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El océano Ártico fue una vez una tina de agua dulce cubierta con media milla de hielo

Imagen: © Alfred Wegener Institute / Martin Künsting

El Océano Ártico fue una vez una piscina de agua dulce cubierta con una plataforma de hielo de la mitad de espesor que la profundidad del Gran Cañón.

Si eso es difícil de imaginar, no se desespere. Los científicos se sorprendieron con el descubrimiento, publicado el miércoles 3 de febrero en la revista Naturaleza , también. El truco para imaginar este extraño arreglo es pensar en la relación entre las capas de hielo y el océano. Cuando las capas de hielo se derriten, arrojan agua al océano, elevando el nivel del mar. Pero cuando las capas de hielo crecen, comotienen durante Tierra períodos glaciares, bajada del nivel del mar.

Ahora, una nueva investigación muestra que en estas eras de bajo nivel del mar, la conexión del Océano Ártico con el Pacífico y el Atlántico era muy limitada, con Groenlandia , Islandia y el norte de Europa y Siberia actúan como el borde de un cuenco que contiene el Ártico el hielo mismo podría haber restringido aún más la circulación. Tanto la tierra como el mar estaban cubiertos por una capa de hielo de 900 metros de espesor.

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Los glaciares, las salidas de los ríos y la escorrentía de los continentes mantuvieron el agua dulce fluyendo hacia este Océano Ártico acordonado, mientras que el agua salada del Atlántico y el Pacífico no pudo ingresar. El momento exacto del proceso de refresco no está claro, pero ellos investigadores calcularon que podría haber sucedido en unos 8.000 años.

"Estos resultados significan un cambio real en nuestra comprensión del Océano Ártico en climas glaciares", dijo en un comunicado el primer autor del estudio, Walter Geibert, geoquímico del Centro Helmholtz de Investigación Polar y Marina del Instituto Alfred Wegener., esta es la primera vez que se ha considerado una renovación completa del Océano Ártico y los mares nórdicos, que ocurre no solo una, sino dos veces ".

El elemento faltante

Estos dos períodos de un Ártico de agua dulce ocurrieron hace 150.000 a 130.000 años y nuevamente hace 70.000 a 60.000 años. Durante estos tiempos particularmente fríos en la historia del clima, una enorme capa de hielo europea se extendía a más de 5.000 km de Escocia.Escandinavia hasta el este del mar de Kara, al norte de Siberia. Otro par de capas de hielo cubrían gran parte de lo que ahora son Canadá y Alaska, y Groenlandia también estaba bajo una capa de hielo aún más grande que la actual.

Hasta ahora, no estaba claro cómo era el Océano Ártico en este momento, porque las capas de hielo flotantes dejan muchos menos rastros geológicos que las capas de hielo y los glaciares terrestres. Geibert y sus colegas recurrieron a núcleos de sedimentos del Ártico,el estrecho de Fram entre Groenlandia y el archipiélago de Svalbard, y los mares nórdicos. Estos largos cilindros de sedimento contienen una historia apilada de las condiciones en las que se formó cada capa.

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Se destacaron dos capas en estos núcleos. A cada una le faltaba un isótopo, o versión de un elemento, llamado torio -230. El torio-230 se forma cuando ocurre naturalmente uranio decae en agua salada. En sedimentos marinos, la ausencia de torio-230 significa la ausencia de agua salada.

"Aquí, la ausencia repetida y generalizada de [torio-230] es el indicio que nos revela lo que sucedió", dijo el micropaleontólogo del Instituto Alfred Wegener Jutta Wollenburg en el comunicado. "Según nuestro conocimiento, la única explicación razonable para este patrón esque el Océano Ártico se llenó de agua dulce dos veces en su historia más joven, en forma congelada y líquida ".

Un Ártico de agua dulce

En ese momento, el nivel del mar era 426 pies 130 m más bajo que en la actualidad, y partes de la topografía del fondo marino, como las partes poco profundas del estrecho de Bering, estaban sobre el nivel del mar.

Sin embargo, cuando el hielo se retiró, la reversión del Ártico a agua salada habría sido rápida, dijo Geibert.

"Una vez que fallara el mecanismo de las barreras de hielo, el agua salina más pesada podría llenar el Océano Ártico nuevamente", dijo. "Creemos que luego podría desplazar rápidamente el agua dulce más liviana, lo que resultaría en una descarga repentina del agua dulce acumulada ... enel Atlántico Norte. "

No está claro exactamente con qué rapidez se habría vuelto a salinizar el Ártico, pero un pulso similar puede haber ocurrido hace unos 13.000 años durante una ola de frío llamada Younger Dryas. Ese evento elevó el nivel del mar 65 pies 20 metros durante 500 años y puede haber causado la ola de frío al alterar la circulación del océano.

Esto podría explicar algunas discrepancias en estimaciones pasadas del nivel del mar, dijo Geibert. Por ejemplo, algunos estudios de restos de arrecifes de coral sugieren que los niveles del mar eran más altos que los estudios de Antártida los núcleos de hielo indican. Si el agua dulce no solo se almacenara en tierra, sino en un depósito debajo del hielo en el Ártico, podría explicar parte de la brecha entre las estimaciones.

Tal depósito de agua dulce también habría tenido sus propios efectos en el medio ambiente que lo rodea, como pudo haber sucedido con el período frío de Younger Dryas más adelante en la historia.

"Ahora, necesitamos investigar con más detalle cómo se interconectaron estos procesos", dijo Geibert.

Publicado originalmente en Rhythm89.