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Fósiles de 'fantasma' conservan inquietante registro de vida antigua en una Tierra infernal

Las imágenes muestran las impresiones de una cubierta de pared celular colapsada una cocosfera en la superficie de un fragmento de materia orgánica antigua izquierda con las placas individuales coccolitos agrandadas para mostrar la exquisita preservación de la escala submicrónica.estructuras derecha. La imagen azul está invertida para dar un molde fósil virtual es decir, para mostrar la forma tridimensional original. Las placas originales han sido removidas del sedimento por disolución, dejando atrás solo las huellas fantasma. Crédito de la imagen: SM Slater/P. Bown/Science

Se han encontrado huellas fantasmales de diminutas criaturas parecidas al plancton acechando en los sedimentos de los océanos prehistóricos en un momento en que se pensaba que dichos organismos se habían extinguido. Las llamadas huellas nanofósiles revelan que los organismos sobrevivieron a océanos ácidos causados ​​por el cambio climático, ypodría ofrecer una pista de cómo las criaturas modernas pueden soportar el aumento de la temperatura del océano, dijeron los investigadores.

Los nanofósiles son los restos de plancton marino llamados cocolitóforos cox-oh-LITH'-oh-fours, que pertenecen a la clase Prymnesiophyceaey todavía existen hoy en día en la parte inferior de muchas cadenas alimenticias oceánicas. Cada uno de estos organismos unicelulares parecidos a las algas mide menos de 30 micrómetros 0,001 pulgadas de ancho y está rodeado por una capa dura de escamas geométricas de calcio, segúnhacia Facultad de Geociencias de la Universidad de Bremen en Alemania. Y estos nanofósiles son increíblemente abundantes.

"Hay muchísimos más nanofósiles que cualquier otro tipo de fósiles", dijo a Rhythm89 Paul Bown, micropaleontólogo del University College London, Reino Unido, y coautor del nuevo estudio. "Significa que realmente podemos ser estadísticamenterobusto, porque vemos muchos de ellos".

Cuando estos diminutos plancton mueren, se hunden en el lecho marino, donde sus capas de calcio se acumulan lentamente. Con el tiempo, estas pilas de escamas blancas mineralizadas, conocidas como cocolitos, se presionan para formar paredes de tiza. Un ejemplo clásico, segúnBrown, son los famosos Acantilados Blancos de Dover en Inglaterra. "Los acantilados de tiza blanca son blancos porque son casi 100% nanofósiles", dijo Bown.

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Sin embargo, hay puntos en el registro fósil donde los cocolitóforos parecen desaparecer repentinamente, solo para regresar misteriosamente millones de años después. "Obtienes estos cambios abruptos en el sedimento donde pasas de sedimentos blancos casi puros a sedimentos negros", Bowndijo. Estos puntos coinciden con antiguos eventos de calentamiento de los océanos, durante los cuales el agua de mar se volvió más ácida al reaccionar con el aumento de dióxido de carbono de la atmósfera. A medida que el pH del océano descendía durante estos eventos, devoraba las conchas de calcio de los cocolitóforos, al igual que el vinagre puededisolver una cáscara de huevo, según una investigación de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica NOAA.

Los científicos alguna vez pensaron que la mayoría de las especies de plancton recubierto de calcio en estos mares ácidos fueron eliminadas en masa varias veces y reemplazadas por especies sin caparazón, cuyos cuerpos se descompusieron en una sustancia pegajosa oscura y fangosa y luego se endurecieron en roca.

A pesar de su tamaño microscópico, los cocolitóforos vienen en una impresionante variedad de formas geométricas.Crédito de la imagen: cortesía de Nannotax3, mikrotax.org/Nannotax3

El coautor de Bown, Sam Slater, un micropaleontólogo del Museo Sueco de Historia Natural en Estocolmo, concluyó anteriormente lo mismo. Pero luego Slater notó algo extraño durante la investigación para otro estudio que buscaba rastros de polen antiguo, mientras examinaba sedimentos negros de unevento de calentamiento durante el período Jurásico hace 201 millones a 145 millones de años. Bajo un poderoso microscopio, Slater detectó pequeñas huellas geométricas en la roca, y se dio cuenta de que estas huellas tenían la misma forma que los cocolitóforos.

Slater se acercó a Bown y a un puñado de otros especialistas para que lo ayudaran a investigar. Efectivamente, la roca estaba estampada con cocolitóforos. "Estas fueron impresiones espectacularmente preservadas", dijo Bown. "Pude identificar estas cosas hasta el nivel de especie."

Intrigados por este descubrimiento, los investigadores luego examinaron sedimentos fósiles de otros sitios del Jurásico en todo el mundo, así como muestras de dos eventos de calentamiento durante el período Cretácico hace 145 millones a 66 millones de años. "Y encontramos estas impresiones,estos fósiles fantasmas, dondequiera que miráramos", dijo Bown.

Estos resultados sugieren que, contrariamente a investigaciones anteriores, algunos cocolitóforos sobrevivieron a la catastrófica acidificación del océano y a la muerte por calentamiento, incluso cuando otras especies se extinguieron. Pero el bajo pH del océano disolvió sus caparazones póstumamente, borrándolos del registro fósil.

Esta información podría ayudar a arrojar luz sobre nuestra catástrofe climática actual, dijeron los investigadores, que ya está devorando los arrecifes de coral ricos en calcio, según smithsoniano. Si los cocolitóforos pueden adaptarse a condiciones más cálidas y ácidas, puede ser una buena noticia para las criaturas modernas que se encuentran más arriba en la cadena alimentaria.

Sin embargo, Bown advierte contra la equiparación demasiado cercana de los eventos de calentamiento antiguos con el cambio climático moderno, que está ocurriendo aproximadamente 10 veces más rápido que las catástrofes anteriores, según una investigación publicada en 2019 en la revistaPaleoceanografía y Paleoclimatología.

"Es una advertencia", dijo Bown, "Y tienes que tener cuidado de cómo vas y lees las rocas".

El nuevo estudio fue publicado el 19 de mayo en la revista Ciencia.

Publicado originalmente en Rhythm89.

Joanna Thompson

Joanna Thompson es periodista científica y corredora radicada en Nueva York. Tiene una licenciatura en zoología y una licenciatura en escritura creativa de la Universidad Estatal de Carolina del Norte, así como una maestría en periodismo científico del Programa de reportajes sobre ciencia, salud y medioambiente de la NYU.Encuentre más de su trabajo en Scientific American, The Daily Beast, Atlas Obscura o Audubon Magazine.