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Los humanos podrían convertirse en una especie verdaderamente interplanetaria dentro de 200 años, afirman los físicos

Concepto artístico de un planeta alienígena. ¿Podría estar ahí afuera esperando que lo exploremos? Crédito de la imagen: Mark Garlick/Science Photo Library a través de Getty Images

Nuestra especie se enfrenta a un momento crucial en la historia de la humanidad. O desarrollamos la tecnología para aprovechar de forma segura la energía necesaria para escapar de nuestro planeta, o nos suicidamos en un gran cataclismo, afirma un nuevo estudio.

Pero, según argumenta el nuevo artículo, si podemos lograr lo primero y evitar lo segundo, entonces podríamos convertirnos en una especie verdaderamente interplanetaria en tan solo 200 años.

"La Tierra es un pequeño punto rodeado de oscuridad", dijo a Rhythm89 el autor principal del estudio, Jonathan Jiang, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. "Nuestra comprensión actual de la física nos dice que estamos atrapados en esta pequeña roca con recursos limitados".

Para dejar nuestro planeta para siempre, los humanos deben aumentar drásticamente el uso de energía nuclear y renovable y, al mismo tiempo, proteger esas fuentes de energía para que no se usen con fines maliciosos.

Y las próximas décadas serán críticas: si la humanidad puede hacer una transición segura para alejarse de los combustibles fósiles, podría tener una oportunidad, sugiere el estudio.

La escala de Kardashev

Ilustración de los planetas TRAPPIST-1 a partir de febrero de 2018.Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech

En 1964, el astrónomo soviético Nikolai Kardashev propuso un esquema de medición, posteriormente modificado por Carl Sagan, para estimar la capacidad tecnológica de una especie inteligente. Todo se reduce a la energía, y cuánto de ella de cualquier fuente una especiepuede utilizar para sus propios fines, ya sea que estén explorando el universo o jugando videojuegos.

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Una civilización Kardashev Tipo I, por ejemplo, puede usar toda la energía disponible en el planeta de origen de la especie, incluidas todas las fuentes de energía en el suelo como combustibles fósiles y materiales que pueden usarse para la fisión nuclear y todosla energía que cae sobre ese planeta desde su estrella madre. Para la Tierra, esto es alrededor de 10^16 vatios.

Las civilizaciones de tipo II consumen 10 veces la cantidad de energía y pueden explotar toda la producción de energía de una sola estrella. Las especies de tipo III pueden ir aún más lejos y utilizar la mayor parte de la energía de una galaxia entera.

No hace falta decir que la especie humana está muy por debajo del umbral de Tipo I, pero nuestro consumo de energía crece cada año que pasa. Más personas usan más energía per cápita, pero esa energía tiene un costo: a saber, la amenaza para nuestrabiosfera a partir de la liberación decarbono y contaminantes, y el riesgo que plantea la capacidad de utilizar medios potentes de almacenamiento y suministro de energía con fines destructivos, como las bombas nucleares.

El gran filtro

Concepto artístico de la superficie del exoplaneta TRAPPIST-1f.Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/T. Pyle IPAC

El peligro que representa el aumento del consumo de energía puede explicar por qué los científicos no han encontrado evidencia de civilizaciones extraterrestres avanzadas. Si la Tierra no es muy especial y el desarrollo de la vida y la inteligencia no es tan único y no hay razón parasupongamos que lo es, entonces la galaxia debería estar repleta de criaturas inteligentes. Claro, no hemos existido por mucho tiempo, astronómicamente hablando, pero el Vía Láctea tiene miles de millones de años. Seguramente a estas alturas alguien, en algún lugar, debería haber alcanzado la etapa Tipo III y haber comenzado a explorar la galaxia en serio.

Esto significa que para cuando los humanos se volvieron inteligentes, debería haber alguien allí para recibirnos, o al menos dejar un regalo de bienvenida.

Pero por lo que podemos decir, estamos solos. La vida, y especialmente la vida inteligente, parece ser extremadamente rara. Entonces, tal vez algún conjunto de procesos elimine la vida inteligente de la escena antes de que una civilización pueda alcanzar etapas más altas de desarrollo.La mayoría de estos llamados "grandes filtros" son diferentes formas de autodestrucción de especies.

De hecho, ya somos capaces de autodestruirnos como especie, y ni siquiera hemos descifrado el primer peldaño de la escala de Kardashev. Un puñado de países ahora tiene la capacidad nuclear para acabar con cada ser humano enel planeta.

"Somos nuestro propio Gran Filtro", dijo Jiang.

El truco es evitar la autodestrucción mientras aumentamos nuestro uso de energía hasta el punto en que podamos existir de manera confiable en múltiples mundos a la vez, incluso si es solo en elsistema solar, dijo Jiang. Tener una presencia humana en más de un planeta sirve como un fuerte baluarte contra la autodestrucción. Pero lograr el estado multiplanetario requiere una enorme cantidad de energía, no solo para establecer colonias a corto plazo, sino también paramantener ciudades autosuficientes y de pleno derecho.

El filo del cuchillo

Jiang y su equipo exploraron la mejor manera de alcanzar el estado Tipo I en un artículo subido en abril al servidor de preimpresión de la revista arXiv. Los investigadores siguieron las recomendaciones de la Convención Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático, que trazó consecuencias claras para el uso continuo e incesante de combustibles fósiles. En resumen, a menos que la humanidad cambie rápidamente el suministro de energía a opciones nucleares y renovables, nosotros también lo haremos.mucho daño a nuestra biosfera para seguir escalando la escala de Kardashev.

El estudio también asumió un crecimiento anual del 2,5 % en el uso de energía renovable y nuclear, y encontró que en los próximos 20 a 30 años, esas formas de uso de energía desplazarán constantemente a los combustibles fósiles. Las fuentes de energía nuclear y renovable tienen el potencialcapacidad para seguir aumentando la producción sin ejercer más presión sobre la biosfera, y si continuamos con nuestro ritmo actual de consumo, alcanzaremos el estado Tipo I en el año 2371, descubrió el equipo.

Jiang reconoce que los cálculos incluían muchas suposiciones y que la incertidumbre en la estimación era probablemente de alrededor de 100 años. Los cálculos tenían que asumir que identificaríamos formas seguras de manejar los desechos nucleares y que la mayor capacidad para aprovechar la energíano conduciría al desastre Aún así, si podemos mantener este curso, podemos preparar el escenario para proteger potencialmente a nuestra especie para las generaciones venideras dentro de los próximos cientos de años.

Publicado originalmente en Rhythm89.

Paul M. Sutter es profesor de investigación en astrofísica en la Universidad SUNY Stony Brook y el Instituto Flatiron en la ciudad de Nueva York. Aparece regularmente en programas de televisión y podcasts, incluido "Ask a Spaceman". Es autor de dos libros, "Your Place in the Universe" y "How to Die in Space", y es colaborador habitual de Space.com, Rhythm89 y más. Paul recibió su doctorado en Física de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign en 2011 y pasótres años en el Instituto de Astrofísica de París, seguidos de una beca de investigación en Trieste, Italia.