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Huevo enorme de emú enano extinto encontrado en una duna de arena

Una ilustración de emúes enanos y elefantes marinos en Sea Elephant Bay en King Island. Esta ilustración se inspiró en un grabado en madera de la bahía de principios del siglo XIX. Crédito de la imagen: Julian P. Hume

El huevo impresionantemente grande de un emú enano, un ave baja y robusta que se extinguió hace unos 200 años, ha sido desenterrado de una duna de arena en una isla entre Australia y Tasmania, encuentra un nuevo estudio.

A la cáscara de huevo agrietada y vacía le faltan algunas piezas, pero es un descubrimiento "raro" y "único", dijo el investigador principal del estudio, Julian Hume, paleontólogo e investigador asociado del Museo Nacional de Historia de Londres. Es el único que se conoce casihuevo completo de King Island of Dromaius novaehollandiae minor , un emú enano que tenía aproximadamente la mitad del tamaño del emú continental australiano Dromaius novaehollandiae , el único emú sobreviviente de Australia, dijo.

El huevo del emú enano es casi del tamaño del huevo de un emú normal, tal vez porque sus polluelos debían ser lo suficientemente grandes para mantener el calor corporal y lo suficientemente fuertes para buscar comida inmediatamente después de la eclosión, al igual que el kiwi lo hace hoy, dijo Hume.

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Las islas del sur de Australia solían albergar tres subespecies de emú: el emú de Tasmania más pequeño D. N. Diemenensis y dos emús enanos, el emú King Island y el emu Kangaroo Island D. N. Baudinianus .

Durante la última edad de hielo, cuando los niveles del mar eran más bajos, estas islas estaban conectadas con el continente australiano. Una vez que los glaciares de la edad de hielo se derritieron y el nivel del mar subió hace unos 11.500 años, las islas se separaron, dijo Hume. Cuando estos emús se convirtieron enaislados en sus respectivas islas, se redujeron rápidamente en un evolutivo proceso conocido como enanismo insular. Cuanto más pequeña era la isla, más pequeños se volvían estos emús.

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El emú enano abajo era un 44% más pequeño que el emú continental arriba, pero sus huevos eran aproximadamente del mismo tamaño. Crédito de la imagen: Julian P. Hume
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Una imagen virtual del emú enano extinto junto al emú vivo actual. Crédito de la imagen: Julian Hume y Christian Robertson, Biology Letters 2021

búsqueda de huevos

Mientras realizaban el trabajo de campo, Hume y su equipo conocieron al coautor del estudio Christian Robertson, un historiador natural de King Island que tiene una vasta colección de restos de emú. La joya de la corona de su colección era un huevo de emú de King Island.

"Encontró todas las piezas rotas en un solo lugar, así que las pegó cuidadosamente y obtuvo este hermoso, casi completo huevo de emú", dijo Hume a Rhythm89. "El único conocido en el mundo [del emú enano de King Island]. "Cuando Robertson invitó a Hume a estudiarlo con él, Hume dijo:" Sí, por favor ".

Durante la última edad de hielo, estas islas estaban conectadas con el continente australiano. Una vez que el nivel del mar subió hace unos 11.500 años, los emúes de las diferentes islas se aislaron y evolucionaron hasta convertirse en nuevas subespecies. Crédito de la imagen: Julian Hume y Christian Robertson, Biology Letters 2021

El equipo analizó las dimensiones del huevo, así como las medidas de 36 huevos del emú continental, seis de Tasmania y uno de la isla Canguro, y fémures de cada tipo de emú. A pesar de las diferencias de tamaño de los emús adultos, sus huevos erannotablemente similar: el huevo del emú continental pesaba 1,3 libras. 0,59 kilogramos y tenía un volumen de aproximadamente 0,14 galones 539 mililitros, mientras que el huevo del emú enano de King Island pesaba 1,2 libras. 0,54 kg y tenía un volumen de 0,12 galones.465 ml, encontró el equipo.

De izquierda a derecha: el huevo de un emú del continente, un emú de Tasmania, un emú de la Isla Canguro y un emú de la Isla Rey. Todos los emúes, excepto el ave del continente, ahora están extintos. Barra de escala, 10 mm. Crédito de la imagen: Julian Hume y Christian Robertson, Biology Letters 2021

Entonces, como el emú enano se encogió con el tiempo, retener un tamaño de huevo grande debe haber sido una ventaja evolutiva, dijo Hume. De manera similar, el kiwi, un ave nativa de Nueva Zelanda, pone el huevo más grande en comparación con el tamaño del cuerpo: un huevopuede tomar hasta 25% del cuerpo de su madre . "Esa táctica se debe a que el kiwi tiene que producir un pollito que esté listo para salir", en términos de poder alimentarse solo y ser lo suficientemente grande para mantener el calor corporal, dijo Hume.

"Eso es exactamente lo que estaba haciendo el emú de King Island", dijo Hume. Los polluelos grandes también pueden haber tenido una mejor oportunidad contra los depredadores, incluido el quoll, un marsupial carnívoro, dijo.

El emú enano de King Island se extinguió unos cinco años después de que los humanos llegaran allí, dijo Hume. El último emú enano de King Island superviviente, un macho y una hembra llevados a París, murió en 1822.

El estudio fue publicado en línea el miércoles 26 de mayo en la revista Letras de biología .

Publicado originalmente en Rhythm89.