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El sol ha atacado a Mercurio con una onda de plasma

Mercurio en tránsito por el sol el 11 de noviembre de 2019. Crédito de la imagen: NASA/SDO/HMI/AIA

Una gigantesca ola de plasma que se lanzó desde el sol se estrelló contra Mercurio el martes 12 de abril, probablemente desencadenando una tormenta geomagnética y arrasando material de la superficie del planeta.

La poderosa erupción, conocida como eyección de masa coronal CME, por sus siglas en inglés, fue vista emanando del del sol lado lejano en la tarde del 11 de abril y tardó menos de un día en golpear el planeta más cercano a nuestra estrella, donde pudo haber creado una atmósfera temporal e incluso agregado material a la cola de cometa de Mercurio según spaceweather.com.

La onda de plasma provino de una mancha solar: áreas en el exterior del sol donde los poderosos campos magnéticos, creados por el flujo de cargas eléctricas, se anudan antes de romperse repentinamente. La energía de este proceso de ruptura se libera en forma de radiaciónráfagas llamadas erupciones solares o como ondas de plasma CME.

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En planetas que tienen fuertes campos magnéticos, como Tierra, las CME se absorben y desencadenan poderosas tormentas geomagnéticas. Durante estas tormentas, campo magnético de la Tierra se comprime levemente por las ondas de partículas altamente energéticas, que se filtran por las líneas del campo magnético cerca de los polos y agitan las moléculas en la atmósfera, liberando energía en forma de luz para crear coloresauroras en el cielo nocturno. Los movimientos de estas partículas cargadas eléctricamente pueden inducir campos magnéticos lo suficientemente potentes como para enviar satélites a la Tierra, Rhythm89 informado anteriormente, y los científicos han advertido que estas tormentas geomagnéticas podrían incluso paralizar Internet.

Sin embargo, a diferencia de la Tierra, Mercurio no tiene un campo magnético muy fuerte. Este hecho, junto con su proximidad a las eyecciones de plasma de nuestra estrella, significa que durante mucho tiempo ha sido despojado de cualquier atmósfera permanente. El átomos que permanecen en Mercurio se pierden constantemente en el espacio, formando una cola de material expulsado similar a un cometa detrás del planeta.

Pero el viento solar — el flujo constante de partículas cargadas, núcleos de elementos como el helio, carbono, nitrógeno, neón y magnesio del sol, y maremotos de partículas de CME constantemente reponen las pequeñas cantidades de átomos de Mercurio, dándole una capa delgada y fluctuante de atmósfera.

Anteriormente, los científicos no estaban seguros de si el campo magnético de Mercurio era lo suficientemente fuerte como para inducir tormentas geomagnéticas. Sin embargo, la investigación se publicó en dos artículos en las revistas Comunicaciones de la naturaleza y Ciencia China Ciencias Tecnológicas en febrero demostró que el campo magnético es, de hecho, lo suficientemente fuerte. El primer artículo mostró que Mercurio tiene una corriente anular, una corriente de partículas cargadas en forma de rosquilla que fluye alrededor de una línea de campo entre los polos del planeta, y el segundo artículoseñaló que esta corriente de anillo es capaz de desencadenar tormentas geomagnéticas.

"Los procesos son bastante similares a aquí en la Tierra", Hui Zhang, coautor de ambos estudios y profesor de física espacial en el Instituto Geofísico Fairbanks de la Universidad de Alaska,dicho en un comunicado. "Las principales diferencias son el tamaño del planeta y Mercurio tiene un campo magnético débil y prácticamente no tiene atmósfera".

La actividad del sol ha estado aumentando mucho más rápido de lo que predijeron los pronósticos oficiales anteriores, según el Centro de predicción del clima espacial de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica. El sol se mueve entre altibajos de actividad a lo largo de un ciclo aproximado de 11 años, pero debido a que el mecanismo que impulsa este ciclo solar no se comprende bien, es un desafío para los científicos predecir su duración y fuerza exactas.

Publicado originalmente en Rhythm89.

Ben Turner

Ben Turner es redactor de Rhythm89 en el Reino Unido. Cubre física y astronomía, entre otros temas como tecnología y cambio climático. Se graduó de la University College London con una licenciatura en física de partículas antes de formarse como periodista. Cuando no está escribiendo, a Ben le gusta leer literatura, tocar la guitarra y pasar vergüenza con el ajedrez.