Pasar al contenido principal

¿Qué es la Zona de Exclusión de Chernóbil?

La rueda de la fortuna en Prypiat, situada dentro de la zona de exclusión. Crédito de la imagen: Volodymyr Tarasov/ Ukrinform/Barcroft Media vía Getty Images

La Zona de Exclusión de Chernobyl es uno de los lugares más radiactivos del mundo. El 26 de abril de 1986, una fusión desastrosa en el planta de energía nuclear de Chernóbil en Ucrania en la antigua URSS dio lugar a dos enormes explosiones que volaron el tapa de 2000 toneladas 1800 toneladas métricasfuera de uno de los reactores de la planta, cubriendo la región con desechos del reactor y su combustible radiactivo. La explosión liberó a la atmósfera 400 veces más radiación que la que produjo la bomba atómica lanzada sobre Hiroshima, y la lluvia radiactiva llovió a lo largo y ancho de Europa, según un informe de Parlamento Europeo.

El 2 de mayo de 1986, a Unión Soviética la comisión declaró oficialmente un área prohibida alrededor del desastre y la llamó Zona de exclusión de Chernobyl. La zona incluye un área de aproximadamente 1,040 millas cuadradas 2,700 kilómetros cuadrados alrededor del radio de 18,6 millas 30 km de la planta;El área se consideraba el entorno más severamente irradiado y estaba acordonada para todos menos para funcionarios gubernamentales y científicos, según el Departamento de Energía de EE. UU.. Para el 27 de abril el día después de la explosión, las autoridades ya habían evacuado la ciudad cercana de Pripyat, pero en mayo se dieron nuevas órdenes para evacuar a todos los que permanecían dentro de la zona de exclusión. Durante las siguientes semanas y meses, alrededor de 116.000personas serían reubicadas desde el interior de la zona de exclusión. Este número siguió creciendo, llegando a un total de alrededor de 200.000 personas antes del final de la evacuación, según el Agencia Internacional de Energía Atómica.

Relacionado: 5 cosas raras que no sabías sobre Chernobyl

El reactor de Chernóbil tras la explosión del 26 de abril de 1986. Crédito de la imagen: Sovfoto/Universal Images Group a través de Getty Images

Según el Departamento de Energía de EE. UU., durante el primer año de su existencia, la zona de exclusión de 18,6 millas 30 km se dividió en tres regiones distintas:

— La zona de exclusión interna: la región de alta radiación dentro de un radio de 6,2 millas 10 km de la planta de la cual se evacuaría a la población y se prohibiría permanentemente el reingreso.

— La zona de evacuación temporal: una región moderadamente irradiada a la que el público podría regresar una vez que la radiación haya decaído a niveles seguros.

— La zona de monitoreo riguroso: una región irradiada esporádicamente desde la cual los niños y las mujeres embarazadas fueron trasladados a áreas menos irradiadas inmediatamente después del desastre.

La zona de exclusión se ha ampliado en los años siguientes. Cuando la zona de exclusión de Ucrania se suma a la vecina zona de exclusión de Bielorrusia, el área combinada representa aproximadamente 1550 millas cuadradas 4000 kilómetros cuadrados, según Alianza Europea de Intercambio de Radioecología.

A principios de 2022, el aumento de las tensiones entre Rusia y la OTAN por la posible pertenencia de Ucrania a la alianza militar occidental también ha llevado a una mayor presencia de guardias dentro de la Zona de Exclusión de Chernobyl, según Noticias del cielo. La región, que se encuentra cerca de la frontera norte de Ucrania con el aliado de Rusia, Bielorrusia, y se extiende a ambos lados de la ruta más directa entre esta y la capital de Ucrania, Kiev, estuvo estacionada con 7500 guardias fronterizos más entre diciembre de 2021 y febrero de 2022.

¿Qué tan peligrosa es la Zona de Exclusión de Chernobyl?

