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Murciélagos: mamíferos voladores difusos

Los murciélagos, como este murciélago de orejas grandes, tienen un sistema inmunológico inusualmente robusto.
Imagen: © Dominio público

Como el único mamífero que puede volar, no hay duda de que los murciélagos son criaturas excepcionales. Los temores y conceptos erróneos comunes sobre los murciélagos han llevado a muchas personas a considerar a estos voladores nocturnos como simples portadores de enfermedades aterradoras, pero los murciélagos son cruciales para un medio ambiente saludable. Los murciélagos dispersan semillas, comen un montón de insectos dañinos y ayudan a polinizar las plantas.

Hay más de 1300 especies de murciélagos distribuidas en seis continentes; alrededor de 50 especies de murciélagos viven en parques nacionales en los Estados Unidos, e Indonesia alberga 219 especies de murciélagos, más que cualquier otro país. Los murciélagos constituyen una quinta parte de la población de mamíferosen la Tierra, según Bat Conservation International .

Megabats y microbats

Los murciélagos se dividen en dos tipos principales: megabats y microbats. Megabats formalmente, murciélagos en el suborden Megachiroptera incluyen zorros voladores y murciélagos frugívoros del Viejo Mundo. Tienden a ser más grandes que los microbats suborden Microchiroptera, aunque algunos microbats sonen realidad más grande que los megabats más pequeños.

Zorros voladores género Pteropus son los murciélagos más grandes.Algunas especies tienen una envergadura de 5 a 6 pies 1,5 a 1,8 m y pesan hasta 2,2 libras.998 gramos, según Zoológico de Oakland . Uno de los megabats más pequeños es el adorable murciélago frugívoro de lengua larga Macroglossus minimus , que tiene una envergadura de solo 10 pulgadas 25,4 centímetros y pesa alrededor de media onza 14 g, según Institución Smithsonian .

Murciélagos zorro volador colgando boca abajo. Crédito de la imagen: Shutterstock

Entre los micro murciélagos, la especie más grande es en realidad bastante grande: el falso vampiro o murciélago espectral espectro Vampyrum , pesa de 5 a 6,7 ​​onzas 145 a 190 g y tiene una envergadura de hasta 40 pulgadas 1 m.El murciélago más pequeño de todos es el murciélago abejorro Craseonycteridae thonglongyai , según Museo de Zoología de la Universidad de Michigan . Esta pequeña bola de pelo con alas crece hasta aproximadamente 1,25 pulgadas de largo 3 cm y pesa aproximadamente 2 gramos 0,07 onzas.

hábitat

Los murciélagos viven en casi todas partes, excepto en algunas islas, el Ártico y la Antártida. Prefieren áreas más cálidas que están más cerca del ecuador y se pueden encontrar en selvas tropicales, montañas, tierras de cultivo, bosques y ciudades.

Estos mamíferos peludos no tienen mucha grasa para mantenerse calientes y, en cambio, tienen dos estrategias para resistir el frío. Algunos murciélagos migran a áreas más cálidas, mientras que otros entran en una forma de hibernación a corto plazo llamada letargo. Duranteletargo, un murciélago reduce su tasa metabólica, baja su temperatura corporal y ralentiza su respiración y ritmo cardíaco.

Los murciélagos se posan en árboles, cuevas, minas y graneros: cualquier lugar que les brinde refugio del clima, protección contra los depredadores y aislamiento para criar a sus crías. Por lo general, viven juntos en grupos llamados colonias, que pueden contener entre 100 y varios milesindividuos.

Como criaturas nocturnas, los murciélagos duermen durante el día y están activos por la noche. Algunos pueden volar hasta 50 kilómetros 31 millas para encontrar comida durante sus viajes nocturnos. Durante el día, duermen boca abajo, agarrados a su perchacon sus garras afiladas. [ Mamíferos voladores: Galería de murciélagos espeluznantes ]

dieta

La mayoría de los murciélagos comen flores, insectos pequeños, frutas, néctar, polen y hojas, aunque depende del tipo de murciélago. Los megamurciélagos generalmente comen frutas y los micro murciélagos generalmente comen insectos.

Algunos murciélagos tienen un apetito relativamente grande, como el zorro volador malayo, que come aproximadamente la mitad de su peso corporal todos los días. Pero el murciélago vampiro supera con creces incluso eso, comiendo el doble de su peso en un día. Los murciélagos también pueden comer rápido -el murciélago marrón puede comer hasta 1,000 pequeños insectos en solo una hora, según Organización de defensores de la vida silvestre .

uso de murciélagos ecolocalización para "ver" insectos y otros objetos en la oscuridad. Hacen sonidos de alta frecuencia y luego analizan la ubicación de los objetos a su alrededor al percibir cómo el sonido rebota en el objeto. La ecolocalización permite a los murciélagos saber qué tan grandes y qué tan lejosun objeto es.

No todos los murciélagos comen insectos. Por ejemplo, algunos murciélagos exprimen frutas en la boca y beben los jugos. Sin embargo, a los murciélagos vampiros les gusta un tipo diferente de jugo. Como su nombre indica, beben sangre, principalmente de ganado y ciervos, que encuentran usando especializados sensores de detección de calor cerca de sus narices. Y en realidad no lo hacen chupar la sangre como sugieren las leyendas. Más bien, hacen un corte en forma de V y luego lamen la sangre, según el Zoológico de San Diego .

Un anticoagulante en la saliva de los murciélagos vampiro, llamado Draculin, es tan eficaz para diluir la sangre que se está considerando su uso en pacientes con accidente cerebrovascular o enfermedad cardíaca. Informe de la revista Discover .

