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Es probable que el cometa no haya causado una extraña señal de '¡Wow!' Pero los extraterrestres podrían haberlo hecho

Un escaneo en color de la copia impresa original de la computadora de la señal "¡Wow!" Detectada por el Big Ear Radio Observatory en 1977. Crédito de la imagen: Big Ear Radio Observatory y North American Astrophysical Observatory NAAPO

Un astrónomo cree haber identificado la fuente de una misteriosa señal de radio desde el espacio: un cometa que pasa y que nadie conocía. Pero sus colegas dijeron que todavía son escépticos sobre la explicación, señalando que los cometas no emiten ondas de radio en elcamino.

Antonio Paris, un astrónomo del St. Petersburg College en Florida, publicó recientemente un artículo en el Journal of the Washington Academy of Sciences diciendo el misterioso " ¡Guau! Señal , "una señal de radio realmente extraña detectada hace casi 40 años, parece coincidir con la ubicación de un cometa llamado 266P / Christensen que no había sido catalogado en ese momento. El cometa fue descubierto más recientemente, en 2006. Originalmente, la hipótesis de París era que un segundo cometa también podría ser el culpable, uno llamado P / 2008 Y Gibbs. Las explicaciones de la señal ¡Wow! Han variado desde fenómenos naturales intermitentes hasta satélites espías secretos y, sí, extraterrestres.

Otros no están tan seguros. "No creemos que la teoría de los dos cometas pueda explicar la señal Wow!", Dijo a Rhythm89 Jerry Ehman, el astrónomo que descubrió la señal Wow! En 1977. [ 5 veces pensamos que habíamos encontrado extraterrestres ]

¡Guau! Señal

El nombre de la señal Wow! Proviene de lo sorprendente y extraño que era. El señal de radio apareció la noche del 15 de agosto de 1977, cuando fue recogido por Big Ear radiotelescopio en la Universidad Estatal de Ohio. Duró 72 segundos. Fue "ruidoso", más intenso que cualquier otra cosa en el cielo de fondo esa noche. También era una señal de ancho de banda estrecho; el rango de frecuencias que cubría era pequeño, similar alos de las señales artificiales. La radio AM, por ejemplo, tiene canales que están solo 10,000 ciclos por encima o por debajo de la frecuencia designada en el dial. Además, la señal estaba en una frecuencia de aproximadamente 1,420 megahertz MHz, también llamada 21 centimterlínea. Esa es la misma frecuencia que las ondas de radio emitidas por gas hidrógeno neutro en el espacio. Es una región que está relativamente libre de ruido de otros objetos, y uno de los investigadores involucrados en búsqueda de inteligencia extraterrestre me ha interesado durante mucho tiempo porque podría usarse para transmisiones interestelares.

La señal no se repitió y los intentos posteriores de encontrarla resultaron infructuosos. Ehman marcó "¡Guau!" Con bolígrafo rojo en una copia impresa que muestra los números que representan la señal.

En 1977, el telescopio Big Ear ahora desmantelado buscaba señales extraterrestres, en una iteración temprana de la búsqueda de inteligencia extraterrestre, o SETI. Pero nadie esperaba ver nada como la señal Wow! Y Big EarEl telescopio no volvió a oír nada parecido.

Sin una señal de repetición, era imposible saber qué era; incluso obtener una ubicación precisa no fue fácil porque la señal fue de corta duración. Ehman, ahora retirado, le dijo a Rhythm89 que, más allá de cierta distancia, es difícildecir qué tan lejos viene una señal de radio.

firma del cometa

En su artículo, Paris escribió que los cometas, bajo ciertas condiciones, emitirán ondas de radio de los gases que los rodean a medida que se acercan al Sol. Según el estudio, el cometa 266P / Christensen estaba aproximadamente en la posición correcta en elel día correcto en 1977. París planteó la idea por primera vez a principios de 2016 y propuso un programa de uso de radiotelescopios para escuchar la emisión de tales ondas de radio. [ Cara en un cometa: Caras fantasmales en el espacio ]

El proyecto del cometa tenía tres fases. "La primera fase fue la hipótesis, que llevó a la segunda fase: ¿Los cometas emiten señales de 1.420 [MHz]? Parece que sí," dijo Paris a Rhythm89.

