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¿Qué es el cáncer?

Una paciente con cáncer y su médico sentados en una mesa mientras revisan la información en una tableta. Crédito de la imagen: Getty Images

El cáncer es una condición difícil y a menudo mal entendida. Un diagnóstico de cáncer puede parecer una sentencia de muerte, pero la verdad puede ser mucho más complicada.

Cáncer es un término genérico para cualquier crecimiento descontrolado a veces llamado tumor en el cuerpo que se propaga desde donde comenzó. Esta característica de propagación hace que el tumor sea maligno, lo que significa que es más mortal. Sin embargo, si el crecimiento permanece en un lugar, se considera benigno, lo que significa que no es canceroso y es mucho menos probable que sea dañinoo peligroso.

"En un momento dado, una célula cancerosa era una parte normal de su cuerpo. En algún momento del curso, perdió su capacidad para funcionar como una persona normal celda ", dijo el Dr. Ishwaria Subbiah, médico de cuidados paliativos y oncólogo médico del Centro Oncológico MD Anderson de la Universidad de Texas." Lo que convierte a una célula en cáncer es esta pérdida de autorregulación, donde ahora crece sin control y se propagaa diferentes partes del cuerpo ".

Muchos casos de cáncer se pueden tratar de manera eficaz, según el tipo y qué tan temprano lo detecten los médicos. Pero a medida que el cáncer se propaga, puede apoderarse de los órganos esenciales del cuerpo, lo que se denomina cáncer metastásico - eventualmente matar al paciente. Es por eso que notificar inmediatamente a un médico sobre cualquier síntoma o cambio inusual en el cuerpo y realizar las pruebas de detección recomendadas del cáncer son esenciales para detectar los cánceres en una etapa temprana.

¿Cuáles son los síntomas del cáncer?

Algunos cánceres, especialmente los que se encuentran en los órganos cercanos a la superficie del cuerpo, se pueden detectar con el tacto: palpando bultos o protuberancias. Por ejemplo, la autoevaluación mensual de los senos para detectar bultos es una forma importante de detectar temprano los cánceres de mama.

Pero, dependiendo de dónde se origine el cáncer, qué tan grande sea el crecimiento o el tumor y si el cáncer se ha diseminado, algunos pacientes con cáncer pueden no sentir ningún síntoma durante bastante tiempo.

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"Algunos de los cánceres más difíciles de tratar se deben en parte a que, cuando alguien siente los síntomas de ellos, han crecido bastante o se han diseminado a otras partes del cuerpo", dijo Subbiah a Rhythm89.Es muy poco probable que lo sienta hasta que tal vez se agrande y comience a presionar algunos de los conductos y otros órganos ".

Algunos síntomas tempranos del cáncer que una persona puede sentir antes de ser diagnosticada incluyen una sensación general de agotamiento o cansancio más allá de lo normal, pérdida de peso sin intentarlo activamente y síntomas que incluyen sudores nocturnos, según Sociedad Estadounidense del Cáncer .

"Hay muchas enfermedades en el cuerpo humano que se manifiestan con estos síntomas vagos", dijo Subbiah. "Si alguien tiene sudores nocturnos o siente fatiga, no debería pensar automáticamente en el cáncer. Pero [debería ser]un detonante para que vean a su médico de atención primaria ".

¿Cómo se diagnostica el cáncer?

Si un paciente tiene síntomas que un médico sospecha que pueden ser una señal de cáncer, por lo general es necesario realizar algunas pruebas antes de recibir un diagnóstico de cáncer, de acuerdo con Instituto Nacional del Cáncer . Primero, el médico le pedirá al paciente un historial familiar y personal extenso para verificar si hay factores de riesgo de cáncer. El médico también puede ordenar pruebas para analizar la sangre del paciente y buscar signos de cáncer.

