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Amonitas de tamaño humano nadaron en el Océano Atlántico hace 80 millones de años

Crédito de la imagen: Getty / estt

Hace unos 80 millones de años, criaturas marinas de tamaño humano con brazos parecidos a tentáculos y conchas enrolladas de hasta 6 pies 1,8 metros de ancho se deslizaron a través del Océano Atlántico, revela un nuevo estudio.

Estas criaturas eran las amonitas más grandes del mundo, un grupo de concha cefalópodos que se extinguió hace aproximadamente 66 millones de años. El fósil de ammonites más grande jamás descubierto pertenece a la especie Parapuzosia seppenradensis ; el fósil, que fue encontrado en Alemania en 1895, tiene un caparazón gigantesco que mide 5.7 pies 1.7 m de ancho.

Aunque este famoso fósil fue descubierto hace más de un siglo, hasta hace poco se habían encontrado pocos fósiles de amonites de tamaño similar, lo que dejaba grandes interrogantes sobre cómo y cuándo P. seppenradensis evolucionó para tener un tamaño tan impresionante.

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Ahora, en un nuevo estudio, publicado el miércoles 10 de noviembre en la revista PLOS One , los investigadores completaron la historia evolutiva del cefalópodo masivo examinando 154 fósiles de amonites, incluidos un puñado de especímenes históricos y más de 100 fósiles recién descubiertos recolectados en Inglaterra y México. Con base en este análisis, encontraron que P. seppenradensis surgió a ambos lados del Océano Atlántico hace unos 80 millones de años y probablemente evolucionó a partir de una especie relacionada más pequeña llamada Parapuzosia leptophylla , que creció hasta tener solo 3,2 pies 1 m de ancho .

"Tenemos este fósil de fama mundial aquí en Alemania, y ahora podemos contar su historia", dijo la primera autora Christina Ifrim, investigadora de las Colecciones de Historia Natural de Baviera y jefa de ciencia en el Jura-Museum, una historia naturalmuseo en Eichstätt, Alemania.

Para reconstruir la historia de la famosa amonita, que ahora se exhibe en el Museo de Historia Natural en Münster, el equipo viajó a un sitio de campo a unas 25 millas 40 kilómetros al norte de Piedras Negras en el norte de México. Allí,en el lecho de un río ancho y seco, buscaron a través de capas de tiza, piedra caliza, barro y arcilla y encontraron 66 Parapuzosia especímenes, incluido el gigante P. seppenradensis y el más pequeño P. leptophylla . Los fósiles medían entre 0,3 y 4,8 pies 0,1 a 1,48 m de ancho y representaban diferentes etapas en el ciclo de crecimiento de la amonita.

"Una muestra pequeña no parece una versión pequeña de esta amonita gigante ... cambian durante el crecimiento", dijo Ifrim a Rhythm89. Pero estas distintas etapas de crecimiento eran difíciles de estudiar en el pasado debido a la escasez de muestras. Con másespecímenes en mano, el equipo pudo ver cómo P. seppenradensis y P. leptophylla cada uno siguió un ciclo de crecimiento distinto de cinco etapas, donde sus caparazones crecieron de manera constante y su morfología cambió, dijo.

El fósil de amonita más grande jamás encontrado mide alrededor de seis pies de ancho. Crédito de la imagen: Ifrim et al., 2021, PLOS ONE, CC-BY 4.0 http://creativecommons.org/licenses/by/4.0/

al clasificar a través de varios Parapuzosia especímenes, el equipo también fechó las capas de sedimento de donde aparecieron los especímenes. Encontraron que P. leptophylla muestras fechadas a finales de la edad de Santonian hace 86,3 millones a 83,6 millones de años, una subdivisión de la parte superior Cretácico . En comparación, P. seppenradensis apareció en sedimentos más jóvenes, que datan más tarde en el santoniano y a principios del período de tiempo siguiente, el campaniano hace 83,6 millones a 72,1 millones de años. El más antiguo de estos especímenes alcanzó solo 3,2 pies de ancho, como P. leptophylla , pero a mediados del Campaniano temprano, las amonitas de tamaños más formidables aparecieron en el registro fósil.

Y resultó que también se podían encontrar amonitas de circunferencia comparable al otro lado del Atlántico y, en el mismo período de tiempo, descubrió el equipo. "No esperábamos encontrar P. seppenradensis y este antepasado al otro lado del Atlántico cuando comenzamos el estudio ", dijo Ifrim.

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En el Reino Unido, el equipo descubrió docenas de especímenes gigantes de amonita en la base de un acantilado de tiza blanca en Sussex y más cerca de los acantilados de tiza del este de Kent. Al analizar las muestras, el equipo notó: "Huh, estos gigantes ocurren, aparentemente, más o menos al mismo tiempo en ambos lados del Atlántico '", dijo Ifrim." Debe haber habido una conexión entre las poblaciones de ambos lados, porque muestran lo mismo evolución , el mismo tiempo. "

Un fósil de ammonites descubierto en el sitio de campo del equipo en México. Crédito de la imagen: Cortesía de Christina Ifrim

Y tanto en Inglaterra como en México, el equipo encontró una concentración inusualmente alta de conchas de tamaño adulto. Teorizaron que tal vez estas áreas sirvieron como sitios de apareamiento o eclosión donde las amonitas gigantes completaron sus ciclos reproductivos y murieron poco después, como algunas modernas calamar y las especies de sepia lo hacen. Pero si bien esto podría explicar la notable abundancia de fósiles de amonites en estos sitios, no responde a dos grandes preguntas: ¿Por qué las ammonites se hicieron tan grandes en primer lugar y cómo aparecieron ena ambos lados del Atlántico?

Con respecto a la pregunta anterior, las amonitas pueden haber enfrentado una presión evolutiva para crecer debido a que un depredador importante del Cretácico, se llama reptiles marinos mosasaurios , también se hizo más grande durante este tiempo, anotaron los autores. Sin embargo, aunque hay evidencia de que los mosasaurios se aprovechan de las amonitas, no hay evidencia directa de que interactuaran P. seppenradensis , específicamente, Ifrim le dijo a Rhythm89. Entonces, por ahora, esto es solo una especulación.

Tampoco sabemos cómo la distribución de las amonitas gigantes llegó a extenderse a través del Atlántico. Se cree que las amonitas son nadadores bastante lentos, similares a los nautilos modernos, pero es posible que las amonitas gigantes cubran distancias de manera más eficiente, gracias a su tamaño.Ifrim dijo. Por otro lado, los cefalópodos pueden haber cruzado el océano durante sus etapas más pequeñas de crecimiento juvenil, arrastrados por las corrientes oceánicas.

Entonces, aunque el nuevo estudio llena algunos vacíos en el pasado de los cefalópodos gigantes, quedan muchos misterios.

Publicado originalmente en Rhythm89.

Nicoletta Lanese es redactora de Rhythm89 que cubre la salud y la medicina, junto con una variedad de historias de biología, animales, medio ambiente y clima. Tiene títulos en neurociencia y danza de la Universidad de Florida y un certificado de posgrado en comunicación científica de laUniversity of California, Santa Cruz. Su trabajo ha aparecido en The Scientist Magazine, Science News, The San Jose Mercury News y Mongabay, entre otros medios.