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Saturno: Datos sobre el planeta anillado

Mosaico de Saturno tomado por la nave espacial Cassini de la NASA el 20 de noviembre de 2017. Esta vista se construye a partir de 42 de esas tomas de gran angular, tomadas con los filtros espectrales rojo, verde y azul, combinados y en mosaico para crear un color naturalSeis de las lunas de Saturno Encelado, Epimeteo, Jano, Mimas, Pandora y Prometeo aparecen tenuemente en esta imagen también se ven numerosas estrellas en el fondo. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/Instituto de Ciencias Espaciales

Con su resplandeciente sistema de anillos, Saturno es posiblemente el planeta más impresionante de nuestro sistema solar. Ubicado sexto en línea desde el sol, es el segundo mundo más grande que orbita alrededor del sol, después de Júpiter.

Aunque Saturno es famoso por sus anillos, todos los demás planetas gigantes, incluido Júpiter, Urano y Neptuno, presenta sistemas de anillos. Pero Saturno se destaca por tener hermosas bandas amarillas y doradas en su superficie, además de tener más lunas que cualquier otro planeta en el sistema solar, algunos de los cuales se encuentran entre los mejores lugares para buscar vida fuera de la Tierra.

¿Cómo obtuvo Saturno su nombre?

Se conoce a Saturno desde la antigüedad según la NASA. Es el planeta más alejado de la Tierra que aún es visible a simple vista en el cielo nocturno, y nuestro nombre moderno proviene del dios romano de la riqueza y la agricultura, Saturno.

Saturno era conocido como Kronos en griego y Sani en sánscrito según el sitio web educativo The Nine Planets. Otros nombres antiguos para el planeta incluyen Sao tailandés, Zuhal árabe, Kayvon farsi, Tuxing que significa estrella del suelo en mandarín y Kayamanu babilónico, según TKTKTKT.

¿De qué está hecho Saturno?

La atmósfera de Saturno está compuesta por un 96 % de hidrógeno y un 4 % de helio, con pequeñas cantidades de agua, metano y amoníaco, según Agencia Espacial Europea ESA. Tiene un radio de 36 183 millas 58 232 kilómetros, lo que lo hace nueve veces más ancho que la Tierra, según la NASA.

El planeta tiene un núcleo denso hecho de metales como el hierro y el níquel, rodeado de material rocoso que a su vez está envuelto por hidrógeno metálico líquido sujeto a temperaturas y presiones intensas. Investigaciones recientes han sugerido que el núcleo de Saturno no es una esfera sólidacomo la de la tierra, sino más bien una sopa difusacompuesto de rocas, hielo y fluidos metálicos que se agitan y afectan su atracción gravitacional, que a su vez influye en la estructura de sus gigantescos anillos.

Serie de imágenes que siguen el desarrollo de la tormenta gigante de Saturno, como se ve en longitudes de onda visibles durante gran parte de 2011.Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/Instituto de Ciencias Espaciales

Las capas más externas de Saturno están formadas por gases en remolino de hidrógeno y helio en su mayoría, además de pequeñas cantidades de agua, amoníaco y metano, que se vuelven líquidos a medida que aumentan las presiones y las temperaturas más abajo según la NASA. Es el planeta menos denso del sistema solar, con una densidad promedio menor que la del agua, lo que significa que flotaría en una bañera muy grande.

Los vientos en la atmósfera superior de Saturno son mucho más fuertes que los producidos por huracanes en la Tierra, alcanzando una asombrosa velocidad de 1,090 mph 1,755 km/h en sus regiones ecuatoriales. Las nubes del planeta vienen en diferentes tonos de marrón, amarillo y gris, y forman un misterioso y extraño sistema de tormentas de forma hexagonal en el polo norte.

Relámpagos que se cree que son10.000 veces más potente que los de la Tierra se pueden ver en Saturno, y la nave espacial Cassini de la NASA detectó una tormenta que afectó los patrones climáticos del planeta durante más de tres añossegún ESA. Debido a su rápida tasa de rotación, Saturno está visiblemente aplanado en sus polos, según la agencia.

