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El 'Glaciar Doomsday' de la Antártida podría encontrar su perdición en 3 años

Uno de los glaciares más grandes del mundo, el glaciar Thwaites, también es el más afectado por el cambio climático. Crédito de la imagen: NASA / James Yungel

El tiempo se está derritiendo para uno de AntártidaLos glaciares más grandes de y su rápido deterioro podrían terminar con el colapso completo de la plataforma de hielo en solo unos años, advirtieron los investigadores en una conferencia de prensa virtual el lunes 13 de diciembre en la reunión anual de la Unión Geofísica Estadounidense AGU..

el glaciar Thwaites en la Antártida occidental es el glaciar más ancho Tierra , que abarca aproximadamente 80 millas 120 kilómetros y se extiende a una profundidad de aproximadamente 2.600 a 3.900 pies 800 a 1.200 metros en su línea de conexión a tierra, donde el glaciar pasa de una masa de hielo adherida a tierra a una plataforma de hielo flotante enel mar de Amundsen. Thwaites a veces se conoce como el "glaciar del fin del mundo", ya que su colapso podría desencadenar una cascada de colapso glacial en la Antártida, y las últimas investigaciones del continente helado sugieren que el fin del mundo puede llegar para el glaciar menguante incluso antes queprevisto.

El calentamiento del agua del océano no solo está derritiendo a Thwaites desde abajo; también está aflojando el agarre del glaciar en el monte submarino sumergido debajo, haciéndolo aún más inestable. A medida que el glaciar se debilita, se vuelve más propenso a fracturas superficiales que podrían extenderse hasta la totalidadla plataforma de hielo se rompe "como la ventana de un automóvil", y eso podría suceder tan pronto como dentro de tres años, dijeron investigadores en AGU, celebrada en Nueva Orleans y en línea.

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Durante la última década, las observaciones de Thwaites mostraron que el glaciar está cambiando de manera más dramática que cualquier otro sistema de hielo y océano en la Antártida, gracias a los efectos inducidos por el hombre cambio climático y aumento del calentamiento en la atmósfera y los océanos de la Tierra. Thwaites ya ha perdido aproximadamente 1.000 mil millones de toneladas 900 mil millones de toneladas métricas de hielo desde 2000; su pérdida anual de hielo se ha duplicado en los últimos 30 años, y ahora pierde aproximadamente 50 mil millonestoneladas 45 mil millones de toneladas métricas más hielo del que recibe en nevadas por año según The International Thwaites Glacier Collaboration ITGC.

Si Thwaites se dividiera por completo y liberara toda su agua en el océano, el nivel del mar en todo el mundo aumentaría más de 2 pies 65 centímetros, dijo el coordinador principal de ITGC, Ted Scambos, uno de los presentadores de AGU y un investigador seniorcientífico del Instituto Cooperativo de Investigación en Ciencias Ambientales CIRES.

"Y podría llevar a un aumento aún mayor del nivel del mar, hasta 10 pies [3 m], si arrastra consigo los glaciares circundantes", Scambos dicho en un comunicado , refiriéndose al efecto de debilitamiento que el colapso de una plataforma de hielo puede tener en otros glaciares cercanos.

Debido a que Thwaites está cambiando tan rápidamente y podría afectar significativamente el aumento global del nivel del mar, más de 100 científicos en los Estados Unidos y el Reino Unido están colaborando en ocho proyectos de investigación para observar el glaciar de arriba a abajo; resultados de varios de esosLos equipos se presentaron en AGU.

"Estamos en el punto medio de la Colaboración Internacional sobre el Glaciar Thwaites", dijo Scambos en la sesión informativa. "Tenemos algunos años más para reunir más resultados e integrarlos, por lo que tenemos una mejor comprensión deeste glaciar avanza ".

Estos hallazgos, así como el trabajo en curso del ITGC y otros científicos en la Antártida, informarán las estrategias de los formuladores de políticas para rastrear los impactos del derretimiento de los glaciares en el aumento del nivel del mar en las próximas décadas, y cómo eso, a su vez, afectará a las comunidades costeras.en todo el mundo, según los presentadores.

Derretir desde abajo

En Thwaites, los científicos perforaron agujeros en el hielo para observar el océano a cientos de metros por debajo, y otros investigadores desplegaron robots de buceo controlados a distancia para estudiar la zona de conexión a tierra del glaciar. Tomaron lecturas de temperatura y midieron la salinidad en el océano, lo que confirmó quelas aguas profundas debajo del hielo estaban lo suficientemente calientes como para causar un derretimiento significativo.