Una señal de advertencia radiactiva dentro de la zona de exclusión.Crédito de la imagen: Shutterstock

Más de 100 elementos radiactivos fueron liberados a la atmósfera inmediatamente después del desastre, según el Agencia Internacional de Energía Atómica OIEA. Los más peligrosos de ellos eran los isótopos de yodo, estroncio y cesio, que tienen vidas medias radiactivas respectivas el período de tiempo que tarda la mitad del material en descomponerse de 8 días, 29 años y 30 años. La mayoría de los elementos liberados fueron de corta duración es decir, su mitadvidas no son más que unas pocas semanas o incluso días, pero las largas vidas medias del estroncio y el cesio significan que todavía están presentes en el área. En niveles bajos, el yodo puede causar cáncer de tiroides, leucemia de estroncio y el cesio tiene efectos especialmente dañinosefectos sobre el hígado y el bazo, según el OIEA.

Aún otros elementos radiactivos liberados en la explosión tienen una vida mucho más larga, como plutonio-239 que tiene una vida media de 24,000 años. Y así, a pesar de que toda la Zona de Exclusión de Chernobyl es mucho menos radiactiva hoy que en los días inmediatamente posteriores al desastre, los materiales radiactivos de vida más larga dentro de la zona aún podrían tomarmiles de años para que la mitad de sus núcleos atómicos se desintegren, según el Geografía Nacional. Las lecturas de radiación tomadas dentro de la zona muestran que sus áreas más contaminadas aún contienen cantidades peligrosas de radiación.

A finales de 1986, la URSS había construido apresuradamente un sarcófago de hormigón alrededor del reactor que explotó para contener el material radiactivo restante, según Ciencia. Luego, en 2017, los funcionarios construyeron un segundo recinto más grande, este hecho de acero, alrededor del sarcófago llamado estructura New Safe Confinement, que tenía 843 pies 257 metros de ancho, 531 pies 162 m de largo y356 pies 108 m de altura. Este recinto fue diseñado para encerrar completamente el reactor y su sarcófago durante 100 años, según Noticias nucleares mundiales. Aun así, gran parte del combustible nuclear dentro del reactor todavía está ardiendo, dejando a los científicos que monitorean el sitio preocupados de que el material pueda explotar nuevamente, Rhythm89 informado anteriormente. Si explotara, la fuerza podría hacer que el sarcófago colapsara, enterrando el material nuclear bajo aún más escombros.

Otra fuente de preocupación para los científicos que observan la zona de exclusión son los árboles irradiados en los bosques que rodean la planta. No mucho después de la explosión, muchos de los árboles más cercanos a la planta de energía absorbieron tanta radiación que se volvieron de color naranja brillante antesmuriendo, lo que le valió a la región el apodo de "Bosque Rojo". Los árboles muertos finalmente fueron arrasados ​​y enterrados, pero gran parte de la vida vegetal sobreviviente absorbió grandes cantidades de radionúclidos peligrosos, que en caso de un incendio forestal podrían enviarse al aire comoaerosoles inhalables.

La vida dentro de la Zona de Exclusión de Chernóbil

Un alce y sus crías pastando dentro de la zona. Crédito de la imagen: Valeriy Yurko/Reserva Radioecológica Estatal de Polessye

Hoy, la zona de exclusión está llena de una variedad de especies de vida silvestre que han florecido en ausencia de la humanidad. Lobos, jabalíes, castores, alces, águilas, ciervos, linces y osos han prosperado en los espesos bosques de la zona. Jaurías de perros, los ahora salvajes descendientes de las mascotas abandonadas de la región, también deambulan por la zona, según la BBC. Los ecologistas británicos que estudian la región también han descubierto que la población del caballo de Przewalski, una especie de caballo salvaje en peligro de extinción originaria de Mongolia, se ha disparado dentro de la zona, informaron en 2016 en El Biólogo.

