Saltar al contenido principal

¿Qué es El Niño?

El pronóstico de El Niño en el otoño de 2014 fracasó porque las tormentas y los vientos alisios nunca siguieron su ejemplo, y las retroalimentaciones entre la atmósfera y el océano no se desarrollaron.
Imagen: © Jet Propulsion Laboratory

El Niño es un ciclo climático en el Océano Pacífico con un impacto global en los patrones climáticos.

El ciclo comienza cuando el agua cálida en el Océano Pacífico tropical occidental se desplaza hacia el este a lo largo del ecuador hacia la costa de América del Sur. Normalmente, esta agua cálida se acumula cerca de Indonesia y Filipinas. Durante un El Niño, las aguas superficiales más cálidas del Pacífico se encuentran en alta mardel noroeste de América del Sur.

Los meteorólogos declaran a un oficial El Niño cuando ven que tanto la temperatura del océano como la lluvia de las tormentas se desvían hacia el este. Los expertos también buscan que los vientos alisios predominantes se debiliten e incluso inviertan la dirección durante el fenómeno climático de El Niño. Estos cambios establecen un circuito de retroalimentación entre la atmósfera y el océanoque impulsa las condiciones de El Niño. Se espera que el pronóstico de El Niño para 2015 sea uno de los más fuerte registrado , según Mike Halpert, subdirector del Centro de Predicción del Clima, parte de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica.

"No queremos ver solo el calentamiento en el océano. Queremos que la atmósfera sobre el océano responda a los cambios", dijo Michelle L'Heureux, científica climática y líder del equipo de predicción de El Niño enel Centro de Predicción del Clima.

La ubicación de las tormentas tropicales se desplaza hacia el este durante El Niño porque la humedad atmosférica es combustible para las tormentas eléctricas, y la mayor cantidad de evaporación tiene lugar sobre el agua más cálida del océano.

También hay un opuesto de El Niño, llamado La Niña . Esto se refiere a los momentos en que las aguas del Pacífico oriental tropical son más frías de lo normal y los vientos alisios soplan con más fuerza de lo habitual.

Colectivamente, El Niño y La Niña son parte de una oscilación en el sistema océano-atmósfera llamada El Niño-Oscilación del Sur, o ciclo ENSO, que también tiene una fase neutra.

¿Qué causa un El Niño?

Los científicos aún no comprenden en detalle qué desencadena un ciclo de El Niño. No todos los El Niño son iguales, ni la atmósfera y el océano siempre siguen los mismos patrones de un El Niño a otro.

"No hay una gran causa, que es una de las razones por las que no podemos predecir esto perfectamente", dijo L'Heureux. "Hay cierta previsibilidad en las características comunes que surgen con El Niño, que espor qué podemos hacer pronósticos al respecto. Pero no será exactamente igual cada vez ".

hasta pronostica un El Niño , los científicos monitorean las temperaturas en los 200 metros superiores del océano. Están observando el cambio revelador de temperatura del Pacífico occidental al Pacífico oriental. Por ejemplo, en la primavera de 2014, un fuerte oleaje de agua cálida llamadouna "ola de Kelvin" cruzó el Pacífico, lo que llevó a algunos pronosticadores a predecir un poderoso El Niño para el invierno de 2014. Sin embargo, su pronóstico fracasó en el otoño porque las tormentas y los vientos alisios nunca siguieron su ejemplo, y las retroalimentaciones entre la atmósfera y el océano no se desarrollaron.

"El Niño nunca es inevitable", dijo L'Heureux.

¿Con qué frecuencia ocurre El Niño?

Los Niños ocurren cada tres a cinco años, pero pueden ocurrir tan frecuentemente como cada dos años o tan raramente como cada siete años. Por lo general, Los Niños ocurren con más frecuencia que Las Niñas. Cada evento generalmente dura de nueve a 12 meses. A menudo comienzanpara formarse en primavera, alcanzar su fuerza máxima entre diciembre y enero, y luego decaer en mayo del año siguiente.