En la tercera fase, programada para 2018, París planea explorar los mecanismos de las emisiones —por qué cometas debería generar ondas de radio en esa longitud de onda en particular. Paris dijo que se han realizado pocas investigaciones sobre el tema.

"Ha habido un puñado de estudios, pero sospecho que somos los primeros en construir específicamente un radiotelescopio de 10 metros para observar específicamente este tipo de cuerpo del sistema solar", dijo.

Para ver si una señal podría provenir de los cometas, Paris usó primero un radiotelescopio para observar el cielo en la región de la señal Wow !. Con este paso, quería ver cómo se veía el fondo en la frecuencia relevanteTambién verificó otros dos cometas para asegurarse de que, de hecho, emitieran señales de radio en la frecuencia de 1.420 MHz, y descubrió que sí.

Luego, en enero, Paris dirigió el radiotelescopio para apuntar al cometa 266P / Christensen mientras pasaba por la región del cielo donde se vio la señal Wow! El cometa 266P / Christensen tiene un período orbital de aproximadamente 6,65 años,y su ubicación aparente en el cielo variará dependiendo de dónde se encuentre la Tierra en su propia órbita alrededor del Sol. El cometa pasó cerca, pero no exactamente, donde estaba la señal Wow !: unos 2 grados al norte de la ubicación de la señal Wow!.

Abunda el escepticismo

Sin embargo, varios astrónomos, incluido Ehman, piensan que París está equivocado acerca del cometa. Ehman miró el estudio de París con Robert Dixon, quien dirige el observatorio de radio en la Universidad Estatal de Ohio Big Ear fue destruido en 1997. Dos grandes problemas sonque la señal no se repitió, y apareció por tan poco tiempo. Ehman notó que el telescopio Big Ear tenía dos "cuernos de alimentación", cada uno de los cuales proporciona un campo de visión ligeramente diferente para un radiotelescopio. [ 5 grandes conceptos erróneos sobre los extraterrestres ]

"Deberíamos haber visto la fuente aparecer dos veces en aproximadamente 3 minutos: una respuesta que duró 72 segundos y una segunda respuesta durante 72 segundos después de aproximadamente un minuto y medio", dijo Ehman a Rhythm89.segundo."

La única forma en que eso puede suceder, dijo, es si la señal se corta abruptamente. Un cometa no produciría ese tipo de señal, porque los gases que lo rodean cubren áreas grandes y difusas. Tampoco el cometa habría escapado.desde el campo de visión del radiotelescopio tan rápido.

Pero Ehman tampoco está convencido de que sean extraterrestres. Hay muchos fenómenos que muestran apariciones y desapariciones repentinas de señales de radio, incluidas las ráfagas de radio rápidas FRB, que son misteriosas explosiones de radio con orígenes astrofísicos muy debatidos que generan señales irregulares.que duran solo milisegundos. Si el Big Ear captara solo el extremo final de dicha emisión, los datos podrían parecer similares a la señal Wow !, especuló Ehman.

"El problema con los cuernos de alimentación es algo que nadie puede explicar, incluido yo", dijo Paris. "Hay algunos datos que sugieren que el problema está en el extremo del telescopio y no en el fenómeno en sí". Así que es posible quela señal podría haber sido causada por una falla en el telescopio Big Ear.

El otro problema es la frecuencia de transmisión. Paris dijo que ha demostrado que los cometas pueden emitir en ese rango, pero Seth Shostak, un astrónomo senior del Instituto SETI, es escéptico. Shostak solía estudiar las emisiones de hidrógeno neutro en 1.420-MHz, y es menos seguro que la emisión se vea bien. Es posible que los cometas no generen suficiente hidrógeno para producir una señal lo suficientemente brillante como ¡Wow!

"No creo que nadie haya encontrado tal emisión de cometas", dijo Shostak a Rhythm89.

Publicado originalmente el Ritmo89 .