Otro grupo de científicos descubrió que la actividad de las mareas podría interactuar con el hielo de arriba para bombear agua tibia más hacia el interior a través de canales que ya estaban tallados por el derretimiento, acelerando así el deterioro de Thwaites, dijo la presentadora Lizzy Clyne, profesora adjunta en Lewis and ClarkCollege en Portland, Oregon.

"Cuando hay marea baja, la parte de la plataforma de hielo flotante se hunde", dijo Clyne en AGU. "Esto actúa como una palanca, y en realidad puede levantar una sección un poco tierra adentro que puede atraer agua. Yluego sucede lo contrario cuando hay marea alta y el nivel del agua sube, la sección flotante sube ". Este movimiento hacia arriba y hacia abajo, conocido como bombeo de mareas, arrastra el agua hacia el interior y debilita aún más el glaciar, explicó Clyne.

"Cientos de icebergs"

Las masas de hielo que antes eran sólidas en Thwaites y que antes ayudaban a mantener unida la plataforma de hielo también se están derrumbando; la "lengua" helada del glaciar, una parte de la plataforma de hielo que sobresale hacia el mar, en el lado occidental ahora es "solo ungrupo de icebergs y ya no influye en esta sección oriental, más estable de la plataforma de hielo ", según la presentadora de AGU, Erin Pettit, profesora asociada de geofísica y glaciología en la Universidad Estatal de Oregon. Cuando la lengua era más sólida, ralentizaba el flujo dela plataforma de hielo oriental hacia el océano. Pero con la pérdida de esa resistencia, el flujo de la plataforma oriental ha cambiado en los últimos 10 años. Las grietas se están extendiendo rápidamente a través del hielo, y esa parte de la plataforma probablemente se romperá "en cientosde icebergs "en unos pocos años, dijo Pettit.

El efecto sería algo así como el de la ventana de un automóvil "donde tienes algunas grietas que se propagan lentamente, y luego, de repente, pasas por un bache en tu automóvil y todo comienza a romperse en todas direcciones", dijo.dicho.

Algunos de los cambios en el hielo de Thwaites son tan rápidos y dramáticos que los científicos los ven suceder en tiempo real, como la aparición hace dos años de una grieta gigante en la plataforma de hielo oriental, dijo Pettit. Una serie de satélites recientesLas imágenes mostraban la grieta que se alargaba dirigiéndose directamente al lugar donde los investigadores habían planeado establecer su sitio de campo para la temporada. Si bien la grieta no se movía lo suficientemente rápido como para amenazar su trabajo de campo ese año, ver su avance implacable todavía era un hecho aleccionador.momento; los investigadores apodaron la grieta "la daga", dijo Pettit en la sesión informativa.

Si bien el pronóstico inmediato es desalentador para la plataforma de hielo de Thwaites, el pronóstico a largo plazo para el resto del glaciar es menos seguro. Si la plataforma colapsa, es probable que el flujo del glaciar se acelere en su carrera hacia el océano, con partes de él potencialmentetriplicando la velocidad; otras reacciones en cadena también podrían desempeñar un papel en el impulso de la fracturación y el derretimiento acelerados del hielo, dijo Scambos en AGU. Pero el período de tiempo para esos cambios será de décadas en lugar de unos pocos años, según el informe.

Mientras tanto, los equipos de ITGC continuarán monitoreando y analizando los cambios en la interacción en curso entre el glaciar, la plataforma de hielo y el océano en Thwaites, para ayudar a los líderes mundiales y a los responsables políticos a prepararse para lo que viene a continuación.

"Eso ayudará a caracterizar cómo será el próximo siglo desde esta parte de la Antártida", dijo Scambos. "Creemos que será liderado por cambios en el glaciar Thwaites".

Publicado originalmente en Rhythm89.

Mindy Weisberger es una escritora senior de Rhythm89 que cubre un ritmo general que incluye el cambio climático, la paleontología, el comportamiento animal extraño y el espacio. Mindy tiene una maestría en cine de la Universidad de Columbia; antes de Rhythm89, produjo, escribió y dirigió medios para el AmericanMuseo de Historia Natural de la ciudad de Nueva York. Sus videos sobre dinosaurios, astrofísica, biodiversidad y evolución aparecen en museos y centros científicos de todo el mundo, y han obtenido premios como el CINE Golden Eagle y el Communicator Award of Excellence. Sus escritos también han aparecido en Scientific American, The Washington Post y la revista How It Works.