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¿Qué es la Vía Láctea?

Un observador del cielo se sienta en la cima de la montaña Demerdzhi bajo la Vía Láctea en Alushta, Crimea. Crédito de la imagen: Yuri Zvezdny / Stocktrek Images a través de Getty Images

La Vía Láctea es una galaxia espiral barrada, una de los cientos de miles de millones en el universo observable. También es nuestro hogar.

Como otras galaxias, la Vía Láctea es una colección aislada de estrellas y otros materiales unidos por su gravedad común. Además de los 100 mil millones a 400 mil millones de estrellas en nuestra galaxia, a número similar de planetas es probable que exista en la Vía Láctea; algunas de ellas forman parte de los sistemas solares y otras flotan libremente. Entre las estrellas se encuentran innumerables nebulosas, que son nubes de gas y polvo. La gran mayoría del gas interestelar es hidrógeno y helio .

Sin embargo, múltiples líneas de evidencia, lo más importante, que el material en la galaxia orbita el centro demasiado rápido para ser mantenido unido por gravedad de objetos visibles: sugiere que la mayor parte de la masa de la Vía Láctea está formada por alguna forma de asunto que no interactúa con la luz. Los astrónomos lo llaman materia oscura , y su verdadera naturaleza no se comprende completamente.

¿Quién descubrió la Vía Láctea?

Desde nuestro punto de vista en adelante Tierra , la Vía Láctea parece una banda de luz difusa que se arquea a través del cielo nocturno. De aquí proviene el nombre en inglés : Los romanos la llamaron Vía Láctea y lo imaginaron como una banda de leche derramada. Los astrónomos y filósofos debatieron la naturaleza de la Vía Láctea hasta que Galileo Galilei la observó por primera vez con un telescopio y descubrió que la luz de la Vía Láctea proviene de innumerables estrellas distantes.demasiado lejos para verlos a todos individualmente, pero su luz combinada da la banda familiar.

Hasta principios de 1900, los astrónomos asumieron que la Vía Láctea contenía todas las estrellas del universo o la Vía Láctea se extendía para llenar todo el cosmos, o tenía un tamaño finito y estaba rodeada por un vacío infinito.principios de la década de 1920, astrónomo Edwin Hubble hizo observaciones detalladas de la Nebulosa de Andrómeda, revelando que era su propia "isla" de estrellas, una galaxia por derecho propio, ubicada a millones de años luz de nosotros, según Británica .

¿Cómo es la Vía Láctea?

La Vía Láctea está organizada en brazos espirales de estrellas gigantes que iluminan el polvo y el gas interestelar. El sol está en un dedo llamado Orion Spur. Crédito de la imagen: Telescopio espacial Hubble

La Vía Láctea es un disco plano y relativamente delgado. Esto explica por qué aparece como una banda en nuestro cielo. Cuando miramos en la dirección del disco, los terrícolas ven la luz combinada de todas las estrellas de la galaxia. Cuandomiramos en una dirección alejada del disco, solo vemos las estrellas cercanas a nuestro sistema solar .

La Vía Láctea tiene tres partes principales: el núcleo, el disco y el halo.

El núcleo no es esférico; se alarga en forma de barra entre 5.000 y 20.000 años luz de largo. Hasta una cuarta parte de todas las estrellas de la Vía Láctea residen en el núcleo; la densidad de estrellas allí eshasta un millón de veces mayor que en la vecindad del sol, según Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial . En el mismo centro de la galaxia se encuentra Sagitario A *, un agujero negro supermasivo con una masa que es 4,1 millones de veces mayor que la del sol, según el Grupo del Centro Galáctico de UCLA .

El disco estelar de la Vía Láctea tiene un radio de 75.000 a 100.000 años luz, pero solo tiene unos 1.000 años luz de espesor. Dentro del disco se encuentran varios brazos espirales importantes, según NASA , donde la densidad de estrellas y gas es más alta que la media y la formación de estrellas ocurre a un ritmo mayor, lo que hace que estos brazos destaquen en las observaciones visuales

Nuestro sistema solar se encuentra en el disco, a unos 27.000 años luz del centro galáctico, cerca del borde interior del Brazo de Orión.

Más allá del disco de la Vía Láctea está su halo, que es una región esférica con un radio de aproximadamente 100.000 años luz. El halo contiene estrellas viejas y cúmulos globulares, todos orbitando el centro galáctico en direcciones aleatorias. La materia oscura se extiendeaún más lejos, hasta 400.000 años luz del centro, según un estudio publicado en 2019 en la revista Astronomía y Astrofísica .

¿Dónde está la Vía Láctea?

La Vía Láctea y los otros miembros de nuestro Grupo Local de galaxias. Crédito de la imagen: Ron Miller / Stocktrek Images a través de Getty Images

La Vía Láctea tiene dos grandes galaxias satélites, las Nubes de Magallanes Grande y Pequeña, y docenas de satélites más pequeños. Nuestro vecino más cercano es la galaxia de Andrómeda, ubicada a unos 2,5 millones de años luz de distancia. Junto con Andrómeda y unas 80 galaxias más pequeñas,la Vía Láctea es parte del Grupo Local, que es un grupo de galaxias, de unos 10 millones de años luz de diámetro, unidas por su gravedad común, según Universidad de Swinburne .

El Grupo Local es un miembro de una estructura más grande llamada Supercúmulo Virgo, que está rodeado por varios grandes vacíos intergalácticos, según Universidad de Durham . En el centro de este supercúmulo se encuentra el cúmulo de Virgo, una colección masiva de 1000 a 2000 galaxias a unos 54 millones de años luz de distancia. Se cree que el supercúmulo de Virgo en sí es un componente de una estructura aún más grande llamada supercúmulo de Laniakea.

¿Qué tan grande es la Vía Láctea?

Es difícil estimar el tamaño real de nuestra galaxia, porque vivimos dentro de ella y todas las nubes de gas y polvo oscurecen nuestras observaciones. Los astrónomos estiman que la masa total de la Vía Láctea es alrededor de un billón de veces la masa deel sol, según NASA . La mayor parte de esa masa, con mucho, está en forma de materia oscura; las estrellas representan solo alrededor del 1% de la masa de la galaxia, y el gas interestelar representa solo el 0,1%.

¿Se mueve la Vía Láctea?

En relación con la expansión general del espacio que separa a las galaxias en promedio, la Vía Láctea se mueve a aproximadamente 391 millas por segundo 630 kilómetros por segundo, informaron los científicos en el servidor de preimpresión arXiv en 2005. Nuestra galaxia está en curso de colisión con Andrómeda, y nuestras dos galaxias se estrellarán y comenzarán a fusionarse en unos 5 mil millones de años.

Tanto la Vía Láctea como Andrómeda se mueven juntas en la dirección de lo que se llama el Gran Atractor, el Instituto de Astronomía de la Universidad de Hawái informado. Se cree que el Gran Atractor es el centro del supercúmulo de Laniakea. Sin embargo, las observaciones de esta región del universo local son difíciles porque se encuentra más allá de la dirección de nuestro centro galáctico, lo que oscurece nuestra vista.

Recursos adicionales

- Academia de Ciencias de California tiene este excelente video educativo que permite a los estudiantes recorrer la Vía Láctea.

—Este libro de National Geographic " Galaxia visual "tiene magníficas imágenes de la Vía Láctea.

—Consulte estas actividades y recursos sobre el sistema solar y el cielo nocturno en el Observatorio McDonald .