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La misteriosa 'catástrofe' convirtió este vivero en un cementerio hace 500 millones de años

Fósil de un artrópodo juvenil, Isoxys auritus, que conserva los ojos y los tejidos blandos internos Crédito de la imagen: XIANFENG YANG, YUNNAN KEY LABORATORY FOR PALAEOBIOLOGY, YUNNAN UNIVERSITY

Hace quinientos millones de años, un enclave de crustáceos antiguos, gusanos y otras criaturas espeluznantes de las profundidades cuidaban a sus bebés recién nacidos cuando ocurrió el desastre. Una avalancha de sedimentos se precipitó cuesta abajo, enterrando a miles de criaturas y a sus crías.en un instante. Lo que una vez fue un vivero submarino se convirtió en un cementerio y, para algunas de las cientos de especies que habían estado viviendo allí, en un sitio de extinción prematura.

Ahora, los investigadores que excavan cerca de la ciudad de Kunming, China, han descubierto eso Cámbrico -era cementerio por primera vez en medio eón, revelando uno de los tesoros fósiles más antiguos y diversos jamás encontrados. El sitio, llamado Haiyan Lagerstätte de una palabra alemana que significa "lugar de almacenamiento", contiene más de 2800especímenes fósiles de al menos 118 especies, incluidos los antepasados ​​de las medusas, insectos, crustáceos, gusanos, trilobites y esponjas de la actualidad.

Diecisiete de estas especies son nuevas para la ciencia, según un estudio publicado el 28 de junio en la revista Ecología y evolución de la naturaleza - y más de la mitad aproximadamente el 51% de los especímenes son juveniles, escribieron los investigadores, incluidas muchas criaturas larvarias con sus tejidos blandos notablemente intactos.

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Crédito de la imagen: XIANFENG YANG, YUNNAN KEY LABORATORY FOR PALAEOBIOLOGY, YUNNAN UNIVERSITY

"Es increíble ver a todos estos juveniles en el registro fósil", coautor del estudio Julien Kimmig, gerente de colecciones del Museo y Galería de Arte de Ciencias Minerales y de la Tierra de la Universidad Penn State. dicho en un comunicado . "Los fósiles juveniles son algo que casi no vemos, especialmente en los invertebrados de cuerpo blando".

El tesoro fósil data de hace unos 518 millones de años durante el período Cámbrico hace 540 a 490 millones de años, cuando toda la vida en la Tierra vivía en los océanos en comparación, el período Triásico , que vio el nacimiento de dinosaurios , comenzó hace unos 251 millones de años.Esta vez fue una era de auge y caída de la biodiversidad, con una explosión de nuevas especies que prepararon el escenario para todos los grupos de animales modernos, así como devastadores eventos de extinción.

El Haiyan Lagerstätte puede ser un microcosmos de la historia de auge / caída del Cámbrico, según los investigadores. Esta próspera colonia del fondo marino tenía el material adecuado para atraer a muchos grupos de animales diversos, invitándolos a establecerse y criar a sus bebés en aparente paz Además de los abundantes especímenes juveniles, los investigadores también encontraron una gran cantidad de huevos conservados en el sitio.

Este Lagerstätte puede ser un ejemplo antiguo y raro de un "vivero paleo", escribieron los investigadores, o un hábitat establecido solo para anidar y criar descendencia, con criaturas maduras nadando en busca de fortuna en otro lugar después de alcanzar un cierto nivel deTal vez el área estaba a salvo de los depredadores, o ofrecía abundante nutrición para los bebés en crecimiento, escribió el equipo. O tal vez el área estaba ocupada por una comunidad de animales en todas las etapas de desarrollo, antes de ser "invadida" por otro grupo quese mudó y comenzó a reproducirse en masa , escribió el equipo en su estudio.

En cualquier caso, la vida en Lagerstätte aparentemente estaba en auge cuando ocurrió la catástrofe. No está claro qué causó exactamente la muerte masiva en el sitio, posiblemente una tormenta que arrojó sedimentos al mar o una caída repentina oxígeno disponibilidad, sugirieron los investigadores. Pero sea lo que sea, el desastre dejó a los habitantes de la zona excepcionalmente bien conservados. De hecho, algunos especímenes están en tan buen estado que contienen estructuras que los investigadores nunca antes habían visto.

"El sitio conservó detalles como ojos 3D, características que nunca se habían visto antes, especialmente en depósitos tan tempranos", dijo la coautora del estudio Sara Kimmig, profesora asistente de investigación en el Instituto de Sistemas Ambientales y de la Tierra de Penn State, enla declaración.

Usando tomografías computarizadas, los científicos podrán hacer modelos 3D de estas estructuras para comprender mejor las extrañas y variadas criaturas que llamaron hogar a Lagerstätte hace tanto tiempo. Y con tantas larvas y especímenes parcialmente desarrollados de los mismos grupos de animales preservadosallí, el sitio también contará una historia del desarrollo animal con increíble detalle, dijo el equipo.

Publicado originalmente en Rhythm89.

Brandon Specktor escribe sobre la ciencia de la vida cotidiana para Rhythm89, y anteriormente para la revista Reader's Digest, donde se desempeñó como editor durante cinco años. Creció en el desierto de Sonora, pero cree que los perros calientes de Sonora se están esforzando demasiado.