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El estallido de energía de la galaxia más distante conocida podría haber sido un satélite en órbita alrededor de la Tierra

Crédito de la imagen: NASA, ESA y M. Kommesser

El cosmos es el escenario para una variedad de explosiones gigantes. Estas incluyen llamaradas estelares, donde las estrellas liberan repentinamente energía magnética; y fusiones de estrellas de neutrones, donde dos estrellas densas chocan juntas. Pero una clase de explosiones eclipsa al resto: estallidos de rayos gammason las explosiones más enérgicas vistas en el universo.

Los rayos gamma son una de las formas de luz más energéticas, y los estallidos de rayos gamma liberan cantidades casi inimaginables de ellos. Descubiertos por primera vez durante la Guerra Fría, por satélites militares que buscaban signos de pruebas nucleares en la atmósfera superior estallidos de rayos gamma ahora se cree que son causadas por estrellas masivas que experimentan enormes explosiones cuando se quedan sin combustible. Estos eventos son raros, pero tan enérgicos que pueden verse en galaxias a muchos miles de millones de años luz de distancia.

Recientemente, pensaron los astrónomos habían visto evidencia de una de estas explosiones desde la galaxia más distante jamás vista. Pero a artículo publicado recientemente arroja dudas sobre estas afirmaciones, lo que sugiere que podría haber sido causado por una fuente más mundana mucho más cercana a casa.

estallidos de rayos gamma

Todavía no se han documentado estallidos de rayos gamma en nuestra galaxia, lo que puede no ser algo malo. Un estallido de rayos gamma apuntando directamente a la Tierra probablemente conduciría a un evento de extinción masiva y al fin de la civilización tal como la conocemos.De hecho, es posible que los eventos indocumentados ya hayan causado eventos de extinción masiva en la historia de la Tierra .

Sin embargo, se han visto explosiones de rayos gamma muy lejos. El papel lo que sugiere que los investigadores habían descubierto un nuevo estallido de rayos gamma en la galaxia más distante conocida se publicó en 2020. Usando el telescopio Keck en Mauna Kea, Hawái, los investigadores observaron franjas del cielo y vieron un destello brillante, de solo unos segundos de duración, en una de sus exposiciones.

Al modelar la duración y el brillo del destello, descartaron la posibilidad de que fuera un satélite natural o artificial cerca de casa. También descartaron una serie de otras explicaciones astronómicas y concluyeron que la explicación más probable era, de hecho, un estallido de rayos gamma.

Lo que fue tan único sobre este descubrimiento fue que el equipo identificó la dirección del evento y descubrió que provenía de la misma área que una galaxia conocida como GN-z11 , que resulta ser la galaxia más distante y antigua que hemos descubierto hasta ahora.

¿Fue esta una coincidencia cósmica increíble? ¿O fue una señal de que los estallidos de rayos gamma eran más comunes en el universo temprano, solo 400 millones de años después del Big Bang? La última conclusión tendría grandes implicaciones para nuestra comprensión de cómo las estrellas yLas galaxias se forman en el universo temprano, lo que generó mucho entusiasmo entre los astrónomos.

Pero surgió inquietud por las conclusiones del grupo, y algunos argumentaron que era mucho más probable que el destello fuera de un objeto dentro de nuestro sistema solar, que podría ser un satélite natural como una luna o artificial. En otro papel , un equipo diferente sugirió que la explicación más probable era un reflejo de un satélite creado por humanos. Los autores originales seguimiento en estas afirmaciones, duplicando su interpretación de estallido de rayos gamma, pero el coro de escépticos solo se estaba volviendo más fuerte.

basura espacial

Ahora, la polémica ha dado otro giro, con un papel nuevo publicado recientemente en Nature. Los autores de este artículo sugieren que el supuesto estallido de rayos gamma fue en realidad un destello causado por un satélite creado por humanos, después de todo. Los investigadores utilizaron un público sitio web de seguimiento espacial para buscar posibles interferencias de satélites humanos en la dirección y en el momento de la detección del flash.

Alrededor de la época en que el equipo original estaba estudiando el cielo, un ruso cohete de protones alcanzó la órbita terrestre baja y lanzó sus etapas superiores apodado Breeze-M, que luego se convirtió en basura espacial, orbitando la Tierra. Al observar la órbita de los desechos espaciales y coincidiendo con las observaciones tomadas en el estudio original, el nuevo equipo descubrió que el destello podría explicarse simplemente por la caída de la etapa superior más allá de la parte del cielo que estaba observando el telescopio.

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El cohete de protones ha estado en funcionamiento desde la década de 1960, y no es la única vez que una de sus etapas superiores Breeze-M ha aparecido en las noticias. En 2013 se dispersó una explosión grandes cantidades de escombros en órbita cercana a la Tierra, y dejó a la NASA luchando para evaluar si representaría un peligro para la Estación Espacial Internacional.

Si bien este incidente en particular fue quizás particularmente desafortunado, con cantidades crecientes de basura en el espacio y el lanzamiento de grandes constelaciones de satélites por la empresa privada SpaceX y otros en los próximos años, destaca las crecientes dificultades que enfrentan los astrónomos para observar desde la superficie de la Tierra.

Mejores bases de datos de satélites y desechos espaciales ayudarán a evitar este tipo de identificaciones erróneas. Pero la creciente contaminación lumínica de las constelaciones de satélites amenaza la capacidad de los telescopios en tierra para ver con la suficiente claridad como para hacer ciencia líder en el mundo.

Este artículo se ha vuelto a publicar desde La conversación bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original .

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