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Las mariposas algodoncillo abren las orugas y las beben vivas

Parantica cleona, una mariposa de Indonesia, contempla su próxima comida. Crédito de la imagen: Yi-Kai Tea

No todas las orugas crecen para convertirse en hermosas mariposas. Algunas se convierten en batidos vivientes para sus papás, que ingieren fluidos corporales de orugas para atraer a las mujeres.

Recientemente, los científicos informaron la primera evidencia de mariposas que bebían de los cuerpos de las orugas, vivas y muertas. Observaron mariposas adultas de algodoncillo en el norte de Sulawesi, Indonesia, usando pequeñas garras en sus pies para rascar heridas en los cuerpos de las orugas para que pudieran lamerel líquido que rezumaba.

Las mariposas macho buscan ciertos compuestos producidos por el algodoncillo plantas con flores de la familia Apocynaceae, que repelen a los depredadores y ayudan a las mariposas a producir feromonas que atraen a las hembras. Dado que las orugas están rellenas de jugos de plantas masticadas, son un blanco fácil paramariposas que buscan aumentar químicamente su atractivo para las hembras.

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"Las larvas de oruga contorsionarían sus cuerpos rápidamente en lo que parecían ser intentos inútiles de disuadir el rascado persistente de los adultos", dijeron los investigadores que observaron a la mariposa bebiendo. Describieron sus observaciones en un estudio publicado el 8 de septiembre enel periódico Ecología .

Las mariposas de la familia Danainae se conocen como mariposas algodoncillo porque la mayoría de las orugas de este grupo se alimentan de plantas de algodoncillo, que contienen alcaloides tóxicos que son absorbidos por las orugas y luego procesados ​​en productos químicos útiles que los protegen de los depredadores.Estos alcaloides se encuentran en las feromonas de apareamiento, que se transfieren a las hembras en el paquete de esperma de los machos "como un regalo nupcial", escribieron los científicos.

La mayoría de las especies de mariposas algodoncillo se encuentran en Asia, pero cuatro especies viven en América del Norte, una de las cuales es la colorida mariposa monarca Danaus plexippus , según el Atlas digital de Idaho . Las mariposas macho de esta familia son conocidas por un comportamiento único llamado rascado de hojas, en el que los adultos complementan la savia de la planta que absorbieron como orugas hambrientas raspando las hojas de algodoncillo con sus pequeñas garras para liberar la savia cargada de alcaloides para beber a través de suprobóscide larga. A veces, los machos se reúnen por cientos para rascar y beber hojas de algodoncillo, según el estudio.

Pero el 9 de diciembre de 2019, el autor principal del estudio, Yi-Kai Tea, candidato a doctorado en la Facultad de Ciencias de la Vida y el Medio Ambiente de la Universidad de Sydney, y el coautor Jonathan Soong Wei, un naturalista en Singapur, vio mariposas algodoncillo enLa Reserva Natural Tangkoko Batuangus de Indonesia que estaban rascando una fuente diferente cargada de savia: orugas de algodoncillo vivo.

Las mariposas Danainae beben de orugas vivas y muertas. A : Parantica agleoides agleoides alimentándose de un cadáver de polilla arctiine en Singapur. B a F: Varias especies de danaine observadas en la Reserva Natural Tangkoko Batuangus, North Sulawesi rascando y bebiendo de orugas vivas y muertas de Idea blanchardii blanchardii . Las orugas están muertas en los paneles C, D y F, pero vivas en B y E. Crédito de la imagen: Fotografías de Akio Takatsuki, Göran Pettersson, Yi-Kai Tea, Jonathan Soong Wei y CheongWeei Gan

"Se observaron varios adultos rascando muchas orugas a lo largo de un tramo de vegetación costera" que se extendía por más de 500 metros 1,600 pies, informaron los investigadores. Luego vieron a las mariposas beber activamente "de las orugas heridas y supurantes" durante horas,con las mariposas a veces reuniéndose en grupos de especies mixtas. Tan concentradas estaban las mariposas en beber de las orugas que ni siquiera el toque de un observador humano podría distraerlas, escribieron los autores del estudio. Para describir el comportamiento, los científicos acuñaron el término "cleptofarmacofagia ", que significa" consumir sustancias químicas robadas ".

"Los neologismos alternativos 'kairopharmacphagy' alimentándose de sustancias químicas defensivas de orugas heridas detectadas mediante 'escuchas clandestinas' o 'necrofarmacofagia' alimentándose de sustancias químicas defensivas de orugas muertas también podrían ser apropiadas", informaron los investigadores.

Durante tres días, los científicos contaron siete especies de mariposas algodoncillo que rasparon y bebieron orugas vivas y muertas se desconoce si las orugas muertas se emborracharon o murieron a causa de sus heridas. Una posible explicación de por qué las mariposas encuentran orugastan delicioso es porque los alcaloides del algodoncillo se acumulan en el cuerpo de las orugas a partir de las hojas que comen, lo que hace que sus "jugos" internos sean una infusión más potente y rica en alcaloides y, por lo tanto, más atractiva para los machos sedientos, sugirió el científico.

Es probable que las mariposas se sientan atraídas por las hojas de algodoncillo que ya están dañadas por la masticación de la oruga; esas orugas estarían cerca cuando los adultos comiencen a rascarse. Si una mariposa raspa accidentalmente una oruga, la herida liberaría un embriagador aroma químico queatraer a la mariposa y animarla a rascar la oruga aún más, según el estudio.

Quedan muchas preguntas sobre este comportamiento inusual y espantoso, como qué compuestos vegetales específicos atraen a las mariposas hacia las orugas y si las mariposas en otras partes del mundo también practican el té para bebés dicho en un comunicado .

"Estas simples observaciones plantean preguntas sobre la ecología de estas conocidas mariposas, lo que brinda numerosas oportunidades para estudios futuros", dijo.

Publicado originalmente en Rhythm89.

Mindy Weisberger es una escritora senior de Rhythm89 que cubre un ritmo general que incluye el cambio climático, la paleontología, el comportamiento animal extraño y el espacio. Mindy tiene una maestría en cine de la Universidad de Columbia; antes de Rhythm89, produjo, escribió y dirigió medios para la revista estadounidenseMuseo de Historia Natural de la ciudad de Nueva York. Sus videos sobre dinosaurios, astrofísica, biodiversidad y evolución aparecen en museos y centros científicos de todo el mundo, y han obtenido premios como el CINE Golden Eagle y el Communicator Award of Excellence. Sus escritos también han aparecido en Scientific American, The Washington Post y la revista How It Works.