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La vida 'alienígena' podría existir en lo alto de la atmósfera de la Tierra

Crédito de la imagen: NASA

La vida en la Tierra aparece en lugares sorprendentes. Se ha encontrado en respiraderos de alta temperatura en lo profundo del mar y en el aire. Pero todavía estamos tratando de aprender más sobre estos llamados "extremófilos". Los investigadores ahora están reflexionando sobre cómoBueno, ¿puede la vida reproducirse en estos entornos. Además, ¿podrían encontrarse microbios de este tipo en otros mundos?

En marzo, un grupo de estudiantes de la Universidad de Houston, que se montan en una carga útil con la misión principal de explorar las auroras, volará un experimento a gran altitud desde Alaska para ver qué microbios hay en la atmósfera alta, entre 18 km y 50km 11 millas y 31 millas del suelo. El instrumento, que parece casi un pequeño cesto de ropa, se abre para recoger lo que hay en la atmósfera. Luego, a medida que el globo desciende, se cierra para que los investigadores lo analicen.

Jamie Lehnen, estudiante de cuarto año del equipo, dice que este sistema podría estar menos expuesto a la contaminación que las bombas y otros mecanismos complicados que requieren servicio en la Tierra. Pero es la primera vez que su grupo lo usa, por lo que no lo esseguro de lo bien que funcionará. Si lo hace, sin embargo, está interesada en aprender cómo reaccionarán los microbios bajo el estrés de vivir a gran altura.

"Muchas veces, estos microbios cuando suben allí, se apagan. No se replican y no son metabólicamente activos", dijo. "Me interesa saber cómo su respuesta al estrés es similar a la de [microbios] en la superficie de la Tierra ".

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Algunos de los primeros experimentos con microorganismos a gran altitud no implicaron viajes aéreos en absoluto: Charles Darwin recogió polvo africano en su barco mientras cruzaba el Océano Atlántico, mientras que Louis Pasteur hizo mediciones en la parte superior de los glaciares alpinos. Ambos encontraron microorganismos.

Los investigadores suelen buscar microbios utilizando globos a gran altitud, pero también existe la posibilidad de que existan aviones. Crédito de la imagen: NASA

Dicho esto, la investigación de microorganismos en la atmósfera superior ha estado activa al menos desde la década de 1930. Uno de los primeros vuelos involucró a Charles Lindbergh, un piloto más conocido por pilotar el Atlántico solo en 1927. Acompañado con su esposa, Lindbergh le pasaba periódicamente los controles del monoplano para tomar muestras de la atmósfera que los rodea. El equipo de investigación encontró esporas de hongos y granos de polen, entre otros especímenes.

Los aviones todavía requieren una cantidad sustancial de atmósfera para volar, por lo que es con globos y cohetes de gran altitud que podemos llegar aún más alto, a la estratosfera y la mesosfera. Según el investigador microbiano de la NASA David Smith, algunos de los trabajos pioneros eneste campo se realizó en la década de 1970, particularmente en Europa y la Unión Soviética. "Todo lo que hicieron fue fascinante, pero no ha habido mucho trabajo de seguimiento para validar los resultados de esas colecciones", le dijo a Seeker.

Hay preguntas abiertas sobre cuán válidos son estos primeros resultados, dado que los protocolos de contaminación pueden no haber sido estrictos. Por lo tanto, Smith y otros investigadores están tratando de averiguar qué tipo de microbios viven sobre la Tierra y por cuánto tiempo. En mayo yEn junio, el equipo de Smith volará con el equipo de NASA ABoVE Arctic-Boreal Vulnerability Experiment, que utiliza un jet Gulfstream III para monitorear cómo el cambio climático afecta a los animales, las plantas, el medio ambiente y la infraestructura. En la primavera, una gran corriente de aire en elEl Océano Pacífico mueve millones de toneladas de polvo a través del océano, principalmente de Asia.