¿A qué distancia está Saturno del sol?

Saturno orbita a una distancia promedio de 886 millones de millas 1.400 millones de kilómetros de el sol, la estrella central de nuestro sistema solar, lo que significa que un año de Saturno dura aproximadamente 29,4 años terrestres, según la NASA. Por lo general, la luz del sol tarda 80 minutos en viajar entre el sol y Saturno.

El planeta tiene el segundo día más corto del sistema solar, con solo 10,7 horas, apenas un poco más largo que el día de 9,93 horas de Júpiter. Saturno tiene una inclinación axial muy cercana a la nuestra, de unos 26,73 grados con respecto a su órbita alrededorel sol el de la Tierra es de 23,5 grados, lo que significa que Saturno experimenta estaciones similares a las de nuestro propio planeta.

¿Han explorado los humanos Saturno?

Cuatro sondas robóticas han visitado Saturno, según la NASA. La nave espacial Pioneer 11 se lanzó desde la Tierra el 5 de abril de 1973 y completó un sobrevuelo del gigante anillado el 1 de septiembre de 1979 según la Sociedad Planetaria.

La Voyager 1 de la NASA sobrevoló Saturno en 1980 y, junto con la Voyager 2, que llegó al planeta en 1981, tomó cerca de 16 000 imágenes de Saturno, sus anillos y lunas. Las dos sondas descubrieron tres lunas nuevas, estudiaron el intrincado sistema de anillos eny recopiló datos sobre el campo magnético y la atmósfera del planeta. Después de encontrarse con la luna más grande, Titán, la Voyager 2 se dirigió hacia arriba y fuera del plano de la eclíptica, que es el plano en el que todos los planetas orbitan alrededor del sol.dando a los investigadores una vista aérea del planeta y sus anillos.

El estudio más profundo de Saturno fue realizado por la misión conjunta Cassini-Huygens de la NASA y la ESA, que se lanzó desde la Tierra en 1997 y llegó al gigante gaseoso anillado en 2004según ESA. La sonda Huygens aterrizó en Titán en 2005, convirtiéndose en el primer robot en alcanzar la superficie de una luna en el sistema solar exterior. Es tomó fotos increíbles de mares, canales de ríos y montañasmientras descendía. Cassini permaneció en órbita alrededor de Saturno hasta el 15 de septiembre de 2017, haciendo un total de 294 órbitas y luego sumergiéndose en la atmósfera del planeta, según la Sociedad Planetaria.

Esta ilustración muestra a Cassini sobre el hemisferio norte de Saturno 4 de abril de 2017.Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech

¿Cuántas lunas tiene Saturno?

Saturno tiene más lunas conocidas que cualquier otro planeta, con 53 satélites confirmados y 29 más en espera de confirmación, lo que eleva el total a 82 según la NASA. Su luna más grande, Titán, es la segunda luna más grande del sistema solar, después de Ganímedes de Júpiter, y es más grande que el planeta mercurio.

Titán es un mundo increíble envuelto en una atmósfera densa de nitrógeno e hidrocarburos. Este lodo forma una neblina amarillenta que se asienta a una temperatura gélida de menos 290 grados Fahrenheit menos 180 grados Celsius, debajo de la cual se pueden encontrar increíbles características geológicas como lagos, mares y ríos de metano y etano líquidos.

El mar más grande de Titán se llama Kraken Mare y es más de 1000 pies 300 metros de profundidad, aproximadamente la misma altura que el edificio Chrysler de la ciudad de Nueva York. Kraken Mare es tan profundo que el radar de Cassini no pudo sondear todo el camino hasta el fondo. Los mares de la lunaparece estar preternaturalmente tranquilo, con olas de solo 0,25 pulgadas 1 centímetro de alto por aproximadamente 8 pulgadas 20 cm de largo.

¿Podría haber vida en Saturno?