Su fuerza puede variar considerablemente entre ciclos. Uno de los más fuertes en las últimas décadas fue El Niño que se desarrolló en el invierno de 1997-98. "Todos asocian la palabra El Niño con ese evento, pero ese fue un evento poco común y único.-un acontecimiento del siglo ", señala L'Heureux.

El Niño fue originalmente llamado El Niño de Navidad por los pescadores peruanos en el siglo XVII. Este nombre se usó para la tendencia del fenómeno a llegar alrededor de la Navidad. Los registros climáticos de El Niño se remontan a millones de años, con evidencia del ciclo encontradoen núcleos de hielo, lodos de aguas profundas, corales, cuevas y anillos de árboles.

¿Qué sucede cuando El Niño no está presente?

En condiciones normales que no son de El Niño, los vientos alisios soplan hacia el oeste a través del Pacífico tropical, lejos de América del Sur. Estos vientos acumulan agua superficial cálida en el Pacífico occidental, de modo que la superficie del mar es de aproximadamente 1 a 2 pies0,3 ma 0,6 m más alta en la costa de Indonesia que en todo el Pacífico, en la costa de Ecuador.

La temperatura de la superficie del mar también es aproximadamente 14 grados Fahrenheit 8 grados Celsius más cálida en el oeste. Las temperaturas más frías del océano dominan la costa del noroeste de América del Sur, debido a una afluencia de agua fría de niveles más profundos. Esta agua fría rica en nutrientes sostienediversos ecosistemas marinos y las principales pesquerías.

Cuando comienza un El Niño

Durante El Niño, los vientos alisios se debilitan en el Pacífico central y occidental. Las temperaturas del agua superficial frente a América del Sur se calientan, porque hay menos afloramiento de agua fría desde abajo para enfriar la superficie. Las nubes y las tormentas de lluvia asociadas conLas aguas del océano también se desplazan hacia el este. Las aguas cálidas liberan tanta energía a la atmósfera que el clima cambia en todo el planeta.

Entre los efectos conocidos de El Niño

Las aguas más cálidas en el Océano Pacífico tropical central y oriental tienen efectos importantes en el clima mundial. Los mayores impactos generalmente no se sienten hasta el invierno o la primavera en el hemisferio norte, dijo L'Heureux. Se estima que El Niño de 1982-83haber causado más de $ 10 mil millones en daños relacionados con el clima en todo el mundo. [Cómo El Niño causa un clima salvaje en todo el mundo]

Un El Niño crea una cizalladura del viento más fuerte y un aire más estable sobre el Atlántico, lo que dificulta la formación de huracanes. Sin embargo, las temperaturas oceánicas más cálidas que el promedio aumentan los huracanes del Pacífico oriental, lo que contribuye a una tormenta tropical más activa.estaciones.

Los El Niño fuertes también se asocian con precipitaciones superiores al promedio en el nivel sur de los Estados Unidos desde California hasta la costa atlántica. El clima más nublado generalmente causa temperaturas invernales por debajo del promedio para esos estados, mientras que las temperaturas se inclinan más cálidas que el promedioen el nivel norte de los Estados Unidos. Las precipitaciones suelen ser inferiores al promedio en los valles de Ohio y Tennessee y el noroeste del Pacífico durante un El Niño.

Las lluvias récord a menudo golpean a Perú, Chile y Ecuador durante un año de El Niño. Las capturas de peces en alta mar de América del Sur suelen ser más bajas de lo normal debido a que la vida marina migra hacia el norte y hacia el sur, siguiendo agua más fría.

El Niño también afecta las precipitaciones en otras áreas, como Indonesia y el noreste de Sudamérica, que tienden a tener condiciones más secas de lo normal. Las temperaturas en Australia y el sudeste asiático son más altas que el promedio. La sequía causada por El Niño puede ser generalizada y afectar al surÁfrica, India, el sudeste asiático, Australia, las islas del Pacífico y las praderas canadienses.

Sigue a Becky Oskin @beckyoskin . Siga LiveScience @cienciaviva , Facebook y Google+ .

Recursos adicionales