Luego, el médico pasará a las pruebas de imagen - CT , resonancia magnética u otros tipos de exploraciones que buscan crecimientos anormales. Por lo general, estas exploraciones no pueden decirle al médico si el tumor es maligno, pero pueden mostrar el tamaño del mismo, si está afectando algún órgano principal, si parece que tienepropagarse más allá del tejido del que proviene y si hay múltiples crecimientos en más de un órgano.

"Casi siempre, el cáncer se ve diferente del tejido normal que lo rodea", dijo Subbiah. Dependiendo del tipo de imagenología utilizada, el cáncer puede aparecer como un punto brillante o un punto oscuro en comparación con el tejido normal, dijo.

Si se observa un crecimiento en una prueba de imágenes, es probable que el médico quiera examinar un fragmento de este en el laboratorio. El proceso de tomar un pequeño fragmento de un crecimiento inusual para examinarlo con un microscopio se llama biopsia.Puede ser tan simple como quitar un pequeño círculo de piel , o puede requerir cirugía para acceder al tumor y tomar una muestra.

Luego, la muestra es estudiada por un patólogo, que es un médico que se especializa en analizar muestras de tejido. Primero, el patólogo toma cortes finos del tejido y los tiñe con sustancias químicas que resaltan los diferentes tipos de células y estructuras dentro de las células. Luego,, el patólogo puede analizar el aspecto de las células, de qué tejidos proceden y varias otras características de las células. Específicamente, puede ver qué tan rápido crece el cáncer contando la cantidad de células del tejido canceroso que se están dividiendo.

"Si vemos que la mayoría o todas las células se están dividiendo activamente, eso sugiere un comportamiento más agresivo", dijo Subbiah. "Todos estos son fragmentos de información que obtendríamos al ver [el cáncer] bajo el microscopio que nos ayudarán a comprenderel cáncer de esa persona en un nivel mucho más profundo ".

Los hallazgos del patólogo también pueden decirle al médico más sobre dónde comenzó el cáncer.

¿Cómo comienza el cáncer?

una célula cancerosa, según la definición de Instituto Nacional del Cáncer , es cualquier célula que sufre cambios en su material genético que le permitan evadir las defensas naturales del cuerpo contra el crecimiento descontrolado.

Todos los cánceres son causados ​​por cambios en el código genético de las células normales, o ADN . Este código le dice a las células qué hacer y cuándo. Incluye instrucciones sobre cómo construir todas las proteínas activas y estructurales que dan forma a las células del cuerpo y determinan cómo llevan a cabo sus tareas diarias.

Cada vez que las células se dividen, hacen una copia del código genético que contienen. Este proceso de copia no siempre es perfecto y ocasionalmente da como resultado errores tipográficos o errores en el ADN, que se denominan mutaciones . Las células tienen formas de detectar y corregir estos errores, pero no siempre funcionan. Si una célula desarrolla una mutación, puede comenzar a actuar de manera diferente a una célula normal.

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"Las células de nuestro cuerpo desarrollan nuevas mutaciones todo el tiempo, [y] sus mecanismos naturales detectan esa mutación, y deciden si esa célula puede continuar de esa manera o si esa célula necesita morir", dijo Subbiah. Los tumores se vuelvenmalignos o cancerosos, cuando desarrollan estas mutaciones que les permiten escapar de los mecanismos naturales del cuerpo para derrotar a las células rebeldes.

Por lo general, hay tres movimientos evasivos que una célula puede realizar para volverse cancerosa. O una mutación permite que la célula se divida sin control, la ayuda a escapar de los sistemas de reparación celular normales del sistema inmunológico o la hace resistente a los procesos del cuerpo para deshacerse de las células queestán envejeciendo y su ADN se está descomponiendo y desarrollando mutaciones. Muchos cánceres adquieren mutaciones que permiten más de uno de estos movimientos evasivos.

¿Qué causa el cáncer?

