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¿Qué son los asteroides?

Ilustración 3D de un asteroide que pasa volando por la Tierra Crédito de la imagen: Aleksandra Sova a través de Shutterstock

Los asteroides son rocas espaciales voladoras que aparecen ocasionalmente en películas de ciencia ficción y tal vez en nuestros temores de bajo nivel de seguir el camino de los dinosaurios. Pero, ¿qué son estos trozos de roca en forma de papa y cuáles son las probabilidades de que uno puedapegar Tierra ¿en algún momento en el futuro cercano?

"Puedes pensar en los asteroides como planetas que no lo lograron", le dijo a Rhythm89 Federica Spoto, científica investigadora del Minor Planet Center, un instituto que estudia cuerpos pequeños.el sistema solar."

El sistema solar se fusionó a partir de una nube de gas y polvo hace unos 4.600 millones de años. gravedad dibujó la parte central de esta nube en una bola gigante que se encendió en el sol, mientras que el material restante se formó gradualmente en pequeños guijarros y rocas.

La atracción gravitacional entre estos pequeños objetos los acercó y permitió que algunos se unificaran en cuerpos más grandes como los planetas. Los planetas grandes, como Júpiter y Saturno, devoraron la mayor parte del material, dijo Spoto. "Quien pudiera agarrar más se hizo más grandey más grande ", dijo.

Gran parte de los trozos restantes terminaron en los asteroides más grandes, como Ceres y Vesta, agregó Spoto. Estos fueron de los primeros asteroides descubiertos, con Ceres lo suficientemente grande como para ser considerado un planeta enano . Los restos se convirtieron en el resto de los asteroides del sistema solar.

¿Dónde se encuentran los asteroides?

Se pueden encontrar muchos asteroides en el cinturón de asteroides principal, ubicado entre Marte y Júpiter. Estas rocas quedaron confinadas allí por la atracción gravitacional de Júpiter cuando el planeta gigante se estableció en su órbita, dijo Spoto. El volumen de asteroides en el cinturón era originalmente muchomás grandes, pero a lo largo de miles de millones de años, las peculiaridades de la gravedad de Júpiter arrojaron ocasionalmente un asteroide, lo que significa que un gran número de ellos han sido arrojados fuera del sistema solar, agregó.

Más rocas espaciales flotan en el Cinturón de Kuiper, que está más allá de la órbita de Neptuno. En algunos casos, estos objetos ingresan al sistema solar interior y son calentados por el Sol. Si se calientan lo suficiente, el material se evapora de los objetos yforma una atmósfera delgada a su alrededor, llamada coma. Estas rocas espaciales particulares generalmente se llaman cometas, dijo Spoto.

Relacionado: ¿Cuál es la diferencia entre asteroides, cometas y meteoros?

Un grupo final de rocas espaciales extremadamente frías vive bastante lejos del Sol, en un lugar conocido como la nube de Oort. Estas entidades se extienden a una distancia que se extiende casi hasta la mitad de la estrella más cercana, Proxima Centauri, dijo Spoto. Fuerzas gravitacionalesentre el sistema solar y el sistema Proxima Centauri pueden ocasionalmente arrojar las rocas hacia el sol o hacia el espacio interestelar. Visitantes extranjeros, como 'Oumuamua - el primer objeto interestelar jamás encontrado en el sistema solar - probablemente fue colgado de su estrella madre de esa manera.

Los asteroides del cinturón principal sienten todo tipo de fuerzas, como el calor del sol, a medida que giran. Si una cara de un asteroide se calienta más que otras, liberará radiación infrarroja que puede empujar el objeto y ponerlo a la deriva, provocandomás cerca de Júpiter o Marte, dijo Spoto. Las patadas gravitacionales podrían enviar a los asteroides "en la carretera a la Tierra", agregó, en cuyo caso se convertirían en lo que los astrónomos llaman objetos cercanos a la Tierra.

Representación de un artista del primer objeto interestelar identificado, 'Oumuamua. Crédito de la imagen: M. Kornmesser / ESO

¿Qué asteroides nos golpearán?

A partir de julio de 2021 la NASA había contado más de 1,1 millones de asteroides conocidos. Los investigadores obviamente están ansiosos por saber si alguna de estas rocas espaciales representa un peligro para nuestro planeta y han estado escaneando los cielos en busca de asteroides peligrosos durante mucho tiempo.

