Saltar al contenido principal

Los elefantes marinos sobreviven a las inmersiones profundas con 'sangre de fumadores'

Elefantes marinos en la Reserva Estatal Año Nuevo en California. Crédito de la imagen: Michael Tift

Los elefantes marinos tienen niveles sorprendentemente altos de monóxido de carbono producido naturalmente, un gas nocivo que es mortal en altas concentraciones, en su sangre, encuentra un nuevo estudio. De hecho, la cantidad de monóxido de carbono que se encuentra en la sangre de estos grandes mamíferos esaproximadamente lo mismo que en las personas que fuman 40 o más cigarrillos al día, dicen los investigadores.

El monóxido de carbono es un gas inodoro e incoloro que se produce naturalmente en pequeñas cantidades en humanos y animales. Los científicos no están seguros de por qué elefantes marinos tienen niveles tan inesperadamente altos de gas en la sangre, pero los investigadores sugieren que podría proteger a los animales de lesiones cuando se sumergen a profundidades extremas en busca de alimento.

En humanos y animales, el monóxido de carbono es un subproducto de la descomposición de la hemoglobina, que transporta oxígeno en los glóbulos rojos por todo el cuerpo, dijo el líder del estudio Michael Tift, fisiólogo comparativo del Instituto Scripps de Oceanografía de la Universidad de California.San Diego. [ Galería: Elefantes marinos de buceo profundo de California ]

El monóxido de carbono se une a la hemoglobina, sofocando eficazmente la proteína y evitando que transporte oxígeno. En los seres humanos adultos sanos, alrededor del 1 por ciento de la hemoglobina está unida al monóxido de carbono. Pero la cantidad de hemoglobina incapacitada por el monóxido de carbono puede alcanzar hasta 10por ciento en elefantes marinos y crónicos, grandes fumadores de cigarrillos que están expuestos al monóxido de carbono al quemar e inhalar tabaco, dijeron los investigadores.

"Se sabe que los elefantes marinos tienen el mayor volumen de sangre de todos los mamíferos, por lo que sabíamos que existía la posibilidad de producir una gran cantidad de monóxido de carbono", dijo Tift a Rhythm89. "Cuando analizamos los niveles de monóxido de carbono en la sangre, sospechamos que podría haber muchos ".

Sin embargo, aunque los elefantes marinos parecen tener niveles elevados de monóxido de carbono en el torrente sanguíneo, la concentración del gas no es tan alta como para causar daño, dijeron los investigadores.

"Los niveles en los elefantes marinos no son lo suficientemente altos como para inhibir el transporte de oxígeno o conducir a intoxicación por monóxido de carbono , "dijo Tift.

Las propiedades incoloras e inodoros del monóxido de carbono le han valido la reputación de ser un "asesino silencioso". Cuando el gas invade hasta el 20 por ciento de las reservas de hemoglobina, los seres humanos suelen comenzar a sufrir los efectos de la intoxicación por monóxido de carbono: mareos, dolores de cabeza y otras enfermedades.Síntomas similares. El gas generalmente se vuelve mortal cuando incapacita a más del 50 por ciento de las reservas de hemoglobina, dijo Tift.

El investigador y sus colegas tomaron muestras de 24 elefantes marinos, que varían en edad desde cachorros hasta jóvenes y adultos, en la Reserva Estatal Año Nuevo cerca de Santa Cruz, California.

Los investigadores no están seguros de por qué los elefantes marinos producen naturalmente niveles más altos de monóxido de carbono, pero sospechan que puede tener algo que ver con los del animal prolíficas habilidades de buceo . Los mamíferos pueden sumergirse a más de 5,000 pies 1,500 metros debajo de la superficie del mar, conteniendo la respiración y conservando oxígeno durante períodos de tiempo impresionantemente largos.

"Los elefantes marinos cortan la sangre a órganos y tejidos específicos mientras bucean", dijo Tift. "Recientemente, descubrimos que los niveles bajos de monóxido de carbono pueden ser terapéuticos en el tratamiento de ciertas afecciones en las que la sangre no llega a los músculos."

Como tal, el monóxido de carbono podría proteger a los elefantes marinos de las lesiones por reperfusión, que ocurren cuando la sangre regresa a los tejidos después de períodos prolongados de privación de oxígeno.

"No podemos decir con certeza que el monóxido de carbono sea terapéutico para los elefantes marinos, pero definitivamente tiene el potencial", dijo Tift. "Si no tuvieran este alto nivel de monóxido de carbono, existe la posibilidad de quever lesiones por reperfusión ".

Los investigadores están probando esta hipótesis mediante el estudio de otros animales buceadores y no buceadores, incluidos los leones marinos. pingüinos y aves terrestres.

"Queremos saber, ¿se encuentra el monóxido de carbono alto en todos los mamíferos marinos? ¿Se encuentra en buzos profundos, o en buzos y no buceadores?", Dijo Tift.

Los resultados del nuevo estudio se publicaron en línea hoy 14 de mayo en el Journal of Experimental Biology.

Siga a Denise Chow en Twitter @denisechow . Siga Rhythm89 @cienciaviva , Facebook y Google+ . Artículo original en Ritmo89 .