Si bien las causas potenciales de algunos cánceres están bien establecidas, como la causa del tabaquismo cáncer de pulmón exposición a la radiación ultravioleta que conduce a cánceres de piel , y causante del virus del papiloma humano VPH cáncer de cuello uterino , la mayoría de los cánceres no tienen una causa directa. Es principalmente por casualidad que algunas de las mutaciones que ocurren afectan la forma en que el ADN controla las propiedades de la célula relacionadas con el cáncer, dijo Subbiah, y es por casualidad que esas células sigan creciendo yhaciendo nuevos errores tipográficos para convertirse en células cancerosas.

Cuando hay causas específicas para un cáncer, generalmente se puede rastrear hasta la exposición a algo en el medio ambiente que causa más mutaciones de lo habitual. Según Sociedad Estadounidense del Cáncer , estos desencadenantes ambientales incluyen fumar, infecciones como el VPH y la exposición a la radiación, incluida la luz ultravioleta, como la luz solar. La dieta y la actividad física de una persona también pueden aumentar las posibilidades del cuerpo de desarrollar mutaciones, lo que podría influir en el riesgo de desarrollar cáncer.

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para algunas personas, síndromes genéticos el rastreo de partes rotas del ADN de una persona juega un papel en su riesgo de cáncer, pero la mayoría de los cánceres no se deben a genes heredados específicos.

¿Cómo se trata el cáncer?

A medida que los investigadores han aprendido más sobre las causas del cáncer en las últimas décadas, el tratamiento del cáncer ha experimentado una transformación total. "Los pilares del tratamiento del cáncer se mantuvieron estables durante unos 50 años", dijo Subbiah. "En los últimos20 años, han cambiado por completo ".

Los tratamientos tradicionales contra el cáncer incluyen cirugía, radioterapia y quimioterapia . Estas herramientas se han utilizado durante décadas para tratar el cáncer y se mejoran continuamente.

La cirugía elimina físicamente el cáncer del cuerpo. Un médico hace un corte en el cuerpo, encuentra los crecimientos cancerosos y los extrae. Las técnicas quirúrgicas están mejorando, volviéndose menos invasivas y dejando menos efectos a largo plazo, dijo Subbiah.

Debido a que la cirugía puede dejar fragmentos microscópicos de cáncer o pasar por alto células cancerosas que ya se han diseminado a otros tejidos u órganos, los médicos generalmente también recomiendan otros tratamientos, según el Instituto Nacional del Cáncer . Por ejemplo, un paciente puede someterse a una cirugía para extirpar un tumor y luego recibir radioterapia o quimioterapia para matar las células cancerosas que queden.

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La radioterapia utiliza ondas de alta energía para destruir físicamente las células cancerosas. La radiación puede administrarse con un rayo desde el exterior del cuerpo o desde el interior del cuerpo mediante un implante, según Instituto Nacional del Cáncer . Las ondas de radiación dañan los genes de las células cancerosas y finalmente las matan.

La quimioterapia destruye las células de crecimiento rápido del cuerpo. Las células cancerosas crecen y se dividen rápidamente, pero también lo hacen algunos de los tejidos normales del cuerpo. Los efectos secundarios característicos de la quimioterapia se deben a la destrucción de estas células sanas, las de los folículos pilosos, el revestimiento dela boca y los intestinos, según Instituto Nacional del Cáncer .

"El cien por ciento de las personas que se someten a un tratamiento contra el cáncer tendrán síntomas, ya sea por el cáncer en sí o por el tratamiento", dijo Subbiah.

Los tratamientos pueden enfocarse en los síntomas del cáncer, los efectos secundarios de otros tratamientos y los efectos mentales de un diagnóstico de cáncer. "Para algunas personas, los medicamentos pueden hacer que el síntoma desaparezca por completo. Y para otras, puede reducirlo a mucho,nivel mucho más tolerable ", dijo Subbiah. Además, el tratamiento de muchos de los síntomas emocionales que acompañan al cáncer es importante." Prestamos la misma atención a la salud mental y el bienestar de esa persona ".

