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Proteja a los Skeeters que portan enfermedades con ... ¿Fragancia de chocolate?

La malaria es responsable de casi 1 millón de muertes cada año, principalmente entre los niños del África subsahariana. Es causada por un parásito y transmitida por un mosquito.
Imagen: © Dreamstime

Puede untarse el DEET y encender velas de citronela este verano, pero aún así divulgar su ubicación a los mosquitos hambrientos con solo respirar. Como una señal de humo, los mosquitos pueden rastrear una comida potencial a metros de distancia oliendo el dióxido de carbono que exhalamos en cadarespiración.

Pero ahora, los investigadores dicen que están cerca de desarrollar fragancias que atraigan y aturdan los sensores de dióxido de carbono de los mosquitos.

"Algunos huelen a menta, otros huelen a frutas y otros huele a chocolate caramelizado ", dijo Anandasankar Ray, entomólogo de la Universidad de California Riverside.

cuando el virus del Nilo Occidental, el dengue u otro aparecen enfermedades transmitidas por mosquitos en los Estados Unidos , los funcionarios tienen los recursos para instalar trampas de dióxido de carbono, dijo Ray. Pero las trampas a menudo no son prácticas para muchas familias que luchan contra los mosquitos, especialmente en los países en desarrollo golpeado por la malaria . La Organización Mundial de la Salud informó que la malaria infectó a 216 millones de personas y mató a 655.000 en 2010.

En 2011, Ray y sus colegas descubrieron que ciertos compuestos imitaban el dióxido de carbono lo suficientemente cerca como para activar los sensores de dióxido de carbono de los mosquitos. Algunos compuestos atraían a los mosquitos y otros los sobreestimulaban, dejándolos desorientados e incapaces de rastrear las columnas de dióxido de carbono durante varios minutos.

El mosquito Aedes, que transmite la fiebre del dengue, el mosquito Culex, que transmite el Nilo Occidental y el mosquito Anopheles, que transmite la malaria, respondieron todos a los compuestos.

"Estas son las tres especies principales que transmiten enfermedades humanas", dijo Ray.

Pero la primera generación de imitaciones de dióxido de carbono era demasiado peligrosa en altas concentraciones para uso público. Por eso, los miembros del laboratorio de Ray crearon un programa de computadora para analizar medio millón de fragancias conocidas y encontrar más imitaciones de dióxido de carbono.

"Pasamos de un puñado a mil productos químicos como señuelos y repelentes potenciales", dijo Ray. Los miembros del laboratorio luego soplaron muestras de los compuestos prometedores en mosquitos vivos para probar si el olor activaba sus sensores de dióxido de carbono.

"Pudimos analizar estos productos químicos e identificar los que se encontraban en la naturaleza, los que tenían olores agradables y los que tenían características de seguridad", dijo Ray.

Repeler los mosquitos no es una tarea fácil

Los expertos en control de mosquitos han luchado durante mucho tiempo para encontrar repelentes que sean seguros y eficaces. DEET, considerado el estándar de oro de los repelentes de mosquitos, enmascara los olores de la piel humana. Existen repelentes naturales, pero la mayoría las alternativas al DEET son menos efectivas o más peligroso, dijo Joe Conlon, asesor técnico de la Asociación Estadounidense de Control de Mosquitos.

Las fragancias con sabor a menta que imitan la atracción del dióxido de carbono ayudarían, pero ni Ray ni Conlon esperan que nos deshagan de las picaduras de mosquitos por completo. El DEET, junto con un sistema de empujar y tirar de señuelos, trampas y repelentes, sería la mejor defensa.

"La atracción de los mosquitos es considerablemente más complicada de lo que la gente piensa", dijo Conlon. "El dióxido de carbono no es tanto un atrayente como un excitante. Los levanta y comienza una cascada de eventos que los atrae. buscando comida de sangre . "

Una vez que un mosquito está cerca de un grupo de humanos, muchos otros factores determinan dónde puede aterrizar y picar. No todas las especies de mosquitos pican a los humanos. La humedad, la temperatura e incluso la microflora que vive en la piel pueden atraer o repeler a un mosquito. Estos complicadosLas señales químicas difieren entre las 176 especies diferentes de mosquitos en los EE. UU. y las 3.000 especies de mosquitos documentadas en todo el mundo.

"En la investigación de repelentes, solo estamos rascando la superficie", dijo Conlon.