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Chernobyl: hechos sobre el desastre nuclear

El reactor de Chernobyl después de la explosión del 26 de abril de 1986.
Imagen: © Sovfoto / Universal Images Group a través de Getty Images

En las primeras horas de la mañana del 26 de abril de 1986, la planta de energía nuclear de Chernobyl en Ucrania antes parte de la Unión Soviética explotó, creando lo que muchos consideran el peor desastre nuclear que el mundo haya visto jamás.

Incluso después de muchos años de investigación científica e investigación gubernamental, todavía quedan muchas preguntas sin respuesta sobre el accidente de Chernobyl, especialmente con respecto a los impactos a largo plazo en la salud que tendrá la fuga masiva de radiación en quienes estuvieron expuestos. [ 5 cosas raras que no sabías sobre Chernobyl ]

¿Dónde está Chernobyl?

La planta de energía nuclear de Chernobyl se encuentra a unas 81 millas 130 kilómetros al norte de la ciudad de Kiev, Ucrania y a unas 12 millas 20 km al sur de la frontera con Bielorrusia, según el Asociación Nuclear Mundial . Se compone de cuatro reactores que fueron diseñados y construidos durante las décadas de 1970 y 1980. Se creó un depósito artificial, de aproximadamente 22 km2 8.5 millas cuadradas y alimentado por el río Pripyat, para proporcionar agua de enfriamientopara el reactor.

La ciudad recién construida de Pripyat era la ciudad más cercana a la planta de energía a poco menos de 2 millas 3 km y albergaba a casi 50,000 personas en 1986. Una ciudad más pequeña y antigua, Chernobyl, tenía aproximadamente 9 millas 15 kmde distancia y hogar de unos 12.000 residentes. El resto de la región era principalmente granjas y bosques.

La planta de energía

La planta de Chernobyl usó cuatro reactores nucleares RBMK-1000 de diseño soviético, un diseño que ahora se reconoce universalmente como inherentemente defectuoso. Los reactores RBMK tenían un diseño de tubo de presión que usaba un U-235 enriquecido uranio combustible de dióxido para calentar el agua, creando vapor que impulsa las turbinas de los reactores y genera electricidad, según la Asociación Nuclear Mundial.

En la mayoría de los reactores nucleares, el agua también se usa como refrigerante y para moderar la reactividad del núcleo nuclear eliminando el exceso de calor y vapor, según Asociación Nuclear Mundial . Pero el RBMK-1000 usó grafito para moderar la reactividad del núcleo y mantener una reacción nuclear continua ocurriendo en el núcleo. A medida que el núcleo nuclear se calentó y produjo más burbujas de vapor, el núcleo se volvió más reactivo, no menos, creando un bucle de retroalimentación positiva que los ingenieros denominan "coeficiente de vacío positivo".

¿Qué pasó?

La explosión ocurrió el 26 de abril de 1986, durante una revisión de mantenimiento de rutina, según Comité Científico de las Naciones Unidas sobre los Efectos de las Radiaciones Atómicas UNSCEAR. Los operadores estaban planeando probar los sistemas eléctricos cuando apagaron los sistemas de control vitales, en contra de las normas de seguridad. Esto provocó que el reactor alcanzara niveles peligrosamente inestables y de baja potencia.

El Reactor 4 se había apagado el día anterior para realizar las verificaciones de mantenimiento a los sistemas de seguridad durante posibles cortes de energía, según Agencia de Energía Nuclear NEA. Si bien todavía hay cierto desacuerdo sobre la causa real de la explosión, generalmente se cree que la primera fue causada por un exceso de vapor y la segunda fue influenciada por hidrógeno. El exceso de vapor fue creado por la reduccióndel agua de refrigeración que provocó la acumulación de vapor en las tuberías de refrigeración, el coeficiente de vacío positivo, que provocó una enorme subida de tensión que los operadores no pudieron apagar.

Las explosiones ocurrieron a la 1:23 am del 26 de abril, destruyendo el reactor 4 e iniciando un incendio en auge, según la NEA. Escombros radiactivos de combustible y componentes del reactor llovieron sobre el área mientras el fuego se extendía desde el edificio que alberga el reactor 4 a los edificios adyacentes.. Los vapores tóxicos y el polvo fueron transportados por el viento que traía productos de fisión y el inventario de gases nobles.

