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Tecnología increíble: cómo los arqueólogos de hoy patean el trasero de Indiana Jones

Los arqueólogos de hoy usan de todo, desde pistolas de rayos X hasta lidar, en su búsqueda de reliquias pasadas. Crédito de la imagen: Ian Moffat / Universidad Nacional de Australia

Nota del editor : En esta serie semanal, LiveScience explora cómo la tecnología impulsa la exploración y el descubrimiento científicos.

La noción de un arqueólogo puede traer a la mente a un Indiana Jones vestido de caqui sobre manos y rodillas excavando artefactos con un pincel pequeño. Pero hoy en día, los arqueólogos tienen herramientas mucho más sofisticadas al alcance de la mano y no menos aventura.

Desde pistolas de rayos X que pueden identificar la composición química de un artefacto hasta un radar que penetra en el suelo que puede detectar pirámides enterradas las tecnologías utilizadas estudiar las civilizaciones humanas antiguas es cualquier cosa menos antiguas.

"Como toda tecnología, obtenemos esta tendencia más rápida, más pequeña y mejor", dijo el arqueólogo Ellery Frahm de la Universidad de Sheffield, en Inglaterra. La portabilidad también es fundamental, agregó Frahm.

Tradicionalmente, los arqueólogos han estado limitados por la cantidad de artefactos que pueden transportar desde el campo o desde un museo a un laboratorio donde pueden ser analizados. Y mapear grandes áreas alrededor o debajo de un sitio de campo no era factible. Pero ahora, las técnicasadaptado de la química, la industria petrolera y otros campos han inyectado sangre nueva en el estudio del pasado.

pistolas de rayos, no látigos

Indiana Jones puede ser el arqueólogo ficticio más conocido, pero su látigo palidece en comparación con algunas de las herramientas reales del campo. [ 10 herramientas modernas para Indiana Jones ]

"salgo y hago arqueología con un pistola de rayos ", dijo Frahm a WordsSideKick.com, y agregó:" No hay más ciencia ficción que eso ".

Frahm y sus colegas han desarrollado una versión portátil de fluorescencia de rayos X XRF, una técnica común para determinar la composición química de un artefacto. Usando una especie de "pistola de rayos", los científicos disparan rayos X a una muestra,aumentando la energía de los electrones dentro de la muestra, donde emiten nuevos rayos X que corresponden a elementos específicos, como el zinc o el cobre. los museos de arte utilizan técnicas similares para estudiar pinturas.

Midiendo la longitud de onda y la intensidad de la radiación emitida, los científicos pueden averiguar qué elementos están presentes y su abundancia en un artefacto. Actualmente, Frahm y sus colegas están usando XRF portátil para encontrar la fuente de herramientas de piedra hechas de obsidiana, unvidrio volcánico formado a partir de lava que se enfría rápidamente.

Mire antes de excavar

Los arqueólogos utilizan algunas de las técnicas más avanzadas incluso antes de sacar sus palas. Los métodos de teledetección han permitido a los científicos encontrar sitios y objetos ocultos, desde pirámides egipcias hasta el lugar de enterramiento de Ricardo III .

"Los arqueólogos son algunos de los pocos científicos que destruyen sus propios datos", dijo David Hurst Thomas, antropólogo del Museo Americano de Historia Natural en Nueva York. La arqueología por teledetección es como la cirugía artroscópica, dijo Thomas; los científicos notienen que hacer "cortes" tan grandes.

Thomas ha estado usando métodos de teledetección durante casi 40 años en la isla de St. Catherine, frente a la costa de Georgia. Con la ayuda de estas herramientas, él y sus colegas descubrieron el sitio perdido de la misión franciscana Santa Catalina de Guale , que data de 1566 a 1680. [ Los misterios más olvidados de la historia ]

El equipo de Thomas mide la resistividad del suelo, lo que implica pasar una corriente eléctrica a través del suelo y medir la resistencia. Los cambios corresponden al contenido de agua, porque las corrientes pasan más rápido a través del agua. "Le brinda patrones notables de lo que hay allí abajo", Thomasdijo LiveScience.

El equipo también utiliza magnetometría: mide los cambios en el campo magnético de la Tierra debido a edificios y artefactos enterrados o fluctuaciones naturales. Restar la variabilidad natural del resto del campo magnético revela un mapa de las características arqueológicas. La magnetometría es buena para encontrar estructuraspermanece, y de hecho, así es como Thomas descubrió la misión franciscana.

Luego está radar de penetración terrestre , una técnica no destructiva en la que los científicos hacen rebotar ondas de radio de alta frecuencia en el suelo y miden las señales reflejadas, que revelan objetos o estructuras enterradas en el suelo. En las últimas dos décadas, los instrumentos de radar y la potencia informática asociada hanmejorado, dijo Thomas.

Los mapas de Google Earth mostraron 1.977 estructuras construidas con piedra de basalto del campo de lava circundante en Jeddah, incluidos varios colgantes o montículos circulares similares a tumbas derrumbadas con procesiones de pequeñas pilas de piedra que se ramifican desde ellas A, B, C y D. Crédito de la imagen: Google Earth, cortesía de David Kennedy / Journal of Archaeological Science

La resistividad del suelo funciona bien para distinguir el interior y el exterior de los edificios, pero es menos eficaz en áreas densamente boscosas porque las raíces de los árboles alteran las lecturas. Los magnetómetros funcionan bien para detectar características hechas de hierro, acero, ladrillo y muchos tipos de rocas, peroun sitio con metal perdido incrustado en el suelo puede interferir con las lecturas. Y el radar de penetración del suelo es ideal para localizar artefactos y características a grandes profundidades, pero requiere entornos arenosos uniformes

La arqueología funciona mejor cuando se combinan múltiples técnicas, dijo Thomas. "Donde coinciden, ahí es donde quieres ir a excavar", dijo Thomas.

Muchos de estos métodos de detección remota también se pueden realizar desde aviones, satélites o incluso cometas.

por ejemplo, lidar - término que combina luz y radar - proporciona una descripción general de las características más grandes de un sitio arqueológico que son difíciles de ver desde el suelo. Los sistemas Lidar proyectan un láser en el suelo y detectan la luz reflejada. Google Earth es otro recurso útil;científicos informaron en 2011 que habían descubierto miles de tumbas en el desierto saudí con Google Earth .

Ninguna de estas técnicas sustituye a la excavación, pero ayudan a los arqueólogos a realizar excavaciones más específicas. "Aún necesitamos excavar, pero podemos excavar mucho menos y saber mucho más", dijo el arqueólogo John Steinberg de la Universidad de Massachusetts en Boston.Cavar menos es más barato y más eficiente, pero los científicos pueden aprender tanto, dijo Steinberg.

Seguir Tanya Lewis activado Twitter y Google+ . Síganos @cienciaviva , Facebook y Google+ . Artículo original en LiveScience .