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El clima y la civilización mataron a los animales de Egipto

Más de 200 animales de 19 especies diferentes marchan a través del mango de este cuchillo, que fue elaborado con pedernal y marfil de elefante, en algún momento entre el 3300 y el 3100 a. C., durante el período predinástico de Egipto. Un grupo de científicos se basó en artefactos como este paracomprender los patrones de extinción de especies durante aproximadamente 6.000 años de la historia de Egipto.
Imagen: © Brooklyn Museum, Charles Edwin Wilbour Fund

Si hiciste un crucero por el tramo norte del Nilo hace unos 6.000 años, no habrías visto ninguna pirámide, pero podrías haber visto una jirafa o un elefante bebiendo en la orilla del río.

En ese momento, el Nilo no estaba rodeado desierto ; más bien, el paisaje más cálido y húmedo se parecía al paisaje actual del África oriental subsahariana.

En la actualidad, los elefantes y jirafas de Egipto están extintos. También lo están sus guepardos, uros y ñus. Pero los huesos de animales y las imágenes de animales en artefactos antiguos revelan qué criaturas alguna vez vagaron por la región. Un equipo de investigadores examinó el rico registro arqueológico de Egipto y encontróque la mayoría de las extinciones de mamíferos durante los últimos seis milenios estuvieron vinculadas a períodos de grandes cambios en términos de clima y civilización humana. [ Wipe Out: Las extinciones más misteriosas de la historia ]

Justin Yeakel, un investigador de la Universidad de California, Santa Cruz, que ahora es becario postdoctoral en el Instituto Santa Fe en Nuevo México, dijo que el trabajo se inspiró primero en un viaje con un colega para ver una exhibición itinerante en Rey Tutankamón mientras estaba en San Francisco hace unos años.

"Nos sorprendió la diversidad de animales en los artefactos", dijo Yeakel a Rhythm89. "Nos hizo pensar en cómo podríamos usar representaciones de animales en el registro histórico para comprender cómo han cambiado las comunidades animales".

Egipto resultó ser una buena zona para un estudio de caso, porque el área ha sido ocupada continuamente durante miles de años y tiene un extenso registro arqueológico. Hay dibujos de arte rupestre de hipopótamos y rinocerontes del Holoceno temprano. Las tumbas de los faraones egipcios están decoradas con escenas de caza que muestran qué criaturas habrían sido presas preciadas. Los registros de importación de guepardos y leones revelan cuándo ciertos animales podrían haber sido considerados exóticos después de desaparecer localmente.

Los investigadores encontraron que Egipto fue el hogar de 37 mamíferos de gran tamaño los de más de 8,8 libras o 4 kilogramos durante el Pleistoceno tardío y el Holoceno temprano. Hoy en día, solo quedan ocho de esas criaturas: el chacal dorado, el íbice,la cabra de Berbería, el zorro egipcio, la gacela Dorcas, el asno salvaje, la hiena rayada y la gacela de cuernos finos, que está al borde de la extinción.

"Nuestra observación más simple fue que la comunidad cambió de una manera muy no aleatoria", dijo Yeakel.

La estabilidad del ecosistema tendió a deshacerse durante los períodos de mayor cambio climático y cambio sociopolítico, encontraron los científicos. Cuando el llamado período húmedo africano terminó hace unos 5000 años, el paisaje de Egipto cambió a un clima más seco y desértico; más o menos al mismo tiempo, los humanos comenzaron a cultivar y comenzó el Período Dinástico del Antiguo Egipto. Otro período de aridificación ocurrió hace unos 4.170 años y se ha relacionado con el colapso de EgiptoReino Antiguo, el período que vio las primeras pirámides. Un tercer período de secado se ha relacionado con la caída del Reino Nuevo en Egipto hace unos 3.000 años.

Yeakel dijo que él y sus colegas investigadores realmente no pueden desentrañar las posibles causas que llevaron a estos cambios ecológicos. Pero los científicos han identificado los impulsores potenciales. Durante el primer gran cambio después del Período Húmedo Africano, por ejemplo, las poblaciones humanascreció y la caza excesiva podría haber impulsado la disminución de los grandes herbívoros, como elefantes , jirafas y camellos nativos, que luego afectaron indirectamente a las poblaciones de los depredadores que se comían a los herbívoros. La agricultura también aumentó durante este período. La mayoría de los nutrientes de la región se concentraron en la llanura aluvial del Nilo, y la competencia con los agricultores podría haberTambién dañan las poblaciones de herbívoros. Un tercer factor posible podría haber sido el clima; el ambiente más seco podría haber limitado la disponibilidad de plantas en la parte inferior de la cadena alimentaria.

El cambios que los humanos están induciendo en el medio ambiente ahora son probablemente fundamentalmente diferentes de los factores que impulsaron los cambios ecológicos en el pasado, dijo Yeakel. No obstante, estudiar los cambios pasados ​​es la única forma en que los científicos pueden predecir lo que sucederá en el futuro.

"Tenemos que ver los ecosistemas como un continuo", dijo Yeakel. "No podemos simplemente mirar el ecosistema moderno. Tenemos que ver cómo ha funcionado en el pasado y cómo ha cambiado con el tiempo para estableceruna línea de base sobre cómo cambiará el sistema en el futuro ".

Los hallazgos se publicaron hoy 8 de septiembre en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences.

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