A pesar de que en su mayoría parecen gozar de buena salud, algunos de los animales de la zona tienen altos niveles de cesio en sus cuerpos, y las aves de la zona tienen 20 veces más probabilidades de tener mutaciones genéticas, según un estudio de 2001 en la revista Conservación Biológica. Los insectos estuvieron entre los más afectados por el aumento repentino en los niveles de radiación, con reducciones significativas en sus poblaciones en las regiones más irradiadas, según un estudio de 2009 en la revista Cartas de Biología.

¿Las personas viven dentro de la zona de exclusión?

La zona tampoco está completamente sin gente. En los años posteriores al desastre, aproximadamente 200 residentes, conocidos como "samosely", regresaron ilegalmente a sus aldeas evacuadas para ganarse la vida en sus hogares una vez abandonados. Los samosely son en su mayoríajubilados, y sobreviven principalmente a través de la agricultura de subsistencia y los paquetes de atención entregados por los visitantes, según Noticias ABC.

Cómo visitar la Zona de Exclusión de Chernóbil

Autos chocadores en un parque de diversiones en Pripyat, Ucrania. La explosión del reactor de Chernobyl en 1986 ocurrió solo unos días antes de la apertura programada del parque.Crédito de la imagen: Edward Neyburg/Getty Images

Desde 2011, cuando los administradores del sitio consideraron que la visita a la zona de exclusión era segura, un número cada vez mayor de turistas también ha acudido en masa para visitar el área. Si bien partes de la zona siguen siendo peligrosamente radiactivas, las visitas son relativamente seguras siempre que los turistas sean guiados porguías experimentados, según Viaje Responsable. La zona en sí se encuentra a poco más de dos horas en automóvil desde Kiev. Las visitas duran un día, comienzan y terminan con pasajes a través de los puntos de control oficiales para medir la exposición a la radiación, según Agencia Estatal de Ucrania para la Gestión de Zonas de Exclusión.

Se sabe que aquellos que trabajan dentro de la zona, como científicos, administradores o guías turísticos, se refieren a sí mismos como "acosadores" después de la película de Andrei Tarkovsky del mismo nombre. La película de ciencia ficción soviética que se estrenó siete añosantes del desastre en 1979 habla de una expedición dirigida por un acosador a un sitio restringido deformado por la realidad conocido como la "Zona", donde se dice que hay una habitación que concede a una persona sus deseos más íntimos. La curiosidad sobre la zona de exclusión fuetambién generado por una miniserie de HBO de 2019 basada en el desastre de Chernobyl y Rhythm89previamente informadoque las tasas de visitas aumentaron entre un 30 y un 40 % después de la emisión de la serie.

Recursos adicionales

Bibliografía

Serhii Plokhy, Chernobyl: La historia de una catástrofe nuclear, Libros básicos, 2018

Svetlana Alexievich, Voices from Chernobyl: The Oral History of a Nuclear Disaster, Picador Books, 1997

Katie Canales, Las fotos muestran cómo es realmente la vida diaria dentro de la zona de exclusión de Chernobyl, Business Insider, 20 de abril de 2020.

Chris Baraniuk, Los guardias que cuidan a los perros abandonados de Chernobyl, Futuro de la BBC, 23 de abril de 2021.

Neel Dhanesha, Cómo la naturaleza se ha apoderado de Chernóbil, Popular Science, 21 de julio de 2021.

Jane Braxton Little, Los incendios forestales están liberando la radiación de Chernóbil, The Atlantic, 10 de agosto de 2020

Adam Tooze, Chartbook #68 El desafío de Putin a la hegemonía occidental - la edición de 2022, 12 de enero de 2022.

Ben Turner

Ben Turner es redactor de Rhythm89 en el Reino Unido. Cubre física y astronomía, entre otros temas como tecnología y cambio climático. Se graduó de la University College London con un título en física de partículas antes de formarse como periodista. Cuando no está escribiendo, a Ben le gusta leer literatura, tocar la guitarra y pasar vergüenza con el ajedrez.