El cáncer es un "enemigo muy, muy inteligente; es un enemigo en evolución y se adapta", dijo Subbiah, y en ocasiones supera a los tratamientos disponibles en su contra. Cuando los tratamientos ya no controlan el cáncer, puedevolverse mortal.

Los crecimientos incontrolados expulsan las células sanas normales y se apoderan de los órganos que son esenciales para la supervivencia. Los tumores pulmonares pueden interferir con la capacidad respiratoria del paciente; cáncer de hígado puede causar insuficiencia hepática; o daño cerebral puede interrumpir las funciones normales del cuerpo, dijo Subbiah.

avances recientes y direcciones futuras

Durante los últimos 20 años aproximadamente, los investigadores han agregado muchas herramientas nuevas al arsenal de lucha contra el cáncer. Los mayores avances en la investigación del cáncer se han centrado recientemente en nuevos tratamientos que se dirigen directamente al cáncer y activan el sistema inmunológico para combatirlo.

Las terapias dirigidas son medicamentos diseñados para ubicarse en las células cancerosas en función de sus características únicas. Estas pueden incluir proteínas anormales producidas por mutaciones que les han permitido crecer sin control o evadir el sistema inmunológico, según Sociedad Estadounidense del Cáncer .

"Hay mucho menos daño colateral" con las terapias dirigidas en comparación con los medicamentos contra el cáncer más antiguos, dijo Subbiah. "La gran mayoría de las células de su cuerpo no tienen esa mutación [cancerosa], por lo que no se dañaránpor las terapias dirigidas ".

Las inmunoterapias son otra clase de medicamentos, que funcionan para liberar los frenos naturales del cuerpo sistema inmunológico , fortaleciendo su capacidad natural para atacar el cáncer, según Sociedad Estadounidense del Cáncer . Si bien las inmunoterapias tienen efectos secundarios, generalmente son más leves que los causados ​​por la quimioterapia tradicional.

Además de las terapias tradicionales de próxima generación, también hay nuevas terapias celulares y genéticas en el horizonte, dijo Subbiah.

terapias celulares, como célula madre los trasplantes se han utilizado durante décadas para tratar cánceres de la sangre, según un editorial de 2019 en la revista Fronteras en inmunología . En este momento, los médicos pueden extraer las células sanguíneas de un paciente, tratarlas para eliminar las células con mutaciones genéticas que causan cáncer e inyectar estas células sanas nuevamente en el cuerpo.

En el futuro, las terapias basadas en células pueden tratar los cánceres sólidos mediante el envío de células modificadas al cuerpo que pueden atacar las proteínas relacionadas con el cáncer y luchar y matar las células cancerosas, dijo Subbiah.

Otro enfoque prometedor para el tratamiento del cáncer son las terapias basadas en genes, como se describe en una revisión de 2015 en la Revista de fisiología celular . La edición de genes podría corregir mutaciones que hacen que las células sean cancerosas, o hacer que las células cancerosas sean más fáciles de identificar y destruir para el sistema inmunológico. Estos tipos de tratamientos podrían estar listos para su aplicación generalizada en los próximos 10 años, dijo Subbiah.

"El cáncer es uno de los pocos campos de la medicina en el que si lee un libro sobre cómo tratar el cáncer, debe asegurarse de que sea de los últimos dos o tres años como máximo", dijo.anticuado."

Recursos adicionales

Este artículo es solo para fines informativos y no pretende ofrecer asesoramiento médico.

Jennifer Welsh es una escritora y editora científica con sede en Connecticut con varios años de trabajo de laboratorio en investigación del cáncer y descubrimiento de fármacos antivirales en su haber. Anteriormente ha escrito para Science News, VerywellHealth, The Scientist, Discover Magazine, WIRED Sciencey Business Insider.