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¿Por qué son diferentes las luces del norte y del sur?

Una aurora austral, la versión sureña del fenómeno, vista desde la Estación Espacial Internacional en 2010.
Imagen: © NASA

Auroras pinta el cielo alrededor de los polos cuando el sol está particularmente activo, arrojando partículas altamente cargadas a la atmósfera de la Tierra. Los científicos alguna vez pensaron que los hermosos eventos eran imágenes especulares, pero para su sorpresa, se muestran en el norte el aurora boreal y el sur la aurora austral no coinciden con precisión.

Desde que los científicos se dieron cuenta de que estas dos pantallas celestes no se alinean, han estado tratando de averiguar por qué. Ahora, un equipo de investigadores cree que ha encontrado la razón: asimetría en la cola magnética de la Tierra. Pero lo más extraño es quela asimetría es causada por el inverso exacto de lo que esperaban los científicos.

"La razón por la que esto es emocionante es que anteriormente pensamos que la asimetría en el sistema entra en la magnetosfera por un mecanismo llamado reconexión de la cola", Anders Ohma, candidato a doctorado en la Universidad de Bergen en Noruega y autor principal de la nuevaestudiar, dicho en un comunicado publicado por la revista. "Lo que muestra este artículo es que es posible que en realidad sea lo contrario". [ Fotos de la aurora boreal: Las increíbles auroras en la Tierra ]

Todo se reduce a la cola magnética de la Tierra, que se crea por las interacciones entre nuestro planeta y el Sol. Esas interacciones comienzan con el campo magnético de la Tierra, que los científicos creen que proviene del tripas arremolinándose a través del núcleo de la Tierra y creando una carga eléctrica. Los campos magnéticos, desde refrigeradores hasta planetas, crean líneas de campo magnético invisibles que forman un arco entre los polos norte y sur que pueden gobernar el comportamiento del material a su alrededor.

pero de la Tierra campo magnético no es el único que existe, el sol también tiene uno, lo que afecta el flujo constante de partículas de plasma altamente cargadas que fluyen en todas direcciones. El campo magnético incrustado en ese flujo, llamado viento solar , interfiere con el que produce la Tierra, aplastándolo en el lado de la Tierra iluminado por el día que mira hacia el sol y estirándolo en el lado nocturno de espaldas al sol en forma de cola.

líneas de campo magnético atraviesan el campo retorcido, y no están fijas en su lugar; se rompen y se reforman en eventos dramáticos llamados reconexiones. Este fenómeno en la cola es lo que los científicos habían pensado que causaba auroras del norte y del sur que no coincidían.para la aurora porque ese es el lado de la campo magnético está en la oscuridad y las auroras solo son visibles de noche

En cambio, el equipo detrás de la investigación actual se dio cuenta de que el campo magnético del viento solar no siempre se alinea con precisión con el de la Tierra. Cuando está sesgado, introduce asimetría entre los polos norte y sur en el campo magnético de la Tierra, y eso, a su vez,, causa el desajuste entre las auroras del norte y del sur.

Entonces, los investigadores recopilaron observaciones simultáneas en el infrarrojo lejano de las luces del norte y del sur y rastrearon qué tan cerca coincidían las dos auroras. Luego, agregaron datos sobre reconexiones en la cola magnética de la Tierra. Pero cuando compararon los dos conjuntos de medidas, vieron exactamente lo contrario de lo que esperaban ver, en lugar de que estas dramáticas reconexiones aumentaran la asimetría de las auroras, hicieron que las auroras volvieran a coincidir.

Comprender las auroras en sí no es vital, ya que las auroras son solo síntomas de cómo el sol afecta a la Tierra a través de un conjunto de fenómenos llamados clima espacial. Pero el clima espacial puede interferir con los satélites de navegación y comunicación e incluso poner fuera de servicio las redes eléctricas. Y los científicos todavía están tratando de averiguar con precisión cómo funciona el clima espacial y cómo pueden predecirlo mejor. Las auroras son solo el fenómeno más bonito para comenzar a agrietarse.

La investigación se describe en un papel publicado el mes pasado en Journal of Geophysical Research: Space Physics.

Envíe un correo electrónico a Meghan Bartels a [email protected] o síguela @meghanbartels . Síganos @Spacedotcom y Facebook . Artículo original en Space.com .