Debido a las temperaturas extremas, las presiones y la velocidad del viento de Saturno, los científicos creen que el potencial para la vida tal como la conocemos en el planeta mismo es escaso según la NASA. Pero las lunas del planeta son los principales objetivos de exploración cuando se trata de entornos habitables más allá de la Tierra.

Con su atmósfera espesa y cuerpos de líquido en la superficie, Titán es uno de los lugares del sistema solar que se cree que podría albergar vida, según la NASA. Otro mar de agua líquida podría asentarse debajo de su corteza helada, y la agenciaha planeado el lanzamiento de la misión Dragonfly en 2026 y explorar la luna con más detalle, según la Sociedad Planetaria.

La cámara de la nave espacial Cassini tomó esta imagen de la luna Mimas de Saturno el 16 de octubre de 2010, mostrando el gran cráter Herschel.Crédito de la imagen: NASA/JPL/Instituto de Ciencias Espaciales

Otra de las lunas más intrigantes de Saturno es Encelado. Está rodeada por una capa de hielo congelado de la que salen grandes géiseres de agua líquida a 800 mph 1290 km/h según la NASA. Aunque Enceladus es diminuto, apenas mide 313 millas 504 km de anchoCassini ha detectado metano procedente de fracturas conocidas como rayas de tigre cerca de su polo sur, un posible indicio de organismos que viven en su océano subterráneo.

Algunos astrobiólogos creen que el océano de Encelado ha existidopor el tiempo suficiente, aproximadamente mil millones de años, para que las sustancias químicas se disuelvan y pongan en marcha los procesos que alimentan la vida. Pero queda por ver si hay algo nadando debajo de su frígida corteza.

Las otras lunas de Saturno tienen sorpresas. Por ejemplo, Mimas, un pequeño mundo con un gran cráter que hace que se parezca a la Estrella de la Muerte de la serie Star Wars también podría tener un cuerpo de agua líquidaatrapado debajo de su hielo exterior.

¿Cómo se formaron los anillos de Saturno?

Los investigadores creen que el hermoso sistema de anillos de Saturno, que está hecho de fragmentos helados de roca y polvo, se formó cuando asteroides, cometas y pedazos de lunas roto en fragmentosbajo la fuerza de la gravedad de Saturno. Las piezas de los anillos varían en tamaño desde enormes rocas del tamaño de una montaña hasta minúsculas partículas de polvo.

Los anillos de Saturno se extienden hasta 175 000 millas 282 000 km del planeta, pero son muy delgados, con una altura vertical promedio de solo 30 pies 10 m en los anillos principales, según la NASA. Los anillos llevan el nombre del ordenen el que fueron descubiertos, siendo los anillos principales los anillos A, B y C, mientras que los anillos D, E, F y G son más débiles y descubiertos más recientemente. Hay una brecha que mide 2920 millas 4700 km entrelos anillos A y B.

Muy lejos, está el anillo muy tenue en la órbita de la luna Febe de Saturno. El material cae constantemente desde los anillos hacia Saturno en un fenómeno conocido como "lluvia de anillos", lo que significa que es probable que el sistema de anillos aturdidor se agote en tan poco como 100 millones de años.

Recursos adicionales

Vuela por todo el sistema de Saturno y sus increíbles lunas con estositio web interactivo de la NASA. Entonces piérdete en estas imágenes alucinantes del gigante gaseoso y sus anillos en una galería en línea organizada por la agencia. Finalmente, mentalícese para el próximo misión de la libélula explorando su sitio web oficial de la NASA y el Laboratorio de Física Aplicada de Johns Hopkins.

Adán Mann

Adam Mann es un periodista independiente con más de una década de experiencia, especializado en historias de astronomía y física. Tiene una licenciatura en astrofísica de UC Berkeley. Su trabajo ha aparecido en The New Yorker, New York Times, National Geographic, WallStreet Journal, Wired, Nature, Science y muchos otros lugares. Vive en Oakland, California, donde disfruta andar en bicicleta.