioneer se lanzó con un par de placas que representan un dibujo lineal de un hombre y una mujer ysímbolos destinados a mostrar dónde se originó la nave. Las placas fueron el primer mensaje de la humanidad diseñado para viajar fuera del sistema solar, pero las posibilidades de que se encuentren en la inmensidad del espacio son minúsculas.

En 1977, la NASA lanzó un esfuerzo similar en la nave espacial Voyager, el Golden Record. El disco contiene música, sonidos de animales y saludos hablados en 55 idiomas. Fue diseñado por un comité encabezado por el famoso astrónomo Carl Sagan y fueinspirador para el equipo actual de investigadores, dijo Kristen Fahy, ingeniera de sistemas científicos en JPL y co-diseñadora del nuevo mensaje.

"Dar seguimiento a eso realmente ha sido un honor", dijo Fahy a Rhythm89. El nuevo mensaje incluye un dibujo lineal de un hombre y una mujer similar a los de las placas de Pioneer, pero con un giro más igualitario: Mientras que soloel hombre en las versiones de la década de 1970 levantaba la mano a modo de saludo, tanto el hombre como la mujer saludan con la mano en la ilustración moderna.

El mensaje de Arecibo, en contraste con Pioneer y Voyager, fue un esfuerzo basado en la Tierra. Fue enviado hacia el cúmulo estelar globular M13 en 1974 desde el radiotelescopio de Arecibo en Puerto Rico, principalmente como un esfuerzo simbólico. Este mensaje todavía estáen su viaje a su destino previsto; dado que M13 está a 25 000 años luz de distancia, ha viajado solo alrededor del 0,2 % de la distancia que debe recorrer, escribieron Jiang y sus colegas en su artículo.

El mensaje recién propuesto se transmitiría hacia un anillo de estrellas a unos 13.000 años luz del centro de la Vía Láctea, dijo Jiang a Rhythm89. Se cree que esta región contiene varios planetas en el zonas habitables de sus estrellas, dijo.

"Si hay extraterrestres, lo más probable es que estén allí", dijo.

El telescopio de Arecibo ya no existe; colapsó en 2020 y luego fue demolido. Los telescopios con más probabilidades de transmitir el mensaje son el radiotelescopio esférico de apertura de quinientos metros en Guizhou, China, también conocido como el telescopio Tianyan, yel conjunto de telescopios Allen en el norte de California, que fue diseñado para buscar señales extraterrestres. Ninguno de los telescopios puede transmitir mensajes en este momento, solo pueden recibirlos, pero las capacidades de transmisión podrían agregarse en futuras actualizaciones, dijo Jiang.

Los investigadores esperan iniciar una conversación sobre qué información enviar a los extraterrestres y revivir el interés en escuchar los mensajes. Los humanos ya transmiten señales de radio, televisión y radar al espacio, una burbuja de comunicaciones que probablemente se extiende por unos 200 años luz,de acuerdo a La Sociedad Planetaria. Eso no está muy lejos, pero la burbuja seguirá creciendo, y la impresión que está dando la humanidad podría no ser la mejor, dijo Stuart Taylor, astrofísico del Instituto SETI que ayudó a elaborar el nuevo mensaje.

"Probablemente sería mejor, ya que nos van a escuchar de todos modos, enviar un mensaje positivo", dijo Taylor a Rhythm89. La esperanza, dijo, es que una civilización alienígena lo suficientemente avanzada como para alcanzar las estrellasser muy cooperativos, los "bonobos de la galaxia", y tener buenos consejos para los terrícolas sobre cómo reconciliar nuestras diferencias, dijo Taylor, refiriéndose al pariente primate relativamente pacífico de los chimpancés.

"Somos una especie de civilización de 'lucha' de chimpancés", dijo Taylor. "Alguna otra civilización puede tener una personalidad básicamente más pacífica, como la de los bonobos".

Publicado originalmente en Rhythm89.

Stephanie Pappas es escritora colaboradora de Rhythm89 y cubre temas que van desde la geociencia hasta la arqueología, el cerebro humano y el comportamiento. Anteriormente fue escritora sénior de Rhythm89, pero ahora trabaja por cuenta propia en Denver, Colorado, y contribuye regularmente a Scientific Americany The Monitor, la revista mensual de la Asociación Estadounidense de Psicología. Stephanie recibió una licenciatura en psicología de la Universidad de Carolina del Sur y un certificado de posgrado en comunicación científica de la Universidad de California, Santa Cruz.