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Las tortugas completan un viaje aparentemente imposible gracias a un 'corredor' oculto a través del Pacífico

Crédito de la imagen: Shutterstock

tortuga boba del Pacífico norte tortugas marinas Caretta caretta eclosionan en las costas de Japón y pasan gran parte de su tiempo en el Pacífico abierto, pero a veces surgen misteriosamente en México, a 9,000 millas 14,500 kilómetros de su lugar original de anidación.

Ese viaje increíble requiere que pasen por aguas frías y potencialmente mortales que deberían ser inhóspitas para ellas, ya que las tortugas bobas dependen del calor del ambiente circundante para mantener la temperatura central de su cuerpo. Ahora, los científicos tienen una pista de cómo sobreviven las tortugasesta épica migración.

"Este misterio había existido durante décadas, y nadie tenía idea de cómo explicarlo", dijo el autor principal Larry Crowder, profesor de ecología marina y conservación en la Estación Marina Hopkins de la Universidad de Stanford y miembro principal del Stanford Woods Institute.por el medio ambiente.

A lo largo de la costa del Pacífico de América del Norte, los vientos estacionales del norte barren periódicamente la costa, empujando las aguas superficiales cálidas hacia la costa. El agua fría de las profundidades del océano sube para reemplazar esa agua cálida, arrastrando consigo una gran cantidad de nutrientes.Los animales tropicales, incluidas las tortugas bobas, rara vez se aventuran en estas frías aguas del Pacífico abierto, dijo Crowder. Charles Darwin incluso describió la región como "intransitable" para las criaturas amantes de las aguas cálidas, agregó.

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Pero según el nuevo estudio, publicado el 8 de abril en la revista Fronteras en las ciencias marinas , las tortugas bobas pueden tener una oportunidad fugaz de llegar a la costa mexicana durante El Niño , un ciclo climático que desplaza el agua cálida en el Océano Pacífico tropical occidental hacia el este a lo largo del ecuador.

"Es necesario que se abra una 'puerta' cálida para que estas tortugas lleguen a México", dijo Crowder a Rhythm89. Los autores del estudio se refieren a esta puerta temporal como un "corredor termal", esencialmente un pasaje de agua tibia. "Durante El Niño, las tortugas tienen la oportunidad de cruzar. "

Este estudio no solo arroja luz sobre un misterio de larga data, sino que también podría proporcionar información crítica para proteger a las tortugas bobas, que se consideran "vulnerables" por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza UICN. Es posible que los esfuerzos de conservación deban adaptarse a medida que las tortugas reaccionan al calentamiento de las aguas, impulsadas por cambio climático , dijo Crowder.

"Con el cambio climático vienen temperaturas de la superficie del mar cada vez más cálidas y períodos más largos de eventos de agua cálida en el Océano Pacífico", dijo Carolyn Kurle, profesora asociada de ciencias biológicas en la Universidad de California en San Diego, que no participó en elestudio.

Si la hipótesis del corredor termal es cierta, más juveniles de tortuga boba pueden migrar a la costa de América del Norte con el tiempo, dijo Kurle a Rhythm89 en un correo electrónico. Esto podría ser beneficioso para las tortugas jóvenes, ya que los abundantes nutrientes en estas aguas costeras aumentan la capacidad de las tortugas.suministro de alimentos, dijo. "Pero sería terrible" si más tortugas jóvenes quedaran atrapadas accidentalmente en las redes de pesca a lo largo de la costa, especialmente porque esas tortugas no tendrían la oportunidad de regresar a Japón y aparearse, Kurle le dijo a Rhythm89.

Un misterio de décadas

Las tortugas bobas se pueden encontrar en todo el mundo, principalmente en aguas subtropicales y templadas, y se dividen en nueve subpoblaciones, incluida la subpoblación del Pacífico norte. según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica NOAA. Los científicos obtuvieron la primera pista de que las tortugas bobas del Pacífico norte migran entre México y Japón cuando Adelita, una tortuga hembra, fue liberada del cautiverio en Baja California en 1996 e inmediatamente se dirigió directamente al este de Asia, dijo Crowder.

El biólogo marino Wallace Nichols había adjuntado una etiqueta de satélite a Adelita, por lo que pudo rastrear todo su viaje a Japón según PBS . Crowder y sus coautores utilizaron datos de seguimiento similares para su nuevo estudio, pero extrajeron de un enorme conjunto de datos de 231 tortugas bobas juveniles cuyos patrones migratorios habían sido monitoreados durante 15 años.

Aproximadamente el 97% de estas tortugas bobas permanecieron en mar abierto y no se aventuraron hacia la costa de América del Norte. De hecho, cuando estas tortugas se acercaron al borde del ecosistema costero, se dieron la vuelta rápidamente. Dana Briscoe, investigadora postdoctoral enEl laboratorio de Crowder en ese momento, descubrió que el momento del cambio parecía ser impulsado por el campo magnético de la Tierra , que las tortugas pueden sentir y usar para navegar a través del océano. Presumiblemente, esta habilidad les ayuda a evitar el agua fría, dijo Crowder.