"Queremos saber qué tipo de microorganismos están dando ese salto a través del océano, co-transportados con especies de aerosoles", dijo Smith. "Alaska nos dará la oportunidad de probar la hipótesis del puente atmosférico, que simplemente hablando, son continentesestornudando el uno al otro ".

El equipo de Smith utilizará un muestreador en cascada para la recolección, que pasa el aire a través de placas de impacto cada vez más finas con agujeros, dijo. A medida que el aire se mueve, el polvo y los microorganismos impactan en la superficie de esas placas. Una parte de ellos se pegaa la superficie, lo que permite a los investigadores analizar lo que hay después.

En luz ultravioleta como se ve aquí por la misión Venus Express, Venus tiene misteriosas rayas oscuras que absorben la radiación UV. Algunos investigadores han sugerido que esto podría ser vida en la atmósfera superior, pero se necesita más investigación. Crédito de la imagen: ESA / MPS / DLR / IDA

Smith se muestra escéptico de que los microorganismos estén creciendo o dividiéndose a altitudes tan elevadas, porque hace mucho frío y se seca allí. Pero dice que los microorganismos pueden estar "persistiendo", o persistir y no morir. "Nadie ha podido medir cómolos microorganismos pueden permanecer durante mucho tiempo en la estratosfera. Aún quedan obras por hacer ".

"Prácticamente todas las superficies terrestres y marinas tienen microorganismos asociados que pueden desprenderse de las superficies por el viento u otras perturbaciones físicas", escribió la profesora asistente de la Universidad de Aarhus, Tina Santl-Temkiv, quien ha estudiado microorganismos en granizos , en un correo electrónico a Seeker.

"[Ellos] pueden alcanzar niveles más altos de troposfera, por encima de alrededor de un kilómetro, pueden permanecer suspendidos en el aire durante aproximadamente una semana y pueden viajar miles de kilómetros, montados en corrientes de viento. Finalmente, se depositan nuevamente en el suelo a través dela formación de lluvia o simplemente debido a la gravedad. "

Sin embargo, si se demuestra que la atmósfera de la Tierra es un gran lugar para que la vida se divida, esto podría tener implicaciones para lugares como Venus. En la década de 1960, el astrónomo y divulgador científico Carl Sagan sugirió que la atmósfera superior de Venus podría albergar ladescendientes de organismos que podrían haber evolucionado en la superficie del planeta cuando hacía más frío.

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Aunque hoy la superficie puede aplastar y cocinar naves espaciales desprotegidas, 50 kilómetros 31 millas arriba es más templado. Además, los investigadores han encontrado una sustancia intrigante que bloquea la luz ultravioleta en las nubes de Venus. Aún no se ha descartado la vida.como posibilidad.

"Venus y la Tierra fueron similares durante 3 mil millones de años [de su evolución] y quizás tan recientemente como hace aproximadamente 500 millones de años", dijo la Dra. Lynn Rothschild, astrobióloga y bióloga sintética de la NASA que está en el equipo de investigación de SmithElla dijo que esto incluye océanos líquidos, atmósfera similar y probablemente también los mismos tipos de minerales y compuestos orgánicos.

Pero Venus sería una perspectiva difícil si la vida regresa a la superficie. El sol se volvió más luminoso a medida que el sistema solar envejecía, evaporando el agua de los océanos de Venus. El vapor de agua, ahora en la atmósfera, contribuyó a dar a Venus unefecto invernadero infernal en su superficie.

Parece que la vida es resistente, pero no sabemos si es lo suficientemente resistente para sobrevivir viviendo muy por encima de la superficie planetaria. Si lo hace, sin embargo, eso podría significar que incluso las misiones que muestren la atmósfera de un planeta podrían tener que preocuparse porprotecciones contra posibles daños a la vida. Sin embargo, tendremos que ver qué producen estos nuevos experimentos antes de llegar a ninguna conclusión.

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Publicado originalmente el Buscador .