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¿Por qué la materia gris es gris?

Imagen de primer plano de un cerebro bovino real.
Imagen: © Dreamstime

La materia entre nuestras orejas viene en dos tonos: blanco y gris. La diferencia entre los dos está en el contenido de grasa.

La materia blanca del cerebro está formada principalmente por tractos axónicos, los apéndices largos y delgados de algunas células cerebrales. Estos tractos transmiten las señales eléctricas que las células cerebrales, llamadas neuronas, utilizan para comunicarse. Están envueltos en uncapa de grasa llamada mielina, que aísla los axones y les permite conducir señales rápidamente, al igual que el aislamiento de goma para los cables eléctricos. El tipo de grasa en la mielina hace que parezca blanca, por lo que la materia blanca densa de mielina adquiere un tono blanco también.

Por el contrario, la materia gris está formada principalmente por cuerpos de células neuronales y células cerebrales no neuronales llamadas células gliales. Estas células gliales proporcionan nutrientes y energía a las neuronas. Ayudan a transportar glucosa al cerebro, limpian el cerebro del exceso de sustancias químicas e incluso pueden afectarla intensidad de las comunicaciones de las neuronas.

Debido a que estas células no están rodeadas de mielina blanca, adquieren el color grisáceo natural de las neuronas y las células gliales. En una persona viva, en realidad se ve de color marrón rosado, porque tiene muchos vasos sanguíneos diminutos llamados capilares.

La materia blanca está enterrada profundamente en el cerebro, mientras que la materia gris se encuentra principalmente en la superficie del cerebro o corteza. La médula espinal, que transmite impulsos nerviosos hacia y desde el resto del cuerpo, tiene la disposición opuesta: la materia gris ensu núcleo con materia blanca aislante en el exterior.