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¿Cuántos satélites orbitan la Tierra?

El número de satélites que orbitan alrededor de la Tierra está aumentando exponencialmente. Crédito de la imagen: Shutterstock

Los satélites creados por humanos alguna vez fueron raros en la órbita terrestre baja LEO, con solo un puñado de ellos girando alrededor del planeta en los albores de la Era Espacial en la década de 1950. Pero ahora, hay miles de satélites pululando alrededor Tierra , con aún más esperando para unirse a ellos.

Entonces, para poner un número exacto, ¿cuántos satélites están orbitando la Tierra y cuántos podrían unirse a ellos en un futuro cercano? Y una vez que todos estos satélites estén en el espacio, ¿qué tipo de problemas podrían causar?

Después del lanzamiento de la Unión Soviética Sputnik , el primer satélite creado por humanos del mundo, en 1957, un flujo lento pero constante de satélites entró en LEO, con entre 10 y 60 lanzados anualmente hasta la década de 2010, Supriya Chakrabarti, profesor de física en la Universidad de Massachusetts Lowell, escribióen un artículo publicado en Space.com , un sitio hermano de Rhythm89. Desde entonces, esa tasa se ha disparado, con más de 1.300 satélites nuevos lanzados a LEO en 2020 y más de 1.400 satélites lanzados en 2021, escribió Chakrabarti. En total, había alrededor de 7.500 satélites activos en LEOa septiembre de 2021, según Naciones Unidas ' Índice de objetos del espacio exterior .

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mercado abarrotado

El número de satélites en LEO, una región que se extiende hasta 1424 millas 2000 kilómetros de la Tierra, seguirá aumentando a un ritmo exponencial en las próximas décadas. Eso se debe a que las empresas privadas están creando sus propias megaconstelaciones, cada una de las cuales contienemiles de satélites individuales, que se utilizarán para desarrollar redes en línea más rápidas y brindar una variedad de otros servicios, como monitoreo cambio climático .

Este aumento de la actividad está ocurriendo ahora en gran parte debido a la caída de los costos, dijo Aaron Boley, astrónomo de la Universidad de Columbia Británica. "Sabemos que SpaceX, OneWeb, Amazon y StarNet / GW [la red de satélites de China] han propuesto un total combinado de satélitesde 65.000 al incluir todas las fases "de sus programas satelitales, dijo Boley a Rhythm89. Y" se han propuesto más de 100.000 satélites "en total, añadió.

En octubre de 2021, Ruanda también anunció su propia megaconstelación, llamada Cinnamon, que podría contener más de 320.000 satélites. No está claro cuándo este proyecto podría convertirse en realidad, pero el país ha solicitado permiso para comenzar el proyecto, según a tuit por la Agencia Espacial de Ruanda.

Sin embargo, todos estos nuevos satélites vienen con una serie de nuevos problemas, como se destaca en un estudio de mayo de 2021 sobre megaconstelaciones codirigido por Boley y publicado en la revista Informes científicos .

"Causa un problema de gestión del tráfico espacial, exacerbará la proliferación de desechos espaciales, está interfiriendo con la astronomía y la observación de estrellas, y los lanzamientos y reentradas de cohetes causan contaminación atmosférica", dijo Boley. "Todavía estamos tratando de entenderlo".el alcance de los impactos. "

tráfico espacial y escombros

A medida que se lancen más satélites en órbita en las próximas décadas, es probable que aumente el número de colisiones y los desechos espaciales subsiguientes. Ya hay al menos 128 millones de piezas de desechos en LEO. De ellas, alrededor de 34,000 miden más de 4 pulgadas 10 centímetros, según el Museo de Historia Natural en Londres, y habrá más en el futuro.

"La operación segura de tantos satélites será un gran desafío", dijo Boley. "Un accidente en una órbita en particular que genere una cantidad significativa de desechos espaciales tiene el potencial de afectar una amplia gama de órbitas".

Las colisiones no son la única fuente de desechos espaciales; los satélites también pueden romperse por una exposición prolongada a intensa ultravioleta radiación en LEO, dijo Boley.

Los desechos espaciales tienen el potencial de causar daños significativos a otros satélites, así como a otras naves espaciales. En junio de 2021, la Estación Espacial Internacional fue golpeada por un pedazo de escombros que perforó un agujero en un brazo robótico; afortunadamente, la estación espacialy los astronautas en el interior evitaron daños importantes Rhythm89 informado anteriormente .

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Eventualmente, la cantidad de satélites en LEO podría conducir a una cadena descontrolada de colisiones que esparcirían los desechos espaciales alrededor de LEO, hasta el punto en que no podríamos lanzar nuevos cohetes. Esta posibilidad se conoce como el síndrome de Kessler, y muchoslos astrónomos temen que pueda evitar que la humanidad se convierta en una especie multiplaneta si no podemos mantener los desechos espaciales bajo control.

La impresión de un artista de cómo podría ser el síndrome de Kessler. Crédito de la imagen: Shutterstock

"El efecto Kessler no tendrá un momento claro en el que se active", dijo Boley. Más bien, es una transición gradual debido a un desequilibrio en la generación de escombros y las tasas de remoción de escombros ". Pero alguna evidencia ya sugiere que los escombros activosEs necesaria la eliminación de LEO para evitar que el síndrome de Kessler se afiance, agregó.

