Saltar al contenido principal

Cómo la Antártida obtuvo su hielo

El gran valle glaciar de Nant Francon, Snowdonia. Este valle es similar en dimensiones relativas aunque más pequeño al valle glaciar principal debajo del hielo en la Antártida central. Crédito de la imagen: Martin Siegert

La Antártida es un enorme bloque de hielo en la actualidad, pero solía ser más simplemente una cadena de montañas cubiertas de glaciares como las que se encuentran en Alaska y los Alpes.

Las gruesas capas de hielo del extraño continente se formaron hace decenas de millones de años contra una columna vertebral de montañas de estilo alpino durante un período de cambio climático significativo, según un nuevo estudio.

El continente antártico ahora está cubierto casi en su totalidad por hielo que tiene un espesor promedio de aproximadamente una milla 1,6 kilómetros.

Los científicos saben desde hace algún tiempo que la capa de hielo antártica se formó hace unos 14 millones de años, "pero no sabíamos cómo se formó", dijo el miembro del equipo de estudio Martin Siegert de la Universidad de Edimburgo en Escocia.

Específicamente, los investigadores tenían poca idea de la topografía que se encuentra debajo de las gruesas capas de hielo, lo que proporcionaría pistas sobre la historia del hielo en el continente más austral, además de informar a los modelos de cómo podría ser el flujo de hielo actual impactado por el cambio climático .

Se sabía tan poco sobre los accidentes geográficos bajo el hielo antártico, de hecho, los científicos tenían más información sobre la geografía de la superficie de Marte que en el propio Polo Sur de la Tierra.

En un sitio llamado Dome A la característica de hielo más alta de la Antártida, solo una travesía soviética en 1957-58 y un vuelo de radar en la década de 1970 habían buscado topografía debajo del hielo. Estos estudios mostraron que una cadena montañosa, denominada elLas montañas de Gamburtsev se asentaron debajo del hielo, pero se conocían pocos detalles sobre ellas o el resto de la topografía del subsuelo.

Eso cambió con una encuesta de radar detallada realizada en 2004-05 y 2007-08 por glaciólogos chinos en una sección de 11.5 millas cuadradas 30 kilómetros cuadrados de la región.

El estudio del radar, detallado en la edición del 4 de junio de la revista Naturaleza , mostró el montañas de Gamburtsev con mayor detalle.

Alpes antárticos

Las características topográficas muestran un paisaje tallado por pequeños glaciares, muy parecido a los Alpes europeos.

El clima necesario para permitir que estos glaciares se formaran y fluyeran comenzó hace unos 34 millones de años, al final del Eoceno. Pequeños cambios en la órbita de la Tierra probablemente llevaron a los glaciares a avanzar y retroceder solo en estos glaciares que una vez cubrieron el norteAmérica lo hizo.

Los glaciares excavaron valles que ya habían sido desgastados por el flujo del río, cambiando la topografía. Una vez que las capas de hielo expansivas que ahora cubren el continente comenzaron a formarse, preservaron estos accidentes geográficos en una gélida perpetuidad.

Ya se están realizando más estudios de radar de la Antártida y Siegert dijo que deberían dar a los científicos una imagen mucho mejor de lo que se esconde debajo de todo ese hielo.

Saber qué características topográficas se encuentran debajo del hielo ayuda a los científicos a modelar mejor cómo fluye el hielo alrededor de esas características.

"Nos permite comprender cómo fluye el hielo en la Antártida", dijo Siegert. "La topografía tiene una gran influencia en el flujo de hielo de la Antártida".

Con una mejor comprensión del flujo de hielo, los científicos pueden modelar mejor cómo responderá el hielo de la Antártida a los cambios en el clima de la Tierra, que ya han afectado las plataformas de hielo en partes de la Antártida.

El trabajo fue financiado por la Fundación Nacional de Ciencias Naturales de China, el programa del Año Polar Internacional CHINARE y el Consejo de Investigación del Medio Ambiente Natural del Reino Unido.