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Decenas de antiguas 'momias' de pingüinos descubiertas en un sitio de anidación perdido en la Antártida

Cabeza de polluelo de pingüino Adelia momificada en la Antártida. Crédito de la imagen: Steve Emslie

En una capa seca y ventosa en el sur Antártida , el suelo está sembrado de muertos, momificado pingüinos . Las rocas que los rodean están llenas de huesos, guijarros y manchas de guano, las marcas reveladoras de una colonia de pingüinos Adelia recién abandonada.

Escenas como esta son comunes alrededor del Mar de Ross de la Antártida, que es el hogar de millones de Adelia y otras prósperas poblaciones de pingüinos. Aún así, la vista del Cabo Irizar desconcertó al biólogo Steve Emslie, profesor de la Universidad de Carolina del Norte, Wilmington, cuandovisitó en enero de 2016; sabía que los pingüinos Adelia no habían sido vistos allí en cientos de años. ¿De dónde se habían materializado repentinamente los restos de esta colonia fantasmal?

Ahora, en un estudio publicado el 18 de septiembre en la revista Geología , Emslie ofrece una respuesta. Un análisis de radiocarbono de huesos, cáscaras de huevo y muestras de piel momificada recolectadas en el sitio revela que los restos de pingüinos aparentemente frescos en Cabo Irizar tienen en realidad cientos o miles de años. Según Emslie, el sitio ha sidoocupada por colonias de pingüinos reproductores al menos tres veces durante los últimos 5.000 años, pero la evidencia disecada de esas ocupaciones acaba de salir a la luz, gracias al deshielo cada vez más rápido durante la Antártida veranos cada vez más calurosos .

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"En todos los años que he estado trabajando en la Antártida, nunca había visto un sitio como este", dijo Emslie a Rhythm89. "Las momias no durarán en la superficie en esta zona ventosa a menos que hayanestado expuesto ".

La superficie del cabo Irizar estaba sembrada de huesos, plumas y momias de pingüinos recién expuestos, algunos de los cuales datan de hace 5.000 años. Crédito de la imagen: Steve Emslie

Derritiendo el pasado

La Antártida, y especialmente la Península Antártica, en el extremo norte del continente, es una de las regiones de más rápido calentamiento en Tierra . Cuando Emslie visitó la isla King George, justo al norte de la península, hace 10 años, quedó asombrado por el derretimiento que vio.

"Solo millones y millones de galones de agua dulce caen al océano todos los días, solo de una capa de hielo", dijo Emslie. "Es triste lo que está sucediendo allí".

El cabo Irizar, en lo profundo del sur de la Antártida a lo largo del gélido mar de Ross, es diferente. Las temperaturas promedio son mucho más frías allí, dijo Emslie, y calentamiento global en la región ha sido menos severo. Sin embargo, en la última década, "arroyos" de agua de deshielo han comenzado a fluir desde los glaciares cercanos, eliminando la capa de nieve y exponiendo el suelo rocoso debajo, dijo Emslie.

Ese derretimiento reciente es lo que expuso los nidos de pingüinos Adelia perdidos hace mucho tiempo, escribió Emslie en su estudio. Durante su viaje de 2016 al cabo, vio varios momificado Polluelos de pingüino, marchitos y preservados por el aire seco, sentados en el suelo en el cabo Irizar. Momias como estas son una vista común en los sitios de anidación en el área, dijo Emslie, pero no duran mucho en el aire ventoso.antes de colapsar. Las momias en Cabo Irizar parecían frescas, al igual que las manchas de guano caca de pingüino esparcidas por el área. Cerca, grandes colecciones de guijarros habían formado montículos, un comportamiento común de anidación de Adelia.

"Los restos frescos en la superficie parecían una colonia moderna. Pero no se han registrado pingüinos reproduciéndose allí en tiempos históricos", dijo Emslie.

Un pingüino foto-bombardeando un nido moderno en el sur de la Antártida. Los huesos expuestos y las momias aquí se ven exactamente como los especímenes antiguos en el cabo Irizar. Crédito de la imagen: Steve Emslie

En un viaje posterior, Emslie y sus colegas excavaron tres de esos montículos de guijarros recién expuestos, revelando docenas de huesos de pollo y otros restos. Los investigadores determinaron la edad de estos nidos analizando la desintegración radiactiva de un isótopo, o versión,de carbono dentro de siete de esos huesos, más un puñado de cáscaras de huevo, plumas y muestras de piel.

Esa datación por radiocarbono confirmó lo que Emslie esperaba: los restos de pingüinos aparentemente frescos eran en realidad antiguos, con una antigüedad de entre 800 y 5.000 años. Las muestras mostraban evidencia de al menos tres "ocupaciones" diferentes de pingüinos en el sitio de Cabo Irizar, la últimaterminando hace casi un milenio.

"La última ocupación fue la de la superficie", dijo Emslie. Los restos de esta colonia probablemente estaban "cubiertos por nieve y hielo, comenzando durante la Pequeña Edad de Hielo hace unos 800 años", antes de quedar finalmente expuestos en el verano reciente.derretir.

'Ganadores y perdedores'

Según Emslie, las ocupaciones pasadas de pingüinos probablemente estuvieron vinculadas a períodos cálidos en los que el "hielo fijo" cercano, o losas de hielo marino adheridas a la tierra, se derritió a principios del verano, lo que abrió el acceso al agua al cabo durante la temporada de reproducción de Adelia.Los pingüinos simplemente podrían haber nadado hasta el cabo y construido nidos en las playas, dijo Emslie.

Hoy, el hielo fijo alrededor del cabo Irizar se derrite demasiado tarde en la temporada para hacer del área un sitio de anidación viable. Pero eso probablemente cambiará en el futuro cercano, dijo Emslie. A medida que el hielo rápido se derrite cada año en respuesta al calentamiento global,los pingüinos tendrán cada vez más tiempo para colonizar el cabo y comenzar sus ciclos de reproducción. Eso es algo bueno para los pingüinos Adelia del sur de la Antártida; - pero sus primos del norte, que están perdiendo rápidamente sus hábitats de hielo marino, no les irá tan bien.

"Hablamos de 'ganadores y perdedores' del cambio climático", dijo Emslie, refiriéndose a las especies que expandirán sus poblaciones debido a cambio climático ganadores o ser empujados hacia la extinción perdedores. "Los pingüinos Adelia tienen la posición única de ser ambos. Si bien los vemos disminuir en la Península Antártica, se están expandiendo o permaneciendo estables en la Antártida Oriental y el Mar de Ross."

El descubrimiento de estas colonias antiguas es un recordatorio de que los pingüinos se han estado moviendo alrededor de la Antártida durante milenios, dijo Emslie, migrando de un cabo a otro a medida que el hielo marino fluye y refluye. Pero ahora, su hábitat está cambiando más rápidamente que nunca.

A medida que aumenta el calentamiento, los millones de pingüinos que viven en el norte de la Península Antártica puede desaparecer en los próximos 20 años, dijo, y el Cabo Irizar puede volver a convertirse en la principal propiedad de los pingüinos. Profundizar en el cabo y estudiar más restos de las antiguas colonias que alguna vez vivieron allí podría proporcionar una mejor pista de lo que le espera a los pingüinos.Adelia.

Publicado originalmente en Rhythm89.

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