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'Heces de forma maravillosa' encontradas dentro de un antiguo cráneo de pez. ¿Qué dejó las bonitas cacas?

Los gusanos que hurgaban en el cerebro de un observador de estrellas fósil del Mioceno produjeron los muchos cientos de diminutas bolitas fecales fosilizadas que se ven aquí. Este es el primer cráneo conocido a partir del registro fósil que tiene la caja craneal completamente llena de excremento fosilizado. Crédito de la imagen: Foto cortesía del Museo Marino de Calvert

Por primera vez en la paleontología, los científicos han encontrado cientos de diminutos gránulos fecales fosilizados dentro de la caja craneana de un pez que datan de hace unos 9 millones de años. Los pequeños excrementos fósiles, también conocidos como coprolitos, fueron depositados por carroñeros, probablemente gusanos, quedevoró la cabeza en descomposición del pez, incluido su cerebro.

Mientras masticaban la carne del cráneo, los gusanos expulsaron cadenas y racimos de perlas ovaladas de coprolito, cada una de las cuales medía aproximadamente 0,1 pulgadas 2,5 milímetros de largo. Por pequeñas que fueran, esas bolitas se sumaron con el tiempo. Cuando los carroñeros hambrientosCuando terminaron, habían dejado cientos de gránulos, suficiente caca para llenar la caja del cerebro del pez por completo.

Los investigadores encontraron el fósil lleno de coprolito en Calvert Cliffs, un sitio en el sur de Maryland que contiene fósiles que datan de hace entre 18 y 8 millones de años, durante la época del Mioceno. El cráneo pertenecía al pezAstroscopus countermani, un tipo de depredador de emboscada que habita en el fondo, comúnmente conocido como observador de estrellas, y los pequeños gránulos oblongos de coprolito como estos se conocen colectivamente como Coprulus oblongus. Además del cráneo relleno de materia fecal, los científicos también examinaron otros depósitos de gránulos de coprolito que estaban agrupados en sedimentos arenosos, adheridos a caracoles fosilizados y conchas de bivalvos, y agrupados alrededor de percebes conservados en el sitio.

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Otro fósil notable en el grupo era un coprolito mucho más grande que medía 7 pulgadas 18 centímetros de largo, que había sido defecado por un vertebrado, posiblemente un cocodrilo antiguo. Atravesando la caca preservada había túneles profundos que habían sido excavados por desconocidosanimales comiendo caca o cavando una casa, o ambos, informaron los investigadores en la edición de marzo de 2022 de la revistaRevista Italiana de Paleontología y Estratigrafía Investigación en Paleontología y Estratigrafía.

Muchas criaturas marinas del Mioceno se han descrito previamente a partir de fósiles de Calvert Cliffs, incluidos tiburones y otros peces, tortugascocodrilos, aves marinas y sellos, según el estudio. También se ha recolectado una variedad de coprolitos cerca de los acantilados, aunque los microcoprolitos producidos por invertebrados, como los coprolitos en el cráneo de los peces, no se han estudiado tan bien como las heces de animales conespinas dorsales, según el estudio.

Excremento de cocodrilo fosilizado, abierto mostrando las madrigueras hechas por uno o más tipos de organismos que se alimentan de excrementos. Observe las marcas de gubias de alimentación en los lados de las madrigueras cilíndricas.Crédito de la imagen: Foto cortesía del Museo Marino de Calvert

Los científicos determinaron que las diminutas cuentas dentro del cráneo eran gránulos fecales "sobre la base de su tamaño, forma y composición química muy característicos", dijo el autor principal del estudio, Stephen Godfrey, curador de paleontología en el Museo Marino Calvert en Solomons, Maryland..No destructivo espectroscopia de rayos X reveló que estos microcoprolitos tenían concentraciones relativamente altas de calcio y fosfato, que se encuentran comúnmente en las heces fosilizadas, le dijo Godfrey a Rhythm89 en un correo electrónico. Aunque no hay forma de saber con certeza si los carroñeros comieron cerebros de pescado, el cráneo lleno de caca sugiere que probablemente los cerebros estaban en la cenamenú.

¿Pero de quién era la caca? El cadáver de un animal muerto atrae a numerosos carroñeros, muchos de los cuales "estarán perfectamente felices de comerse el cerebro y llenar el cráneo con heces", dijo Godfrey. Los microgránulos como estos son producidos por insectos, gusanos,ascidias, caracoles y almejas, pero dado que los coprolitos provienen de un ambiente marino, "podemos descartar con seguridad a los insectos terrestres como productores", dijo Godfrey. Las ascidias también podrían descartarse, porque pasan la mayor parte de su vida adulta adheridasa las rocas, y los gusanos bellota también fueron eliminados de la lista debido a su hábito de defecar fuera de sus madrigueras.

Micro-coprolitos fosilizados probablemente gránulos fecales de gusanos de la época del Mioceno del sur de MarylanCrédito de la imagen: Foto cortesía del Museo Marino de Calvert

Debido a que los gránulos fecales se encontraron en las partes más internas del cráneo de un pez que no medía más de 2 pulgadas 5 cm de ancho, probablemente fueron expulsados ​​por un invertebrado que podía apretar su cuerpo blando en espacios reducidos. "Esto seríaprobablemente luego descarte los caracoles y las almejas, dejando a los gusanos poliquetos y otros tipos de gusanos como los candidatos más probables", dijo Godfrey en el correo electrónico.

Los investigadores también notaron que todos los pequeños gránulos eran similares en tamaño y forma, dijo Godfrey. De hecho, estaba "muy sorprendido y realmente impresionado" por la uniformidad de los coprolitos, en comparación con la forma irregular de la producción fecal de la mayoría de los vertebrados..

"Cómo y por qué es que un gusano puede producir heces tan uniformes y con una forma tan maravillosa es notable para mí", dijo.

Publicado originalmente en Rhythm89.

Mindy Weisberger

Mindy Weisberger es una escritora sénior de Rhythm89 que cubre un tema general que incluye el cambio climático, la paleontología, el comportamiento extraño de los animales y el espacio. Mindy tiene una Maestría en Bellas Artes en Cine de la Universidad de Columbia; antes de Rhythm89, produjo, escribió y dirigió medios para la AmericanMuseo de Historia Natural de la ciudad de Nueva York. Sus videos sobre dinosaurios, astrofísica, biodiversidad y evolución aparecen en museos y centros científicos de todo el mundo, ganando premios como el CINE Golden Eagle y el Communicator Award of Excellence. Sus escritos también han aparecido en Scientific American, The Washington Post y la revista How It Works.