La central nuclear de Chernobyl. Crédito de la imagen: Sergeev Kirill / Shutterstock

lluvia radiactiva

Las explosiones mataron a dos trabajadores de la planta, el primero de varios trabajadores que murieron pocas horas después del accidente. Durante los días siguientes, mientras los equipos de emergencia intentaban desesperadamente contener los incendios y las fugas de radiación, el número de muertos aumentó a medida que los trabajadores de la planta sucumbían aenfermedad aguda por radiación.

El incendio inicial fue sofocado alrededor de las 5 am, pero el incendio resultante de combustible de grafito tardó 10 días y 250 bomberos en extinguirlo, según la NEA. Sin embargo, las emisiones tóxicas continuaron bombeándose a la atmósfera durante 10 días adicionales.

La mayor parte de la radiación liberada por el reactor nuclear averiado procedía de los productos de fisión yodo 131, cesio 134 y cesio 137. El yodo 131 tiene una vida media relativamente corta de ocho días, según UNSCEAR, perose ingiere a través del aire y tiende a localizarse en la glándula tiroides. Los isótopos de cesio tienen vidas medias más largas el cesio-137 tiene una vida media de 30 años y son una preocupación durante años después de su liberación al medio ambiente.

Las evacuaciones de Pripyat comenzaron el 27 de abril, aproximadamente 36 horas después de ocurrido el accidente. Para ese momento, muchos residentes ya se quejaban de vómitos, dolores de cabeza y otros signos de enfermedad por radiación. Las autoridades cerraron un recorrido de 30 kmalrededor de la planta para el 14 de mayo, evacuando a otros 116.000 residentes. En los próximos años, se recomendó a 220.000 residentes más que se trasladaran a áreas menos contaminadas, según la Asociación Nuclear Mundial. [ Imágenes: Chernobyl, Frozen in Time ]

efectos sobre la salud

Veintiocho de los trabajadores de Chernobyl murieron en los primeros cuatro meses posteriores al accidente, según el Comisión Reguladora Nuclear de EE. UU. NRC, incluidos algunos trabajadores heroicos que sabían que se estaban exponiendo a niveles mortales de radiación para proteger la instalación de nuevas fugas de radiación.

Los vientos predominantes en el momento del accidente eran del sur y el este, por lo que gran parte de la columna de radiación viajó al noroeste hacia Bielorrusia. No obstante, las autoridades soviéticas tardaron en divulgar información sobre la gravedad del desastre al mundo exterior.cuando los niveles de radiación generaron preocupación en Suecia unos tres días después, los científicos pudieron concluir la ubicación aproximada del desastre nuclear basándose en los niveles de radiación y las direcciones del viento, lo que obligó a las autoridades soviéticas a revelar el alcance total de la crisis, según Naciones Unidas .

En los tres meses posteriores al accidente de Chernobyl, un total de 31 personas murieron por exposición a la radiación u otros efectos directos del desastre, según la NRC. Entre 1991 y 2015, se diagnosticaron hasta 20,000 casos de casos de tiroides en pacientes quetenían menos de 18 años en 1986, según un 2018 NO ESCUCHAR informe. Si bien aún puede haber casos adicionales de cáncer que los trabajadores de emergencia, los evacuados y los residentes pueden experimentar a lo largo de su vida, la tasa general conocida de muertes por cáncer y otros efectos en la salud directamente relacionados con la fuga de radiación de Chernobyl es menor de lo que se temía inicialmente.. "La mayoría de los cinco millones de residentes que viven en áreas contaminadas ... recibieron dosis de radiación muy pequeñas comparables a los niveles naturales de fondo 0.1 rem por año", según un informe de la NRC. "Hoy en día, la evidencia disponible no conecta fuertemente el accidente conaumentos de leucemia o cáncer sólido inducidos por radiación, distintos del cáncer de tiroides ".

Algunos expertos han afirmado que el miedo infundado a la intoxicación por radiación provocó un sufrimiento mayor que el desastre real. Por ejemplo, muchos médicos en Europa del Este y la Unión Soviética aconsejaron a las mujeres embarazadas que se sometieran a abortos para evitar tener hijos con defectos de nacimiento u otros trastornos.aunque el nivel real de exposición a la radiación que experimentaron estas mujeres probablemente fue demasiado bajo para causar problemas, según la Asociación Nuclear Mundial. En 2000, las Naciones Unidas publicaron un informe sobre los efectos del accidente de Chernobyl que estaba tan "lleno de declaraciones sin fundamentoque no tienen sustento en evaluaciones científicas " según el presidente de UNSCEAR , que finalmente fue descartado por la mayoría de las autoridades.

