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Una misteriosa infección cerebral hace que los osos actúen como 'perros amigables'

Los osos negros jóvenes de California se están volviendo intrépidos debido a una infección cerebral mortal y misteriosa. Crédito de la imagen: Shutterstock

Una misteriosa enfermedad neurológica en osos negros jóvenes de California Ursus americanus los está haciendo comportarse como perros de compañía, coqueteando con los humanos de una manera amistosa.

Aunque suena lindo, este comportamiento anormal empeora dramáticamente las posibilidades de que los osos sobrevivan en la naturaleza.

El osos , que tienen alrededor de 1 año, parecen sufrir una forma de encefalitis infecciosa: inflamación del tejido cerebral que puede ser causada por virus , bacterias , hongos y parásitos, así como parte de una respuesta autoinmune. Pero los veterinarios no están seguros exactamente de qué está causando el problema o qué tan rápido se está propagando entre la población.

Los síntomas incluyen una inclinación prominente de la cabeza, movimientos letárgicos, temblores musculares, convulsiones, caminar en círculos y tener un peso significativamente bajo, así como una sorprendente intrepidez hacia los humanos.

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"Los osos infectados nos llaman la atención porque se acercan a las personas de una manera pacífica, amistosa y no agresiva", dijo Ann Bryant, directora ejecutiva de la Liga BEAR Bear Education Aversion Response que ha estado involucrada en el rescate de osos infectados."Su comportamiento es similar al de un perro, no al de un oso".

En el último año, se encontraron cuatro personas con la enfermedad, el mayor número de casos desde que se detectó por primera vez en 2014. según el Departamento de Pesca y Vida Silvestre de California CDFW .

La población de osos negros en California ha aumentado de entre 10,000 a 15,000 individuos en 1982 a entre 30,000 y 40,000 en la actualidad, según el CDFW. Como resultado, los veterinarios no están demasiado preocupados por los impactos de la enfermedad en elpoblación general.

Jóvenes intrépidos

Aunque los casos de encefalitis son raros, los síntomas han facilitado la detección de osos infectados.

"El primer oso que rescaté personalmente fue diagnosticado con encefalitis en marzo de 2018", dijo Bryant a Rhythm89. "Entró a una escuela y entró en un salón de clases donde se sentó entre los niños, comportándose como un perro amistoso".

En 2019, otro oso infectado fue capturado en video tratando de subirse a una tabla de snowboard junto a su jinete. El joven macho finalmente fue rescatado después de que el snowboarder y sus amigos jugaran con él y le dieran sándwiches. Sin embargo, el comportamiento amistoso no significa que sea seguro para los humanos estar cerca de los osos.

"Los osos que se acercan a personas que podrían tratar al animal como si fueran mansos podrían representar un peligro fácilmente", dijo Bryant. "No me sentiría cómodo con un miembro del público tratando de manejar uno de estos, o cualquier otro oso. "

En cambio, si alguien se encuentra con osos que muestran síntomas de encefalitis, debe informarlo al CDFW, dijo Bryant.

Estos dos osos en particular ahora residen en centros de rescate, donde deben recibir atención médica constante para mantener la inflamación del cerebro bajo control, pero la mayoría de los otros osos no tienen tanta suerte.

El oso más reciente que se descubrió que tenía la enfermedad, que se descubrió en febrero en la parte trasera de un camión estacionado en una propiedad residencial, tenía un peso muy bajo y estaba cubierto de pulgas, y tuvo que ser sacrificado debido a su mala condición física., según Sacramento Bee .

Desafortunadamente, este triste destino ha recaído sobre la mayoría de los osos infectados, que no pueden cuidarse a sí mismos y parecen haber sido abandonados por sus madres.

Es poco probable que los osos infectados puedan convertirse por completo en adultos independientes. Crédito de la imagen: Shutterstock

¿En aumento?

Los veterinarios del Departamento de Vida Silvestre de Nevada NDOW descubrieron por primera vez la encefalitis en osos alrededor del lago Tahoe en la frontera de California en 2014, según el CDFW.

Desde entonces, el CDFW ha registrado ocho casos en California, aunque el número real puede ser mayor. La mitad de los casos confirmados se han detectado en el último año, pero esto no significa necesariamente que vaya en aumento.

"Mi opinión es que esto no va en aumento", dijo Bryant. "Pero ahora finalmente se están realizando más estudios, por lo que estamos más conscientes de ello".

La enfermedad tampoco parece ser transmisible entre osos individuales, dijo Bryant. Esto es alentador para el resto de la población, pero ha dejado a los investigadores confundidos sobre qué la está causando.

"La peor parte de esta amenaza para nuestros osos es que no sabemos con certeza qué la causa", dijo Bryant. "Lo desconocido es preocupante".

origen desconocido

Los osos infectados son llevados al Laboratorio de Investigaciones de Vida Silvestre del CDFW, donde pueden ser tratados o, más probablemente, sacrificados debido a su mala condición física.

"Los osos que mueren o son sacrificados se someten a una necropsia para determinar la causa de la muerte", dijo a Rhythm89 Brandon Munk, veterinario principal de vida silvestre del Laboratorio de Investigaciones de Vida Silvestre del CDFW. "La evaluación de los tejidos puede confirmar si un animal tenía encefalitis o no."

Aunque los veterinarios pueden identificar la enfermedad, determinar la causa de la encefalitis ha resultado mucho más difícil.

"Es probable que la inflamación del cerebro sea la causa de los síntomas", dijo Munk. "Más allá de eso, no conocemos los mecanismos específicos que pueden estar en juego".

Se han identificado patógenos potenciales como la causa de la encefalitis, pero hasta ahora no se ha confirmado ninguno.

"Hemos identificado cinco nuevos virus de osos negros, algunos de los cuales se están investigando más como posibles causas de la encefalitis", dijo Munk. "También estamos trabajando con un laboratorio de investigación para evaluar más a fondo si un parásito protozoario podría ser elcausa."

Sin embargo, también es posible que haya más de un patógeno responsable de la encefalitis, dijo Munk.

Publicado originalmente en Rhythm89.