Un primer plano de un vampiro común. Crédito de la imagen: Daniel Streicker

hábitos de apareamiento

Los murciélagos exhiben comportamientos de apareamiento únicos que no se ven en otros animales. Los murciélagos machos y hembras se encuentran en los sitios de hibernación, llamados hibernáculos, donde se reproducen.

"Los murciélagos 'pululan' en grandes cantidades, persiguiéndose unos a otros y realizando acrobacias aéreas espectaculares", dice el biólogo John Altringham le dijo a Rhythm89 en 2013. [ Sexo animal: cómo lo hacen los murciélagos ]

No está claro cómo los murciélagos eligen a sus parejas, dijo Altringham, pero es posible que las hembras busquen a los machos más ágiles. Durante el evento de enjambre, las parejas reproductoras irán a lugares apartados de la cueva para aparearse en privado.

Los investigadores han descubierto que las hembras de los murciélagos frugívoros de nariz corta realizan sexo oral con sus compañeros prolongar el acto; los zorros voladores indios machos hacen lo mismo con las hembras .

El apareamiento ocurre a fines del verano y principios del otoño, y las hembras almacenan el esperma de los machos hasta la próxima primavera. Una hembra embarazada llevará a sus crías durante un período de gestación de 40 días a seis meses. Luego, dará a luz aun bebé, llamado cachorro. El cachorro pesará aproximadamente un cuarto de lo que pesa su madre al nacer. Los murciélagos jóvenes beben la leche de sus madres para sobrevivir, como otros mamíferos.

Las madres y los cachorros permanecen en grupos separados de los machos. Las madres ayudarán a cuidar a otros cachorros hasta que los cachorros tengan la edad suficiente para cuidar de sí mismos.

estado de conservación

Muchas especies de murciélagos en todo el mundo están en peligro de extinción. El Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza identifica más de 280 especies como en peligro, vulnerables o "casi amenazadas".

murciélago frugívoro de Bulmer es el murciélago más amenazado del mundo. Solo se encuentra en una cueva en Papúa Nueva Guinea. Según la Lista Roja, solo quedan entre 137 y 160 individuos.

Un hongo que causa una enfermedad llamada síndrome de la nariz blanca ha devastado a los murciélagos en América del Norte. Este hongo blanco de aspecto polvoriento, miembro de un grupo de hongos amantes del frío llamado Geomyces , cubre los hocicos, las orejas y las alas de los murciélagos y ha causado la muerte de cientos de miles de animales en el noreste de los Estados Unidos. [ Enfermedad devastadora encontrada en murciélagos grises en peligro de extinción ]

Si bien los efectos del síndrome de la nariz blanca han diezmado las poblaciones de murciélagos, los microbios antifúngicos que se encuentran en el suelo podrían proporcionar un rayo de esperanza para los asediados murciélagos de América del Norte, investigadores reportado recientemente .

Un grupo de murciélagos de cola libre mexicanos Tadarida brasiliensis golpeó el cielo al anochecer. Crédito de la imagen: James Sakaguchi / Shutterstock

vectores de enfermedades

Muchos reconocen a los murciélagos como portadores de enfermedades voladoras y hay una buena razón para ello. En 2013, Rhythm89 informado que los murciélagos actúan como reservorios de más de 60 virus diferentes que pueden infectar a los humanos. Y en 2017, un estudio publicado en la revista Naturaleza encontró que los murciélagos portan significativamente más virus que cualquier otra especie de mamífero en el planeta.

"Parece haber algo diferente en los murciélagos en términos de ser capaces de albergar infecciones zoonóticas , "David Hayman, epidemiólogo de vida silvestre de la Universidad Estatal de Colorado, le dijo anteriormente a Rhythm89.

Los investigadores no están exactamente seguros de por qué los murciélagos muy bueno para albergar enfermedades , pero hay pruebas sólidas que sugieren que se debe al hecho de que los murciélagos son criaturas de vida relativamente larga y viven en espacios tan reducidos entre sí. Sus hábitats y fuentes de alimentos también tienden a superponerse con los humanos, lo que hace que el contacto sea más probable.

Pero deshacerse de los murciélagos no es la forma de evitar enfermedades. De hecho, las investigaciones han demostrado que matar murciélagos no reduce la transmisión de enfermedades pero en cambio puede aumentar la cantidad de murciélagos susceptibles y mejorar la transmisión de enfermedades.

Un poco de trivia de murciélagos

El vuelo del murciélago es tan acrobático y complejo que inspira diseños para robots voladores ; un ingeniero en robótica le dijo a Rhythm89 en 2017 que el vuelo de los murciélagos era "el Santo Grial de la robótica aérea".

La caca de murciélago rica en nitrógeno es un tratamiento nutritivo para plantas carnívoras de jarra en Borneo. Las plantas proporcionan a los murciélagos un refugio libre de parásitos, y los murciélagos se mueven recíprocamente usando plantas de jarra como baños vivos .

Los murciélagos pueden ser los únicos mamíferos que pueden volar, pero ¿sabías que también pueden correr y nadar? Sprint de murciélagos vampiros sobre el suelo saltando a cuatro patas, agregando un pequeño salto adicional que los lleva al aire por unos momentos. Los murciélagos también pueden remar a través del agua usando sus alas, manos y pies, Smithsonian informado .

Este artículo fue actualizado el 24 de octubre de 2018 por la escritora principal de Rhythm89, Mindy Weisberger y la editora de referencia, Kimberly Hickok.