Bosque muerto en el sitio de Chernobyl. Crédito de la imagen: dreamstime

impactos ambientales

Poco después de que ocurrieran las fugas de radiación de Chernobyl, los árboles en los bosques que rodean la planta fueron asesinados por altos niveles de radiación. Esta región llegó a ser conocida como el "Bosque Rojo" porque los árboles muertos se volvieron de un color jengibre brillante.Los árboles fueron finalmente demolidos y enterrados en trincheras, según el National Science R laboratorio de búsqueda en Universidad Tecnológica de Texas .

El reactor dañado se selló apresuradamente en un sarcófago de hormigón destinado a contener la radiación restante, según la NRC. Sin embargo, existe un intenso debate científico en curso sobre la eficacia de este sarcófago ha sido y seguirá siendo en el futuro. Un recintollamada la nueva estructura de Confinamiento Seguro comenzó a construirse a fines de 2006 después de estabilizar el sarcófago existente. La nueva estructura, terminada en 2017, tiene 843 pies 257 metros de ancho, 531 pies 162 m de largo y 356 pies 108 m de altoy diseñado para encerrar completamente el reactor 4 y su sarcófago circundante durante al menos los próximos 100 años, según World Nuclear News .

A pesar de la contaminación del sitio - y los riesgos inherentes al operar un reactor con serias fallas de diseño - la planta nuclear de Chernobyl continuó operando para satisfacer las necesidades de energía de Ucrania hasta que su último reactor, el reactor 3, fue cerrado en diciembre de 2000, de acuerdo a Noticias nucleares mundiales . Los reactores 2 y 1 fueron cerrados en 1991 y 1996, respectivamente. Se espera que el desmantelamiento completo del sitio esté terminado para 2028.

La planta, las ciudades fantasma de Pripyat y Chernobyl, y la tierra circundante forman una "zona de exclusión" de 1.000 millas cuadradas 2600 kilómetros cuadrados, que está restringida a casi todo el mundo excepto a científicos y funcionarios gubernamentales.

A pesar de los peligros, varias personas regresaron a sus hogares poco después del desastre, y algunas compartieron sus historias con fuentes de noticias como BBC , CNN y El guardián . Y en 2011, Ucrania abrió el área a los turistas queriendo ver las secuelas del desastre de primera mano.

Chernobyl hoy

Hoy, la región, incluso dentro de la zona de exclusión, está llena de una variedad de vida silvestre que han prosperado sin la interferencia de los humanos, según National Geographic y el BBC . Se han documentado poblaciones prósperas de lobos, ciervos, linces, castores, águilas, jabalíes, alces, osos y otros animales en los densos bosques que ahora rodean la central silenciosa. No obstante, algunos efectos de la radiación, como el retraso del crecimientoSe sabe que hay árboles que crecen en la zona de mayor radiación y animales con altos niveles de cesio-137 en sus cuerpos. [ Infografía: Desastre nuclear de Chernobyl 25 años después ]

El área se ha recuperado en cierta medida, pero está lejos de volviendo a la normalidad .. Pero en las áreas fuera de la zona de exclusión, la gente está comenzando a reasentar . Los turistas continúan visitando el sitio, con tasas de visitas saltando 30-40% gracias a una nueva serie de HBO basada en el desastre. Y la catástrofe que ocurrió en Chernobyl resultó en algunos cambios significativos para la industria nuclear: la preocupación por la seguridad de los reactores aumentó en Europa del Este y en todo el mundo; los reactores RBMK restantes se modificaron para reducir el riesgo de otro desastre; y muchos programas internacionales, incluido el Organismo Internacional de Energía Atómica OIEA y el Asociación Mundial de Operadores Nucleares WANO se fundaron como resultado directo de Chernobyl, según la Asociación Nuclear Mundial. Y en todo el mundo, los expertos han seguido investigando formas de prevenir futuros desastres nucleares .

Recursos adicionales :

Este artículo fue actualizado el 20 de junio de 2019 por Rachel Ross, colaboradora de Rhythm89.