Sin embargo, eliminar los desechos espaciales de LEO es un desafío logístico y todavía no hay un método acordado de eliminación, según Scientific American .

Lanzamiento y reentrada

La industria espacial tiene una mucho menor carbono huella que otras industrias, como la industria de la aviación. El lanzamiento promedio de un cohete libera entre 220 y 330 toneladas 200 a 300 toneladas métricas de carbono en la atmósfera de la Tierra, según El guardián . En comparación, un vuelo comercial de larga distancia promedio libera alrededor de 2 a 3 toneladas 1.8 a 2.7 toneladas métricas de carbono por pasajero, y hay decenas de millones de vuelos todos los años.

Sin embargo, a medida que aumenta la alta demanda de cohetes necesarios para lanzar satélites, las emisiones de carbono de los lanzamientos de cohetes han aumentado en un 5,6% anual, según The Guardian.

Y no son solo los lanzamientos de satélites los que plantean un problema ambiental. A medida que los satélites finalmente se salen de la órbita y vuelven a entrar en la atmósfera de la Tierra, también liberan sustancias químicas a la atmósfera, dijo Boley.

El estudio de Boley sobre megaconstelaciones reveló que, en el futuro, las reentradas de satélites podrían terminar depositando más de ciertos elementos, como aluminio , en la atmósfera terrestre que meteoritos Sí. Los científicos no están seguros de cuáles podrían ser los impactos potenciales de esto, pero los cambios causados ​​por los humanos en la atmósfera química , como la liberación de clorofluorocarbonos CFC de aerosoles que causaron el agujero en el ozono capa, no suelen terminar bien.

Además, a medida que los satélites vuelven a entrar en la atmósfera, también pueden causar daños importantes en el suelo. Sin embargo, los satélites modernos están diseñados para romperse en pedazos más pequeños al volver a entrar, por lo que menos material llega a la superficie. Y, por lo general, cae en el espacio.tierras basura en el agua, que cubre aproximadamente el 71% de la superficie de la Tierra.

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contaminación lumínica

En el futuro, el aumento de la actividad de los satélites será claramente visible desde la Tierra. Los objetos metálicos actuarán como espejos, reflejando la luz hacia la superficie de la Tierra, y la gran cantidad de ellos alterará drásticamente nuestra vista del cielo nocturno.

A estudio sobre contaminación lumínica, coescrito por Boley, publicado en la base de datos arXiv en septiembre de 2021 y enviado a The Astronomical Journal reveló que hasta el 8% de la luz en el cielo nocturno podría provenir de satélites en el futuro.El estudio también encontró que los lugares cercanos a los 50 grados de latitud norte y sur, como la Columbia Británica y la Patagonia, podrían verse más afectados por la contaminación lumínica de los satélites que otros lugares, debido a las órbitas de los satélites propuestos.

Los satélites reflejan la luz hacia la Tierra, lo que puede alterar la forma en que vemos el cielo nocturno. Crédito de la imagen: Shutterstock

"Este es un cambio tan fundamental en nuestra visión del cielo que requiere un mayor escrutinio", coautor Hanno Rein, astrónomo de la Universidad de Toronto Scarborough, dicho en un comunicado . "Será experimentado por todos".

En el futuro, dijo Boley, hasta 1 de cada 10 "estrellas" en el cielo podrían ser en realidad satélites, lo que "provocaría continuamente la reorganización de los cielos".

Los satélites no interferirán solo con la observación de estrellas de aficionados, sino también con las observaciones de astrónomos profesionales. "Algunas investigaciones astronómicas solo verán impactos moderados, pero los efectos en los estudios de campo amplio podrían ser sustanciales", dijo Boley.

Encontrar un equilibrio

Está claro que la tasa prevista de satélites que se colocan en LEO es insostenible, pero los satélites también nos brindan servicios importantes. "Estamos profundamente conectados a los satélites", dijo Boley. "Los satélites juegan un papel importante en nuestra cadena de suministro,transacciones financieras, monitoreo del clima, ciencia del clima, comunicaciones globales y búsqueda y rescate ".

Por lo tanto, necesitamos encontrar una manera de equilibrar los beneficios y los impactos, dijo Boley.

"No creo que un punto final en los lanzamientos de satélites funcione", dijo Boley. Sin embargo, sería prudente ralentizar las cosas y retrasar la colocación de 100.000 satélites hasta que tengamos mejores reglas internacionales ".

Publicado originalmente en Rhythm89.

Harry es un escritor del personal de Rhythm89 con sede en el Reino Unido. Estudió Biología Marina en la Universidad de Exeter campus de Penryn y, después de graduarse, comenzó su propio sitio de blogs "Marine Madness", que continúa dirigiendo con otros entusiastas del océano.también está interesado en la evolución, el cambio climático, los robots, la exploración espacial, la conservación del medio ambiente y todo lo que se haya fosilizado. Cuando no está en el trabajo, se le puede encontrar viendo películas de ciencia ficción, jugando juegos antiguos de Pokémon o corriendo probablemente más lento de lo que le gustaría.