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El rinoceronte gigante antiguo fue uno de los mamíferos más grandes que jamás haya caminado sobre la Tierra

Una ilustración de Paraceratherium linxiaense masticando la vegetación en lo que ahora es la meseta tibetana nororiental hace unos 26,5 millones de años, durante la época del Oligoceno tardío. Crédito de la imagen: Yu Chen

Los restos de un gigante de 26,5 millones de años, sin cuernos rinoceronte - uno de los mamíferos más grandes que jamás haya caminado Tierra - se han descubierto en el noroeste de China, encuentra un nuevo estudio.

La especie recientemente identificada Paraceratherium linxiaense - llamado así por su lugar de descubrimiento en la cuenca de Linxia en la provincia de Gansu - se elevaba sobre otros animales durante su vida. La bestia de 26 pies de largo 8 metros tenía una altura de hombros de 16,4 pies 5 m y pesabahasta 24 toneladas 21,7 toneladas métricas, lo mismo que cuatro africanos elefantes , dijeron los investigadores.

La nueva especie es más grande que otros rinocerontes gigantes del género extinto Paraceratherium , dijo el investigador principal del estudio, Deng Tao, director y profesor del Instituto de Paleontología y Paleoantropología de Vertebrados de la Academia China de Ciencias en Beijing. Un nuevo análisis del árbol genealógico de Paraceratherium especie, incluida P. linxiaense , revela cómo estas antiguas bestias evolucionaron a medida que migraban a través de Asia Central y del Sur en un momento en que la meseta tibetana era más baja de lo que es hoy, dijo Tao a Rhythm89 en un correo electrónico.

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Los investigadores han sabido sobre el tesoro de fósiles en Linxia Basin, ubicado en el límite noreste de la meseta tibetana, desde la década de 1950, cuando los agricultores comenzaron a descubrir "huesos de dragón", dijo Tao. Las excavaciones en la década de 1980 revelaron un gigante raro, pero fragmentariofósiles de rinocerontes. Eso cambió en 2015, con el descubrimiento de un cráneo completo y la mandíbula de un individuo de rinoceronte gigante, y tres vértebras de otro individuo, ambos que datan de la época del Oligoceno tardío hace 33,9 millones a 23 millones de años.

Cuando los investigadores vieron los fósiles, la integridad de los huesos y "su enorme tamaño ... [fueron] una gran sorpresa para nosotros", dijo Tao. Un análisis anatómico, además del hecho de que los fósiles eran más grandes que los de otrosespecies en el Paraceratherium género, reveló que pertenecían a un desconocido previamente Paraceratherium especie.

El cráneo y la mandíbula gigantes y bien conservados de uno de los recién identificados Paraceratherium linxiaense individuos. Crédito de la imagen: Tao, D. Biología de las comunicaciones 2021; CC-BY-4.0

El cráneo y la mandíbula mostraron eso P. linxiaense tenía una cabeza gigante de 1,1 m 3,7 pies de largo; un cuello largo; dos incisivos en forma de colmillo que apuntaban hacia abajo; y una muesca nasal profunda, lo que indica que el animal tenía un tronco como el de a tapir . El rinoceronte gigante probablemente envolvió su tronco alrededor de las ramas para poder arrancar fácilmente las hojas con sus dientes frontales, dijo Tao.

P. linxiaense se paraba sobre cuatro patas largas que eran buenas para correr, y su cabeza podía alcanzar alturas de 23 pies 7 m "para hojear las hojas de las copas de los árboles", dijo Tao.

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Depósitos de roca roja que datan de la era Cenozoica en la cuenca de Linxia en la provincia de Gansu, noroeste de China. Crédito de la imagen: Deng Tao
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El eje grande segunda vértebra cervical del rinoceronte gigante Paraceratherium linxiaense, comparado con un técnico. Crédito de la imagen: Deng Tao

árbol genealógico

la mayoría de las especies dentro Paraceratherium vivió en Asia Central lo que ahora es Mongolia y Kazajstán, pero una especie lejana, P. bugtiense , vivía más al sur, en lo que ahora es el oeste de Pakistán. Esta ubicación distante desconcertó a los científicos, por lo que Tao y sus colegas se propusieron ver si podían discernir la relación de esta especie con otras Paraceratherium especie, incluida la recién descubierta P. linxiaense .

El equipo creó el árbol genealógico del antepasado del rinoceronte mediante el análisis de la anatomía de 11 especies de rinocerontes gigantes y otras 16 especies animales de la superfamilia Rhinocerotoidea, incluidos dos rinocerontes vivos. El análisis reveló que el rinoceronte gigante de Mongolia P. asiaticum se dispersó hacia el oeste hasta lo que ahora es Kazajstán, y su linaje descendiente se expandió al sur de Asia y evolucionó hacia P. bugtiense durante el Oligoceno temprano, dijo Tao.

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Este mapa muestra dónde se han encontrado los diferentes fósiles de rinocerontes gigantes del género Paraceratherium. Observe lo lejos que está Paraceratherium bugtiense de los otros rinocerontes gigantes. Crédito de la imagen: Tao, D. Biología de las comunicaciones 2021; CC-BY-4.0
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En el análisis del árbol genealógico, los investigadores evaluaron 11 especies de rinocerontes gigantes y otras 16 especies de animales Rhinocerotoidea, incluidos dos rinocerontes vivos Rhinoceros unicornis y Ceratotherium simum. Observe cómo, en la parte inferior, el árbol muestra cómo Paraceratherium bugtiense evolucionó a P.lepidum y P. linxiaense. Crédito de la imagen: Tao, D. Biología de las comunicaciones 2021; CC-BY-4.0

En ese momento, Asia central era árida, mientras que el sur de Asia era relativamente húmedo, con un mosaico de paisajes boscosos y abiertos, donde los rinocerontes gigantes probablemente buscaban comida, dijo Tao.

Durante el Oligoceno tardío, las condiciones tropicales permitieron que los rinocerontes gigantes caminaran hacia el norte, de regreso a Asia Central. Parece que los más lejanos P. bugtiense cruzó la región tibetana y evolucionó en dos especies estrechamente relacionadas: la recién encontrada P. linxiaense , conocido en China, y P. lepidum , conocido en China y Kazajstán.

Dado que algunos de los mamíferos más grandes del mundo hicieron este impresionante viaje, es probable que la región tibetana "todavía no se haya elevado como una meseta de gran altitud" en ese momento, dijo Tao. Es posible que haya tenido menos de 6,600 pies 2,000 m durante el Oligoceno, y "los rinocerontes gigantes podrían haberse dispersado libremente por esta región", dijo.

El estudio fue publicado en línea el jueves 17 de junio en la revista Biología de las comunicaciones .

Publicado originalmente en Rhythm89.