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¿Qué es una zona de subducción?

Las zonas de subducción rodean el Océano Pacífico, formando el Anillo de Fuego.
Imagen: © USGS.

Una zona de subducción es la escena de un accidente más grande en la Tierra. Estos límites marcan la colisión entre dos de las placas tectónicas del planeta. Las placas son trozos de corteza que se mueven lentamente por la superficie del planeta durante millones de años.

donde dos placas tectónicas se encuentran en una zona de subducción, uno se dobla y se desliza debajo del otro, curvándose hacia abajo en el manto el manto es la capa más caliente debajo de la corteza.

Las placas tectónicas pueden transportar tanto la corteza continental como la corteza oceánica, o pueden estar formadas por un solo tipo de corteza. La corteza oceánica es más densa que la corteza continental. En una zona de subducción, la corteza oceánica generalmente se hunde en el manto debajo de una corteza continental más clara.. A veces, la corteza oceánica puede volverse tan vieja y tan densa que colapsa y forma espontáneamente una zona de subducción , piensan los científicos.

Si choca el mismo tipo de corteza, como continente-continente, las placas pueden chocar sin subducirse y arrugarse como autos chocando. El masivo Himalaya la cadena montañosa se creó de esta manera, cuando India se estrelló contra Asia.

Los científicos identificaron por primera vez las zonas de subducción en la década de 1960, al localizar terremotos en la corteza descendente. Ahora, nuevos instrumentos pueden rastrear con precisión las placas tectónicas cambiantes.

"Podemos ver imágenes muy claras de cómo se mueven las placas, principalmente debido a los datos del GPS", dijo Vasily Titov, director del Centro de Investigación de Tsunamis de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica en Seattle, Washington.

Las zonas de subducción ocurren en todo el borde del Océano Pacífico, frente a la costa de Washington, Canadá, Alaska, Rusia, Japón e Indonesia. Llamadas el "Anillo de fuego", estas zonas de subducción son responsables de los terremotos más grandes del mundo, los más terriblestsunamis y algunas de las peores erupciones volcánicas.

terremotos

Juntar dos rebanadas masivas de la corteza terrestre es como frotar dos trozos de papel de lija entre sí. La corteza se pega en algunos lugares, almacenando energía que se libera en los terremotos. La escala masiva de las zonas de subducción significa que pueden causar terremotos enormes.Los terremotos más grandes jamás registrados ocurrieron en zonas de subducción, como una magnitud de 9.5 en Chile en 1960 y una magnitud de 9.2 en Alaska en 1964.

"Las zonas de subducción son límites enormes, por lo que generan terremotos muy grandes", dijo Titov a Rhythm89.

¿Por qué los terremotos de la zona de subducción son los más grandes del mundo? La razón principal es el tamaño. El tamaño de un terremoto está relacionado con tamaño de la falla eso lo causa, y las fallas de la zona de subducción son las más largas y anchas del mundo. La zona de subducción de Cascadia frente a la costa de Washington tiene aproximadamente 620 millas 1,000 kilómetros de largo y aproximadamente 62 millas 100 km de ancho.

Los terremotos más pequeños también golpean a lo largo de la placa descendente, también llamada losa. Ondas sísmicas de estos temblores y temblores ayudar a los científicos a "ver" el interior de la Tierra , similar a una tomografía computarizada médica. Los terremotos revelan que la losa que se hunde tiende a doblarse en un ángulo de entre 25 y 45 grados desde la superficie de la Tierra, aunque algunos son más planos o más inclinados que este.

A veces, las losas pueden romperse, como un corte en el papel arrugado. Los pedazos de la placa de hundimiento también pueden romperse y caer en el manto, o atascarse y hundirse.

Un modelo 3D de una zona de subducción frente a la costa de Washington y Oregon. Crédito de la imagen: USGS.

Tsunamis

Las zonas de subducción suelen estar a lo largo de las costas, por lo que los tsunamis siempre se generarán cerca de donde vive la gente, dijo Titov. "Hay un lado positivo allí", dijo. "Si estos terremotos ocurrieran debajo de una ciudad, la ciudad no tendría ninguna posibilidad".. Pero la mala noticia es que en algún momento se genera un tsunami ".

Cuando ocurren terremotos en la zona de subducción, la corteza terrestre se flexiona y se rompe como un resorte liberado. Para terremotos de magnitud superior a 7.5, esto puede causar a tsunami , una ola marina gigante, al mover repentinamente el fondo marino. Sin embargo, no todos los terremotos de la zona de subducción causarán tsunamis. Además, algunos terremotos desencadenan tsunamis al provocar deslizamientos de tierra bajo el agua.

Cualquiera sea su causa, el se monitorea la amenaza de tsunami de las zonas de subducción por agencias gubernamentales como NOAA en países alrededor del Océano Pacífico. Los tsunamis pueden ocurrir en minutos en áreas costeras cercanas a un terremoto, u horas después, después de que las olas viajan a través del mar.

Volcanes

A medida que una placa tectónica se desliza hacia el manto, la capa más caliente debajo de la corteza terrestre, el calentamiento libera fluidos atrapados en la placa. Estos fluidos, como el agua de mar y el dióxido de carbono, suben a la placa superior y pueden derretir parcialmente la corteza suprayacente.formando magma. Y magma roca fundida a menudo significa volcanes.

Observar el Anillo de Fuego del Pacífico revela el vínculo entre las zonas de subducción y los volcanes. En el interior de cada zona de subducción hay una cadena de volcanes en erupción denominada a arco volcánico , como las Islas Aleutianas de Alaska. La erupción volcánica de Toba en Indonesia, la erupción volcánica más grande en los últimos 25 millones de años, fue de un volcán de la zona de subducción.

correo electrónico Becky Oskin o síguela @beckyoskin . Síganos @cienciaviva , Facebook y Google+ .

Recursos adicionales