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El enorme dinosaurio con cara de bulldog era como un T. rex con esteroides

Un abelisáurido recién descubierto, aún sin nombre, se acerca con cautela a un pozo de agua, en este detalle de una representación artística del ecosistema del Oasis de Bahariya en el desierto del Sahara de Egipto hace aproximadamente 98 millones de años. Crédito de la imagen: Imagen de Andrew McAfee, Museo Carnegie de Historia Natural

Uno de los ecosistemas prehistóricos más peligrosos del mundo acaba de agregar otro enorme depredador a su alineación. En la Formación Bahariya, un famoso sitio de fósiles en Egipto Desierto del Sahara, un equipo de paleontólogos egipcios y estadounidenses descubrió recientemente una enorme vértebra fósil perteneciente a una especie recién descrita de dinosaurio abelisáurido carnívoro, un grupo carnívoro bípedo que vivió durante el período Cretácico hace 145 millones a 66 millones de años.

Al igual que otros abelisáuridos, el dinosaurio recién descubierto tenía una cara acortada, parecida a la de un bulldog. Y a pesar de su apariencia feroz, este carnívoro probablemente no era el jefe más grande y malo que deambulaba por sus terrenos.

"Estamos seguros en un 99% de que, a diferencia de algunos de sus parientes de otros tiempos y lugares, este abelisáurido en particular era noen la cima de su cadena alimenticia", dijo a Rhythm89 en un correo electrónico Matthew Lamanna, paleontólogo del Museo Carnegie de Historia Natural en Pittsburgh y uno de los investigadores que descubrió el dinosaurio.

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Aunque Lamanna y sus compañeros científicos encontraron un solo hueso, pudieron identificar el fósil como una vértebra de abelisáurido casi de inmediato, basándose en estructuras distintivas llamadas epífisis. "Esa es una palabra de varias sílabas que básicamente significa 'pedacitos pegajosos en elarriba a la izquierda y arriba a la derecha de la vértebra'", dijo Lamanna. Este abelisáurido es el primer dinosaurio de este tipo que se descubre en el sitio de la Formación Bahariya. Después de realizar un análisis computarizado de la morfología del hueso, el equipo concluyó que pertenecíaa una especie previamente desconocida, a la que aún no se le ha dado un nombre científico. Publicaron sus hallazgos el 8 de junio en la revista Ciencia Abierta de la Sociedad Real se abre en una pestaña nueva.

Un abelisáurido se parecía un poco a un corpulentoTiranosaurio rex, solo con brazos aún más rechonchos Revista Smithsoniana se abre en una pestaña nueva informado. Recorrieron el hemisferio sur desde la mitad del período Jurásico, hace unos 170 millones de años, hasta que el asteroide Chicxulub detuvo el Cretácico. Quizás el abelisáurido más famoso sea el cornudoCarnotauro, un depredador patagónico que alcanzaba los 25 pies 7,6 metros de largo, según Museo de Historia Natural de Londres se abre en una pestaña nueva. Su nombre proviene de las palabras latinas para "carne" y "toro", y versiones animadas de este temible carnívoro han aparecido en "Prehistoric Planet" de Apple TV y en la franquicia "Jurassic Park" aunque sus representaciones muestrandiversos grados de precisión científica.

Esta vértebra del cuello de un abelisáurido del Oasis de Bahariya, Egipto, es la primera evidencia de este grupo de dinosaurios que se encuentra en ese sitio rico en fósiles.Crédito de la imagen: Foto de Belal Salem, Centro de Paleontología de Vertebrados de la Universidad de Mansoura/Universidad de Ohio/Universidad de Benha
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Los investigadores sospechan que el abelisáurido recién descubierto era más pequeño que Carnotauro, probablemente alcanzando solo 16 a 20 pies 5 a 6 metros de largo. Y en comparación con los depredadores que compartían su hábitat nativo hace 98 millones de años, el abelisáurido recién descubierto habría sido relativamente un pipsqueak.

La Formación Bahariya fue anteriormente el hogar de una porción de vida prehistórica excepcionalmente rica en depredadores. Este manglar que alguna vez fue un vasto pantano albergaba numerosas especies de peces, tortugas, serpientes y dinosaurios. El abelisáurido recién descubierto se habría codeado hablando metafóricamente con unT. rex parecido conocido como Carcharodontosaurio; un misterioso terápodo gigante dinosaurio bípedo de tres dedos llamado Baharisaurio; el monstruoso espinosaurio, que tenía mandíbulas largas y delgadas como las de un cocodrilo y una vela que le crecía en la espalda; y peces depredadores gigantes y cocodrilos.

Encontrar tantos depredadores grandes viviendo juntos en un solo ecosistema es raro, dijo Lamanna. "Cómo este entorno de 98 millones de años logró sustentar no uno sino cuatro dinosaurios depredadores masivos sigue siendo un rompecabezas", agregó.

El fósil recién descrito ahora está almacenado en la colección permanente del Centro de Paleontología de Vertebrados de la Universidad de Mansoura en Egipto. En el futuro, Lamanna y sus coautores planean regresar a la Formación Bahariya y buscar más huesos de su abelisáurido, y tal vez incluso dares un nombre.

"Esperemos que más de esta bestia Bahariya aparezca tarde o temprano", dijo Lamanna.

Publicado originalmente en Rhythm89.

Joanna Thompson es periodista científica y corredora radicada en Nueva York. Tiene una licenciatura en zoología y una licenciatura en escritura creativa de la Universidad Estatal de Carolina del Norte, así como una maestría en periodismo científico del Programa de reportajes sobre ciencia, salud y medioambiente de la NYU.Encuentre más de su trabajo en Scientific American, The Daily Beast, Atlas Obscura o Audubon Magazine.