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Los organismos de 830 millones de años que se encuentran encerrados en cristales antiguos podrían resucitar

Inclusiones fluidas en halita con microorganismos. Crédito de la imagen: cortesía de Sara Schreder-Gomes

Los cristales de sal de Australia Central contienen microorganismos antiguos que quedaron atrapados hace 830 millones de años, según encuentra una nueva investigación.

Y existe la posibilidad de que algunos de los microorganismos aún estén vivos.

Los organismos unicelulares están encerrados en diminutas bolsas de líquido, más pequeñas que el ancho de un cabello humano, en halita, o sal, de una formación de rocas sedimentarias. Los microorganismos vivieron hace casi mil millones de años en lo que era una superficie poco profunda, ambiente marino salado o un lago salado poco profundo. Los investigadores descubrieron esta vida antigua al observar los cristales de sal con microscopía de luz, lo que significa que no perturbaron las bolsas de líquido, y se desconoce el estado de la vida dentro de ellos. Sin embargo,los científicos lo han hecho previamente afirmó que resucitaron microorganismos primitivos se encuentra en cristales de sal, por lo que es posible que los organismos australianos también estén vivos.

Bloqueado en sal

Se han encontrado microorganismos antiguos en cristales de sal antes, y el más antiguo se remonta al período Pérmico hace unos 250 millones de años. Sin embargo, la mayoría de los estudios de estos cristales son destructivos, dijo la coautora del estudio Sara Schreder-Gomes, quien dirigió el estudioinvestigación mientras estaba en la Universidad de West Virginia. En estudios anteriores, los investigadores extrajeron los fluidos encerrados dentro de los cristales con una jeringa, o trituraron o disolvieron los cristales para llegar a los misterios del interior.

Estos métodos pueden dificultar la comprensión de la edad de los microorganismos dentro de las bolsas de líquido. Por ejemplo, algunas bolsas de líquido se forman inmediatamente cuando el cristal de sal toma forma, lo que significa que cualquier cosa atrapada dentro tiene la misma edad que el cristal, Schreder-GomesMás tarde se forman otras bolsas, a medida que se rellenan las fracturas en el cristal. Una vez que se tritura el cristal, es difícil asegurarse de que las bolsas de líquido primarias y secundarias no se mezclen.

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El nuevo estudio examinó la halita de la formación Browne de Australia, que conserva un paisaje antiguo rico en sal. Los investigadores tomaron muestras de halita de 4858 pies 1481 metros a 4987 pies 1520 m por debajo de la superficie actual y cortaronla halita de 0,04 pulgadas 1 milímetro de espesor. Luego realizaron un examen microscópico de la halita utilizando luz visible y ultravioleta, magnificando el contenido de las bolsas de líquido en el interior hasta 2000 veces y centrándose en los cristales primarios que se formaron hace 830 millones de años.atrás.

Microorganismos de hace 830 millones de años permanecen en antiguos cristales de sal de Australia.Crédito de la imagen: cortesía de Sara Schreder-Gomes

La vida zombie y la búsqueda de alienígenas ancestrales

En el interior, los investigadores descubrieron eucariotas algas y hongos con núcleos celulares distintos y procariotas bacterias y arqueas sin núcleo.Distinguieron estos organismos por forma, tamaño, color y fluorescencia bajo la luz ultravioleta, dijo Schreder-Gomes.

Los investigadores no pueden determinar la especie precisa de estos microorganismos, aunque uno se parece mucho a Dunaliella, un alga amante de la sal muy común que se encuentra tanto en ambientes salados antiguos como modernos. Los organismos son diminutos, con un diámetro de entre medio micrón y 5 micrones. A modo de comparación, un cabello humano mide alrededor de 70 micrones de ancho.

Los microorganismos amantes de la sal son sobrevivientes, capaces de permanecer inactivos o de alterar su metabolismo para mantenerse vivos durante los momentos en que el agua que los rodea se seca, dijo Schreder-Gomes. En 2000, los científicos afirmaron haber revivido un 250 millones de años-antigua bacteria de la sal, aunque no pudieron probar definitivamente que sus bacterias zombis no fueran contaminantes modernos. Otros microorganismos muy antiguos han sido revividos con más certeza, incluyendo bacterias de sedimentos del fondo marino de 101,5 millones de años. Hasta el momento, los investigadores no han roto los cristales para averiguar si los microorganismos australianos podrían tener la oportunidad de una segunda vida. "Si pudieron sobrevivir 250 millones de años, ¿por qué no unos cientos de millones de años más?"?", Dijo Schreder-Gomes. "Ciertamente es una posibilidad para el futuro tratar de cultivarlos".

Los hallazgos podrían usarse para buscar extraterrestres antiguos. Las rocas de la formación Browne se formaron en un ambiente similar al ambiente que probablemente existió en el antiguo Marte, dijo Schreder-Gomes. Los métodos que el equipo usó para estudiar los organismos también podrían usarsepara buscar microorganismos desaparecidos hace mucho tiempo del Planeta Rojo. El rover Perseverance Mars está almacenando rocas que eventualmente serán traídas a la Tierra, y se necesitarán técnicas no destructivas para comprender el contexto de las formaciones de esas rocas, dijo Schreder-Gomes.

"Necesitamos hacer este tipo de análisis antes que cualquier otra técnica destructiva con cualquier muestra de retorno", dijo.

Publicado originalmente en Rhythm89

Stephanie Pappas

Stephanie Pappas es escritora colaboradora de Rhythm89 y cubre temas que van desde la geociencia hasta la arqueología, el cerebro humano y el comportamiento. Anteriormente fue escritora sénior de Rhythm89, pero ahora trabaja por cuenta propia en Denver, Colorado, y contribuye regularmente a Scientific Americany The Monitor, la revista mensual de la Asociación Estadounidense de Psicología. Stephanie recibió una licenciatura en psicología de la Universidad de Carolina del Sur y un certificado de posgrado en comunicación científica de la Universidad de California, Santa Cruz.