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¿Con qué frecuencia ocurren las edades de hielo?

La última edad de hielo condujo al surgimiento del mamut lanudo y la gran expansión de los glaciares, pero es solo una de las muchas que han enfriado la Tierra a lo largo de los 4.500 millones de años de historia del planeta.

Entonces, ¿con qué frecuencia ocurren las edades de hielo y cuándo se espera que comience la próxima helada?

La respuesta a la primera pregunta depende de si está hablando de grandes edades de hielo o de pequeñas edades de hielo que ocurren dentro de esos períodos más grandes. La Tierra ha pasado por cinco grandes edades de hielo, algunas de las cuales duraron cientos de millones de años.De hecho, la Tierra se encuentra ahora en una gran edad de hielo, lo que explica por qué el planeta tiene casquetes polares. [ Galería de fotos: Grietas del glaciar Pine Island en la Antártida]

Las grandes edades de hielo representan alrededor del 25 por ciento de los últimos mil millones de años de la Tierra, dijo Michael Sandstrom, estudiante de doctorado en paleoclima en la Universidad de Columbia en la ciudad de Nueva York.

Las cinco edades de hielo principales en el registro paleo incluyen la glaciación huroniana hace 2.4 mil millones a 2.1 mil millones de años, la glaciación criogénica hace 720 millones a 635 millones de años, la glaciación andino-sahariana 450 millones a 420 millones de añoshace, la edad de hielo del Paleozoico Tardío hace 335 millones a 260 millones de años y la glaciación Cuaternaria hace 2,7 millones de años hasta el presente.

Estas grandes edades de hielo pueden tener edades de hielo más pequeñas llamadas glaciares y períodos más cálidos llamados interglaciares dentro de ellos. Durante el comienzo de la glaciación Cuaternaria, desde hace aproximadamente 2,7 millones a 1 millón de años, estos períodos glaciales fríos ocurrieron cada 41.000 años. Sin embargo, durante los últimos 800.000 años, enormes capas glaciales han aparecido con menos frecuencia, aproximadamente cada100.000 años, dijo Sandstrom.

Así es como funciona el ciclo de 100.000 años: las capas de hielo crecen durante unos 90.000 años y luego tardan unos 10.000 años en colapsar durante los períodos más cálidos. Luego, el proceso se repite.

Dado que la última edad de hielo terminó hace unos 11.700 años, ¿no es hora de que la Tierra vuelva a congelarse?

"Deberíamos dirigirnos a otra edad de hielo en este momento ", dijo Sandstrom a Rhythm89. Pero dos factores relacionados con la órbita de la Tierra que influyen en la formación de glaciares e interglaciares están apagados." Eso, junto con el hecho de que bombeamos tanto dióxido de carbono a la atmósfera [significa] que 'probablemente no vayas a entrar en un glaciar durante al menos 100.000 años ", dijo.

¿Qué causa un glaciar?

Una hipótesis planteada por el astrónomo serbio Milutin Milankovitch también escrito Milanković explica por qué la Tierra entra y sale de los glaciares y los interglaciares.

Cuando el planeta gira alrededor del sol, tres factores afectan la cantidad de luz solar que recibe: su inclinación que varía de 24.5 grados a 22.1 grados en un ciclo de 41,000 años; su excentricidad la forma cambiante de su órbita alrededor del sol,que va desde un círculo cercano a una forma ovalada; y su bamboleo un bamboleo completo, que parece una peonza que gira lentamente, ocurre cada 19.000 a 23.000 años, según Milankovitch.

En 1976, un documento histórico en el revista Science proporcionó evidencia de que estos tres parámetros orbitales explicaban los ciclos glaciales del planeta, dijo Sandstrom.

"La teoría de Milankovitch es que los ciclos orbitales han sido predecibles y muy consistentes a lo largo del tiempo", dijo Sandstrom. "Si estás en una edad de hielo, entonces tendrás más o menos hielo dependiendo de estos ciclos orbitales. Pero si elLa Tierra está demasiado caliente, básicamente no harán nada, al menos en términos de crecimiento de hielo ". [ Doomsday: 9 formas reales en que la Tierra podría terminar ]

Una cosa que puede calentar la Tierra es un gas como el dióxido de carbono. Durante los últimos 800.000 años, los niveles de dióxido de carbono han fluctuado entre aproximadamente 170 partes por millón y 280 ppm lo que significa que de 1 millón de moléculas de aire, 280 de ellas sonmoléculas de dióxido de carbono. Esa es una diferencia de solo 100 ppm entre glaciares e interglaciares, dijo Sandstrom.

Pero los niveles de dióxido de carbono son mucho más altos hoy en día en comparación con estas fluctuaciones pasadas. En mayo de 2016, los niveles de dióxido de carbono en la Antártida alcanzaron el nivel alto de 400 ppm. según Climate Central .

La Tierra ha sido cálida antes. Por ejemplo, fue mucho más cálida durante la era de los dinosaurios. "[Pero] lo que da miedo es la cantidad de dióxido de carbono que hemos depositado [en la atmósfera] en un período de tiempo tan corto".Dijo Sandstrom.

Los efectos de calentamiento de ese dióxido de carbono tendrán grandes consecuencias, dijo, porque incluso un pequeño aumento en la temperatura promedio de la Tierra puede conducir a cambios drásticos, dijo. Por ejemplo, la Tierra tenía solo unos 9 grados Fahrenheit 5 grados Celsiusmás frío, en promedio, durante la última edad de hielo de lo que es hoy, dijo Sandstrom.

Si el calentamiento global causa tanto Groenlandia como capas de hielo de la Antártida para derretirse, los océanos subirán unos 196 pies 60 metros más de lo que están ahora, dijo Sandstrom.

¿Qué conduce a grandes glaciaciones?

Los factores que causaron las largas glaciaciones, como la glaciación cuaternaria, son menos conocidos que los que llevaron a los glaciares, señaló Sandstrom. Pero una idea es que una caída masiva en los niveles de dióxido de carbono puede conducir a temperaturas más bajas,él dijo.

Por ejemplo, de acuerdo con la hipótesis de erosión por levantamiento, a medida que la tectónica de placas empujaba las cadenas montañosas, la nueva roca quedó expuesta. Esta roca desprotegida se erosionó y se rompió fácilmente, y caería a los océanos, tomando dióxido de carbono con él.

Estas rocas proporcionaron componentes críticos que los organismos marinos utilizaron para construir sus conchas de carbonato de calcio. Con el tiempo, tanto las rocas como las conchas eliminaron el dióxido de carbono de la atmósfera, lo que, junto con otras fuerzas, ayudó a reducir los niveles de dióxido de carbono en elatmósfera, dijo Sandstrom.

Artículo original en Ritmo89 .