Sin embargo, Briscoe notó que no todas las tortugas se dieron la vuelta en el punto típico: seis de las 231 tortugas simplemente continuó su camino alegre y nadó directamente hacia las aguas costeras, ingresando a un área conocida como el Gran Ecosistema Marino de la Corriente de California CCLME. El equipo miró más de cerca estos seis valores atípicos y descubrió que cada uno de ellos hizo su viaje en la primavera,y según los datos recopilados de sensores remotos, estas tortugas errantes "experimentaron condiciones inusualmente cálidas", en comparación con sus contrapartes.

"Y los dos que estuvieron más cerca de Baja experimentaron las condiciones de agua más cálidas", dijo Crowder. Al ver esta conexión con el agua caliente, el equipo desarrolló su hipótesis del corredor termal.

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Pero debido a que solo seis tortugas de 231, aproximadamente el 3%, ingresaron al CCLME, el equipo necesitaba más datos para respaldar su idea. Por lo tanto, se unieron a Calandra Turner Tomaszewicz, científica del Centro de Ciencias Pesqueras del Suroeste de la NOAA, cuyaEl grupo había estado estudiando los huesos de tortugas que se habían quedado varadas en México y murieron en la orilla.

El conjunto de líneas gris claro en el Panel A muestra las rutas migratorias de 231 tortugas bobas en el Océano Pacífico. Las líneas en zigzag de colores en el Panel B muestran las seis tortugas bobas que cruzaron el Gran Ecosistema Marino de la Corriente de California CCLME, resaltado a lo largo de la costa. Crédito de la imagen: Dana Briscoe, et al. / Frontiers in Marine Science

Los huesos de las tortugas marinas contienen anillos de crecimiento anuales, similares a los árboles. Un nuevo anillo crece alrededor del exterior del hueso cada año, mientras que un anillo se erosiona desde el centro del hueso. El húmero de una tortuga, un tipo de hueso de la pierna, tienealrededor de seis a ocho anillos de crecimiento en un momento dado, dijo Crowder.

Estos anillos de crecimiento contienen pistas sobre lo que comió una tortuga en un año determinado, en forma de isótopos estables, que son elementos químicos con diferentes números de neutrones. Siempre que un científico sepa cuándo murió la tortuga, pueden usar estas pistas químicas paradeterminar qué comió la tortuga a lo largo de su vida y, por lo tanto, dónde probablemente se encontraba esa tortuga.

"Y la proporción de isótopos estables en la comida del océano abierto, como las medusas, es dramáticamente diferente a la de los cangrejos", que es lo que comería una tortuga boba en las aguas costeras, dijo Crowder. De esta manera, el equipo determinó cuándo una tortuga determinadahicieron el salto de aguas abiertas a costeras. Luego buscaron la temperatura del agua en ese año.

Turner Tomaszewicz y sus colegas analizaron los anillos de crecimiento de 33 tortugas bobas en México y encontraron que más del 60% de las tortugas ingresaron a la región cerca de la costa en un año con condiciones cálidas del océano. Agrupar las tortugas por año reveló que muchas más tortugasllegó a México en los años cálidos que en los fríos.

"Los análisis de la capa de crecimiento óseo fortalecieron absolutamente su hipótesis del corredor térmico", lo que respalda la idea de que estos pasajes transitorios de agua cálida ayudan a que más tortugas lleguen a la costa de América del Norte, dijo Kurle.

La hipótesis también podría explicar por qué las tortugas bobas de Japón aparecieron en la bahía de San Diego en 2016, un año de El Niño, dijo Crowder. Las tortugas rara vez aparecen en el sur de California, e incluso entonces, no suelen aparecer engrupos grandes, como lo hicieron ese año, según The San Diego Union-Tribune . El extraño evento llevó a algunos científicos a preguntarse si, con el cambio climático, las tortugas marinas podrían llegar a San Diego con más frecuencia.

Por supuesto, la hipótesis del corredor térmico sigue siendo solo eso: una hipótesis. Idealmente, el equipo podría etiquetar por satélite más tortugas bobas, rastrear sus movimientos y ver cuántas migran a México en los años de El Niño, en comparación con los fríos La Niña años, dijo Kurle. Sin embargo, al ver que tan pocas tortugas parecen ingresar al CCLME, este esfuerzo probablemente sería costoso y poco práctico, dijo Crowder. En cambio, dijo que espera realizar un estudio experimental con unas pocas docenas de tortugas, dondedos grupos de tortugas bobas se liberarían en el océano abierto cerca del límite de la CCLME, uno en un año de El Niño y otro en un año de La Niña.

Pero por ahora, incluso con sus datos limitados, el estudio actual "ayudará a aquellos que buscan comprender y manejar esta especie vulnerable con una de las migraciones más largas en el reino animal", dijo Kurle a Rhythm89.

Publicado originalmente en Rhythm89.