En 2010, la NASA completó un catálogo que identificó las órbitas del 90% de los objetos de 0,6 millas 1 kilómetro de diámetro o más, lo que sería catastrófico si golpearan nuestro planeta, y descubrió que ninguno está en curso de colisión con la Tierra. según la agencia .

"Lo hemos comprobado durante 100 años en el futuro", dijo Spoto. "Y ahora mismo, no tenemos ningún" asteroide que esté en camino de golpear la Tierra.

La NASA actualmente tiene un mandato del Congreso para identificar el 90% de los objetos cercanos a la Tierra que lo son 140 metros 460 pies de diámetro o más , que podría destruir una ciudad o una gran región del campo si golpearan nuestro planeta. La NASA no cumplió su objetivo de 2020 para terminar dicho catálogo, pero la agencia tiene fondos para una misión de telescopio espacial conocida como NEO Surveyor., lo que debería ayudar a encontrar muchos más objetos en este rango de tamaño, dijo Spoto.

Se estima que alrededor del 40% al 50% de estos asteroides de tamaño mediano no se han descubierto, agregó. Instrumentos como el Observatorio Vera C. Rubin , que escaneará los cielos constantemente cada noche, será una herramienta adicional para identificar estas entidades potencialmente peligrosas, dijo Spoto.

Las rocas espaciales más pequeñas golpean la Tierra casi constantemente. Pero debido a que la mayor parte de nuestro planeta está cubierta de agua o áreas escasamente pobladas, la mayoría de estos impactos pasan desapercibidos, dijo Spoto. Aunque ha habido algunos impactos, como el evento de Chelyabinsk , en el que un meteorito explotó sobre Rusia en 2013, estos sucesos son raros.

"La gente nos pregunta por qué no sabíamos sobre ese", dijo Spoto. "Venía de la dirección del sol durante el día, por lo que no pudimos detectarlo".

Impactos catastróficos, como el que creó hace unos 66 millones de años un cráter de 180 km de ancho cerca de la ciudad de Chicxulub pronunciado CHEEK'-she-loob, México, y causó una extinción masiva de muchos organismos, incluidos los dinosaurios no aviares, son extremadamente raros ". Hemos descubierto casi la totalidad de objetos grandes, comoel que mató a los dinosaurios ", dijo Spoto." No deberíamos tener sorpresas como esa ".

¿Por qué los científicos estudian los asteroides?

Debido a que los asteroides son restos de los primeros días del sistema solar, estas rocas pueden decirles a los investigadores mucho sobre nuestros orígenes. "Los asteroides no experimentaron mucha transformación durante los últimos 4.600 millones de años", dijo Spoto, por lo que conservan registrosde eventos durante ese período de tiempo.

"Queremos saber qué sucedió al principio", agregó. "Es por eso que tenemos todas estas misiones para tomar muestras", como la de Japón Hayabusa2 y de la NASA OSIRIS-Rex .

Spoto trabaja para comprender las familias de asteroides, que provienen de un cuerpo monoparental que fue golpeado en algún momento en el pasado y explotó en toneladas de pedazos. Al estudiar los fragmentos, los científicos podrían reunir lo que sucedió durante variosperíodos de tiempo en la historia del sistema solar.

"Es como un rompecabezas", dijo. "Tienes todas estas piezas diferentes y todas te dicen algo".

Spoto está particularmente entusiasmado con el próximo lanzamiento de la NASA Prueba de redireccionamiento de doble asteroide DART, que se lanzará en noviembre de 2021 y llegará a un asteroide llamado Didymos en 2026. Allí, probará un nuevo tipo de tecnología enviando un impactador a la pequeña luna de Didymos, proporcionando datos sobre cómo cambiar elcurso de cualquier asteroide que algún día pueda amenazar nuestro planeta.

Recursos adicionales

Adam Mann es un periodista especializado en historias de astronomía y física. Tiene una licenciatura en astrofísica de UC Berkeley. Su trabajo ha aparecido en el New Yorker, New York Times, National Geographic, Wall Street Journal, Wired, Nature, Sciencey muchos otros lugares. Vive en Oakland, California, donde le gusta andar en bicicleta.